Том 2    
2. Девочка отправляется в путешествие

2. Девочка отправляется в путешествие

Прошло около месяца с тех пор, как у Риты обозначился живот.

Наступила весна.

— Хм… Мне кажется, или она начала жать в плечах? — пробормотал Дейл, глядя на свою единственную кожаную куртку.

«Получается, я немного вырос? Наверное, раз она тесной стала. Нет, конечно, ходить ещё можно, однако на задание я бы в ней отправляться не стал. Ну его, лучше перестраховаться. Жаль, конечно, привык я к ней, столько лет относил. Но, похоже, всё. Даже ремнями нормально подвязать уже не получается, как раньше».

— Да и давненько я дома не был. Вернуться и заказать новую, что ли?

С этого всё и началось.

— Вообще, я хотел подождать, когда у тебя закончатся занятия в школе, но потом подумал, что лучше съездить немного пораньше, пока Рита может нормально передвигаться и справляется без твоей помощи, — сказал Дейл Латине. — Ты как, поедешь со мной или всё-таки останешься? Учти, путешествие будет долгим.

— Ты разрешаешь мне поехать с тобой? — удивилась девочка.

— Я же не на задание отправляюсь, — задорно усмехнулся Дейл. — Хотя от опасностей никуда не деться. Если боишься, заставлять не буду. Оставайся дома.

— Нет, я с тобой! — тут же воскликнула Латина и с широкой улыбкой обняла его. — Обещаю, я буду во всём тебя слушаться и никуда без спроса не полезу!

«Во дела! А я только хотел взять с неё слово», — хохотнул про себя парень.

Но перед отправлением Дейл поехал в столицу.

Обычно Латина в такие моменты грустила, но не в этот раз.

«Дейл же не на задание отправился, а за разрешением, — успокаивала она себя. — Да и у меня дел по горло. Ту же лошадку надо покормить и напоить».

Специально для неё Дейл приобрёл низкорослую лошадь, которую временно оставил на заднем дворе «Танцующего оцелота». Латина не привыкла к долгим путешествиям и могла устать. Кроме того, на лошадь можно было навьючить поклажу. Хотя парень планировал брать с собой по минимуму.

Также девочка каждый день собирала и разбирала походную сумку. Вот и сегодня она разложила вещи, которые хотела взять с собой, немного подумала, а потом, вспомнив о чём-то, застонала и сбежала по лестнице вниз, на кухню.

— Кеннет, можно взять с собой нож?

— Нож? Готовить?

— Да.

Латина очень любила Дейла, поэтому старалась не докучать ему, а вот с Кеннетом, своим наставником, консультировалась по каждому поводу.

— Так ведь Дейл поехал в столицу как раз затем, чтобы купить всё для путешествия. Уверен, он и о ноже позаботится.

— Но я хочу нож, который будет удобно лежать в руке.

— А-а… Тогда купи сама, почему нет? А потом просто попросишь ремесленника, и он подгонит под тебя рукоять. Как раз будет время привыкнуть.

— Ты разрешаешь мне потратить деньги?

— Они твои, покупай что хочешь, — пожал плечами Кеннет и взглянул на кухонный стол, прикидывая, сколько осталось приготовить еды до вечернего пика посетителей.

«Ага, можно взять небольшой перерыв», — решил он, выглянул в зал и сказал жене:

— Рита, мы с Латиной сходим в восточный район.

— Давайте. Берегите себя.

— Это ты себя береги.

— Да ладно тебе, я же ничем не болею.

Кеннет снял фартук, подождал Латину, которая отправилась на чердак за сумочкой, и они пошли.

Девочка едва поспевала за своим наставником и изредка даже срывалась на бег. Там, где он делал два расслабленных шага, ей приходилось делать три широких.

Совсем как цыплёнок за наседкой. Как, впрочем, и полтора года назад.

Вскоре они добрались до квартала ремесленников.

— Кеннет, Руди говорил, что его папа кузнец.

— Тот рыжик? А, ну да, он же младший сын Шмитта, а Шмитт — неплохой кузнец. Хочешь заглянуть к нему?

— Я ещё ни разу не была в кузнице. А там продаются ножи?

— Всё зависит от кузнеца.

Встречавшиеся им по пути дети окликали Латину, здоровались с ней, но близко не подходили — боялись Кеннета. Впрочем, девочка весело махала им в ответ, так что Кеннет особо не придавал этому значения.

«Похоже, в восточном районе у неё больше друзей, чем в южном».

Немного погодя они подошли к дому, совмещённому с кузницей. Выглядел он, мягко говоря, старомодно, а грубо — древней развалиной.

— Мы на месте, — сказал Кеннет, толкнув дверь.

Латина вошла и увидела множество стоек с разложенными вперемешку мечами самых разных форм и размеров. На самом видном месте находились, конечно, лучшие образцы.

— Ого, сколько здесь мечей! — воскликнула она, осматривая всё вокруг.

— Так ведь Шмитт их и куёт, — хмыкнул Кеннет и сам принялся разглядывать оружие.

В дни работы авантюристом он предпочитал боевой топор, но и в мечах разбирался неплохо.

«Не изумительно, но и не мусор. Шмитт по-прежнему держит планку крепкого середнячка», — удовлетворённо подумал он.

— Детям здесь не место, — внезапно раздался низкий голос.

Латина с Кеннетом обернулись и увидели, как из двери в глубине комнаты выглянул мужчина с густой рыжей шевелюрой.

«Так вот от кого Руди унаследовал цвет волос!» — догадалась девочка, округлив глаза.

Похоже, кузнец не имел привычки впаривать свой товар каждому встречному, потому что развернулся и хотел уйти, но Латина подбежала к нему.

— Добрый день. Я Латина, подруга Руди.

— Рудольфа? — удивлённо переспросил кузнец.

— Да. Рада нашей встрече.

Девочка улыбнулась и вежливо поклонилась, не придавая значения грубому, можно даже сказать, оценивающему взгляду собеседника.

— Ты пришла поиграть с Рудольфом?

— Нет. Мне нужен нож. У вас найдётся небольшой?

— Игрушечными ножами не торгую, — ответил кузнец, чуть нахмурившись.

Латина обернулась к Кеннету за поддержкой. Тот потрепал её по голове и вступил в разговор:

— Она отправляется в путешествие и подыскивает себе нож. В основном, чтобы резать продукты.

— Твоя дочь?

— Подопечная.

Кузнец немного подумал и ткнул большим пальцем через плечо.

— Здесь можете не искать, а вот на заднем дворе есть немного. Взгляните, если хотите.

И он отвёл их в мастерскую. Тоже весьма древнюю, к слову.

Любопытная Латина тотчас принялась рассматривать каждый уголок, начиная от незнакомых инструментов и заканчивая простыми металлическими болванками. Она так увлеклась, что совершенно не смотрела под ноги.

— Латина, тут опасно, смотри, куда наступаешь, — предупредил Кеннет.

Девочка тотчас опомнилась и подошла к нему.

В углу кузницы стоял стол с широкой массивной крышкой, на котором валялась целая гора мечей и кинжалов.

Латина недоумённо потрогала рукояти — она совсем не разбиралась в оружии — и повернулась к наставнику.

— Кеннет, какой лучше?

— Давай посмотрим.

Он выудил несколько подходящих ножей, тщательно осмотрел их и в конце концов остановился на двух вариантах.

— Вот, попробуй эти и скажи, какой удобнее.

— Хорошо.

Девочка принялась взвешивать и ощупывать ножи, прислушиваясь к себе.

Вдруг в кузницу ворвались громкие голоса:

— Хорош ныть, Руди, помогай давай!

— А чего я? Сегодня твоя очередь, братец!

— У него другая работа!

— Вот-вот! Я так-то делом занят, а не валандаюсь, в отличие от некоторых!

— А у меня ещё не получается помогать папе с ковкой!

Внутрь вошли два мальчика и девочка. Судя по огненно-рыжим волосам, родственники.

— Рудольф, тут к тебе подруга пришла, — громко сказал кузнец.

— Руди! — звонко воскликнула Латина и помахала рукой.

Спорщики замолкли и уставились на девочку. Руди откровенно запаниковал, а его старшие брат с сестрой застыли с распахнутыми ртами.

«Ещё бы. У них-то тут таких красавиц нет», — хмыкнул Кеннет и отступил на шаг, чтобы лучше видеть происходящее. Он и сам частенько задумывался о том, насколько Латина похорошела за эти два года.

Она заметно подросла, хотя до сих пор была ниже сверстников. Ухоженные платиновые волосы сверкали в лучах солнца. Сегодня девочка заплела небольшую косичку за ухом, а остальные волосы оставила распущенными.

Круглые мягкие щёки, большие серые глаза с длинными ресницами, нежные розовые губки — настоящая куколка.

От прежней худышки не осталось и следа.

Любовь и забота действительно творили чудеса.

Руди подбежал к Латине.

— Л-Латина, что ты здесь делаешь?!

— Хочу купить нож, — ответила девочка, склонив голову набок.

— Наши слишком большие и тяжёлые. Они тебе не по зубам!

— Ещё как по зубам! — недовольно возразила Латина. — Конечно, они больше кухонных, но мне нужен такой, поэтому я научусь обращаться с ним.

— А зачем он тебе нужен?

— Я отправляюсь в путешествие.

— В путешествие?! То есть ты уезжаешь? Но почему? Почему так внезапно?! — воскликнул Руди, округлив глаза, и схватил Латину за плечи.

— Руди, что с тобой? — удивилась девочка.

Кеннет понял, что пора бы вмешаться, пока всё не запуталось.

— Латина, ты говорила друзьям, что уезжаешь?

— Нет.

— А теперь представь, что все твои друзья в одночасье исчезнут. Будешь переживать? Думаю, да. Ты должна рассказать им, что скоро уедешь, чтобы они так не волновались.

Латина кивнула и повернулась к Руди.

— Руди, я отправлюсь с Дейлом к нему домой. Это далеко отсюда, поэтому я вернусь ближе к концу лета.

Более-менее успокоившись, мальчик внезапно осознал, что слишком близко притянул к себе Латину, поспешно отстранился и отвёл взгляд.

— А-а... Так ты вернёшься?

— Конечно, вернусь, — улыбнулась Латина и виновато посмотрела на Кеннета. — Я так увлеклась, что совсем забыла рассказать друзьям. Можно, я потом к Хлое зайду?

— Можно. Но возвращайся до темноты.

Получив разрешение, Латина аккуратно, двумя руками подала выбранный нож кузнецу, который с улыбкой наблюдал за их неразберихой.

— Я возьму его. Сколько он стоит?

— Этот? Бери так.

Латина немного подумала и покачала головой.

— М-м… Нет, простите, но я хочу купить его. Мне и так всё дарят, а я хочу сама.

Пусть она объяснилась немного неуклюже, кузнец понял, что она имела в виду, кивнул и назвал цену.

«А скидка-то неплохая», — хмыкнул про себя Кеннет.

Латина достала из красной сумочки кошелёк с красивой цветочной вышивкой, тщательно отсчитала серебряные монетки и подала их на раскрытой ладони.

— У тебя такие маленькие руки… Уверена, что он не будет слишком большим?

— Ага, она мелкая! — насмешливо ввернул Руди.

— Я скоро вырасту! — надулась Латина.

Кузнец дал сыну подзатыльник и забрал деньги.

— Ты скоро уезжаешь? Если есть два-три дня, я успею подогнать рукоять.

— Да, не мешало бы. Я и сам хотел попросить об этом. Не возражаешь, Латина? — осведомился Кеннет.

Девочка ещё немного подумала и кивнула.

— Если вас не затруднит. Буду очень благодарна.

Державшиеся поодаль брат и сестра Руди переглянулись и зашушукались:

— Такая вежливая.

— И как только наш глупый Руди сумел отхватить такую подружку?

— Ага. Да он…

— Тс-с! Тихо. Пока ни слова.

Они едва сдерживались, чтобы не расхохотаться, но потом Латина подошла поздороваться, и они растерялись, совсем как Руди.

Отец семейства сокрушённо покачал головой.

Выйдя от Шмиттов, Латина попрощалась с Кеннетом и направилась к Хлое.

Давным-давно она потерялась в квартале ремесленников, но сегодня благодаря друзьям знала его как свои пять пальцев. Взрослые запрещали ей гулять по южному району, поэтому девочка, скорее всего, знала его даже хуже восточного.

Хлоя очень удивилась, увидев подругу, но без лишних вопросов пустила её и выслушала.

— Я потом ещё и в школе всем расскажу, а Дейл договорится с настоятельницей храма. Он сказал, что не переживает за мою успеваемость, — сказала Латина.

— Значит, путешествие… Говорят, за городом полно страшных разбойников и магических существ. Не боишься?

— Нет, я же буду с Дейлом. В таверне говорят, что он очень сильный. И просят не говорить ему об этом, — засмеялась Латина.

Хлоя успокоилась. Не до конца, конечно, но она не хотела беспокоить подругу своими переживаниями.

«Латина очень грустит, когда Дейл уезжает. Даже хорошо, что они поедут куда-то вдвоём».

— Главное, береги себя. Я буду с нетерпением ждать, когда ты вернёшься и обо всём расскажешь.

Внезапно Латину осенило.

— О, придумала! Давай я буду посылать тебе письма! Только ты не отвечай, я же буду в пути.

И подруги улыбнулись друг другу.

Дейл отправился в столицу, чтобы лично получить официальное разрешение на отлучку у герцога Эльдиштета. Так гласили условия контракта.

Ладно бы он уехал на два-три дня, но его родина располагалась на другом конце страны. Только в одну сторону он добирался бы туда несколько недель, а в обе — больше месяца. Если бы в это время герцог послал за ним и не нашёл в Кройце, то очень сильно разозлился бы.

Поскольку Дейл ехал в Аусблик по личному делу, летающий дракон ему не полагался. Пришлось арендовать коня.

Путь от Кройца до столицы верхом можно было проделать за три дня, в карете — за неделю, но Дейл уложился менее чем в два дня. Он немилосердно гнал скакуна, периодически восстанавливая его силы магией земли, благо способности позволяли. Эффективно, но жестоко по отношению к бедному коню.

Дейл заблаговременно оповестил герцога о своём визите, однако Эльдиштет был очень занят и назначил аудиенцию на позднее время, поэтому парень вместо того, чтобы остановиться в резиденции своего покровителя, снял номер в гостинице и вышел в город.

«Латину тоже надо подготовить к походу, — рассуждал он. — Присмотрю ей девичью накидку. Розовую или красную, как она любит. Простенькую не хочу, хочу милую, чтобы ей понравилось, ведь она долго будет носить её. Может, магическую броню? С зачарованием на защиту и отталкиванием грязи. Недёшево выйдет, но ради Латины я не поскуплюсь! Да, так и надо!»

Он заглянул в несколько магазинов.

Будучи столицей, Аусблик предлагал большее разнообразие товаров, чем Кройц. Цены, конечно, тоже были выше, но и качество соответствовало.

— Рюкзачок тоже не помешает… И палочку для самозащиты. На всякий случай. И ещё… — бормотал парень, разглядывая выставленные образцы.

Как вдруг...

— О, Дейл, ты ли это? Какими судьбами? По работе? — раздался знакомый голос.

Парень обернулся.

Позади него стояла красивая женщина с голубыми глазами и густыми светлыми волосами, завязанными в пучок, чтобы открыть шею. По всей видимости, она знала о своей привлекательности и специально подобрала пусть и закрытую, но облегающую одежду, чтобы подчеркнуть достоинства своей фигуры.

— Гермина?

— Что-то не припомню крупных заданий в последнее время… Что хорошего расскажешь?

— Я тут просто закупиться, — ответил Дейл, стараясь выглядеть как можно спокойнее.

Гермина без колебаний пользовалась своим главным природным оружием — женскими чарами, — соблазняя парней и крутя ими, как заблагорассудится. Она и Дейла пыталась подцепить. Парень до сих пор с содроганием вспоминал то время.

«Конечно, маг она первостатейный, но мне хотелось бы видеться с ней как можно реже. В идеале — только на заданиях».

— Закупиться? — с чарующей улыбкой повторила Гермина.

Дейл подсознательно приготовился к худшему, как вдруг его осенило:

«Точно! Я хоть и умею колдовать, в магии разбираюсь так себе. Моя стихия — оружие и броня. Сам я вряд ли подберу для Латины всё необходимое. Но вот передо мной стоит замечательный маг. Почему бы не спросить у неё совета? Конечно, я с огромной радостью убежал бы от неё куда подальше, но ради Латины, ради моей милой Латины я готов пережить и не такое!»

Он улыбнулся Гермине и сказал:

— Хорошо, что я тебя встретил. Ты сейчас свободна? Не хочешь прогуляться со мной?

— Ого, приглашаешь меня на свидание? Не ожидала.

— Я не это имел в виду.

— Ну, пусть будет так, — колокольчиком хихикнула Гермина.

Но Дейл услышал в её голосе коварное лисье тявканье и вновь вспомнил Латину, чтобы сохранить самообладание.

«Я пойду до конца!»

В Лабанде старшим богом Радужного пантеона считался Красный Ахмар, бог войны, поэтому правительство, несмотря на относительно мирную политику, поощряло развитие боевых искусств и заклинательных наук. Король и высшие аристократы обладали немалой военной мощью.

В Аосблике собрались лучшие образцы оружия, брони и магических устройств. Здесь можно было найти что угодно — от дешёвых, повсеместно распространённых товаров до уникальных вещиц, которые стоили столько, что простому человеку и за всю жизнь не заработать.

Гермина отвела Дейла в свой любимый магазин, где продавали одежду для магов.

«Ого. Не особо разбираюсь во всём этом, но выглядит очень даже ничего», — признал парень.

Большинство магов не отличалось крепким телосложением и полным доспехам предпочитало балахоны, зачарованные на защиту и отвод.

«То, что надо для Латины».

— Дейл, какие-то ты подозрительно маленькие вещи смотришь.

— Я же говорил, что один мой знакомый попросил купить своему ребёнку накидку.

— Говорил. Но ты выбираешь слишком уж тщательно, — звонко рассмеялась Гермина.

Парень натянуто усмехнулся.

«Кеннет с Грегором говорили, что когда я думаю о Латине, то улыбаюсь как кретин. Надо следить за собой, а не то эта лисица точно пронюхает о Латине… О, хороший балахон. Хотя нет, мне кажется, Латина будет куда милее вот в этой накидке… А, чёрт, опять сорвался! Не, а что я могу поделать? Латина такая милая, что ей всё к лицу! — спорил сам с собой Дейл. — Не ожидал, что тут будет такой выбор. Может, этот балахон взять? Он просторный, в нём легко двигаться…»

— Неплохо, но для ребёнка я бы рекомендовала это. Немного дороже, зато материал хороший, и, что важнее, пошито так, чтобы не выставлять зачарование напоказ, — внезапно услышал он голос Гермины и обернулся.

Женщина протягивала ему незамысловатую накидку.

Дейл взял её, осмотрел со всех сторон и увидел на изнанке защитный узор.

«Хороший цвет, спокойный, — подумал он. — А вот подкладка яркая, как раз для девочки».

— Балахоны магов — вещь недешёвая, простым людям они не по карману, так что проще уж сразу повесить ребёнку на шею табличку с надписью: «У меня богатые родители. Похитьте меня». Поэтому портные наловчились шить вот такие накидки, которые с первого взгляда кажутся самыми обычными.

— Понятно...

— Впрочем, аристократы о таких мелочах не задумываются. Им важнее пустить пыль в глаза, побахвалиться. «Смотрите, он ещё такой маленький, а уже колдует». Или «я могу позволить себе даже такое». Так что и на балахоны спрос есть, — чарующе усмехнулась Гермина, однако в её голосе чувствовался яд. А затем она внезапно сменила тему: — На девочку подбираешь, да?

— С чего ты взяла? — спросил Дейл, старательно скрывая изумление.

— Так ведь ты без колебаний взял у меня эту накидку. А она явно не для мальчика, с такой-то подкладкой, — хихикнула Гермина.

«Она обвела меня вокруг пальца! — запаниковал парень. — К тому моменту, как мы закончим, она вытащит из меня вообще всё! Кроме имени, наверное…»

Так что к выбору палочки Дейл подошёл без особой охоты.

Посохи, палочки, кольца и прочие вспомогательные устройства не содержат в себе магии. Это так называемые посредники, которые помогают колдунам контролировать расход энергии и конкретнее обозначать область воздействия, чтобы добиться оптимального использования сил.

Естественно, они дорогие, но маги не пренебрегают ими. Лучше немного потратиться и остаться в живых, чем пожадничать и умереть.

И Гермина не была исключением.

Однако из детских вспомогательных устройств магазины предлагали только тренировочные волшебные палочки, намного уступающие «взрослым» собратьям. Конечно, можно было сделать палочку на заказ, но время поджимало.

Пойдя на компромисс с желанием побаловать Латину, Дейл выбрал самую дорогую и красивую тренировочную палочку.

На этом поход по магазинам закончился.

— Пока-пока, Дейл. В следующий раз познакомь меня со своим милым магом, из-за которого ты сам не свой. Мне бы очень хотелось увидеть маленькую девочку, которая умеет колдовать.

Гермила помахала рукой, улыбнулась на прощание и ушла.

«Конечно, один я не справился бы… Но почему у меня такое чувство, будто я проиграл крупное сражение», — подумал парень, провожая её взглядом.

Позже он получил разрешение у герцога, сел на коня и вернулся в Кройц. Он так загнал беднягу, что пришлось платить владельцу компенсацию.

Наконец, настал день отбытия.

Латина с самого утра носилась по таверне, щеголяя обновками.

Когда Кеннет увидел её накидку цвета верблюжьей шерсти, зачарованную на защиту, то лишь вздохнул и приложил руку ко лбу: «Да такая вещица не всем начинающим авантюристам по карману будет».

Как оказалось, Дейл зря переживал из-за палочки. Латина превосходно контролировала магию и запросто могла обходиться без вспомогательного устройства. Тем более, девочка не собиралась сражаться, лишь обороняться при необходимости. Отзывчивая тренировочная палочка идеально подошла ей.

Свободные шорты не стесняли движений. Латина редко надевала что-то подобное, но, как оказалось, в них она выглядела прелестно.

На ногах девочка носила кожаные ботинки, которые заказала сразу, как решился вопрос о путешествии, чтобы заранее их разносить..

Она закинула за спину рюкзак с необходимым минимумом вещей, прикрепила к поясу на спине нож в красных кожаных ножнах, крепко сжала волшебную палочку со сверкающим камушком на конце и гордо выпрямилась, всем своим видом говоря: «Я готова!»

К слову, ножны ей сделал кузнец Шмитт, причём бесплатно. Он специально выбрал кожу красного цвета и сшил её белыми нитками. Получилось очень мило.

Латина возбуждённо отрапортовала:

— Кеннет, Дейл положил в рюкзак флягу и магические устройства огня и воды!

— Сколько ж он потратил? — закатил глаза Кеннет.

— Да всё нормально! Вечные зажигалка с бурдюком ещё никому не навредили, — откликнулся Дейл, пытаясь звучать как можно беззаботнее. Хотя вышло не особо убедительно: он и сам понимал, что перестарался в стремлении сделать путешествие как можно комфортнее.

Кеннет покачал головой и предупредил девочку:

— Латина, магические устройства очень дорогие. Не показывай их незнакомцам, а то потом проблем не оберёшься.

— Хорошо, не буду, — кивнула девочка. — Я уберу их подальше.

— Основную часть вещей можешь положить на лошадь, но при себе ты обязательно должна иметь немного еды и лекарств.

— Да, это я понимаю.

— Кстати, ты будешь брать с собой деньги?

— Буду. Я уже положила их сюда, в кармашек. Правда, поместилось немного, — ответила Латина, показывая маленькую сумку из толстой прочной ткани, висящую сбоку на ремне.

Она сделала её специально для этого путешествия и украсила разноцветными нитями и небольшим оцелотом. Латина вообще любила расшивать свои творения. Внутри лежали конфеты, расчёска и немного денег. Как и ожидалось от девочки.

— А ещё я вышила такого же оцелота на изнанке одежды, как мне сказала Рита.

Латина без напоминаний надела рюкзак под накидку, тем самым защищая его от воришек.

Дейл с Кеннетом переглянулись, в очередной раз поражаясь её сообразительности.

— Дейл, главное, не зевай и береги Латину. С ней всякое может случиться, — предупредил Кеннет.

«И дело даже не в сломанном роге. Латина вообще хорошенькая, да ещё и одета недурно. Обязательно найдётся какой-нибудь подонок, который положит на неё глаз».

— Конечно, она же у меня такая милая! — хмыкнул парень.

«Так-то оно так, но мне от этого не легче», — вздохнул Кеннет.

— Латина, будь осторожна. Дейл, ты тоже береги себя. Не заставляй Латину плакать, — напутствовала их Рита, гладя девочку по голове.

— Конечно, буду беречь! Если со мной что-то случится, Латину больше никто не защитит, — ответил Дейл.

— До встречи! — кричала Латина, размахивая рукой.

— Удачи вам! — с улыбками отвечали Рита и Кеннет.

Путешествие началось погожим весенним днём.

Кройц был одним из самых важных городов Лабанда. Через его восточный район проходил широкий тракт, соединяющий порт на севере со столицей на юге.

Перед отправлением Дейл сказал Латине, что они отправятся к морю, однако вышел из города через южные врата и свернул к юго-западу, то есть совсем в противоположную сторону.

— Зачем нам сюда, Дейл? — удивилась Латина.

— Подумал, что надо бы навестить его могилу. Кто его знает, когда мы ещё с тобой вот так, вместе, выйдем из города. Или не хочешь? Заставлять не буду.

— А, то есть мы идём в лес, где встретились?

— Ага. Вообще, там полно магических тварей, но… я несколько раз ходил туда и разведал короткую и относительно безопасную тропку от опушки. Проведу тебя в целости и сохранности.

Латина крепко сжала его руку.

— Спасибо, Дейл.

— За что? — нахмурился парень.

— Ты столько навещал Рага, хотя это должна была делать я. Спасибо, — нежно улыбнулась девочка. — Пойдём. Я хочу рассказать Рагу, как я счастлива.

— Пойдём.

Лес к юго-западу от Кройца имел официальное наименование, но местные чаще звали его Лихим или Тёмным. Всё равно он был один, ни с каким другим не спутаешь.

Дурную славу лес снискал из-за простых и магических существ, в великом множестве населявших его.

Магические создания отличаются от обычных наличием больших запасов энергии. Внешне они зачастую выглядят одинаково, поэтому нередко живут бок о бок. И ими могут быть не только звери и птицы, но и насекомые, рептилии и так далее.

А вот нежить попадает под классификацию магических монстров.

Дейл не стал сразу углубляться в чащу, а прошёл немного вдоль кромки деревьев. Иногда он замечал притаившихся зверей, но те не отваживались нападать.

— М-м, кажется, где-то здесь, — пробормотал парень, бегло зачитал заклинание земли, которое не давало ему потеряться на местности, затем натянул поводья лошади и жестом подозвал Латину. — Мы заходим. Ты и так знаешь про зверей, но всё равно будь начеку.

— Хорошо. Я не отойду от тебя ни на шаг, — пообещала Латина.

Они шагнули под сень деревьев.

Вскоре девочка резко затормозила, настороженно осмотрелась, затем уставилась в одну точку и достала волшебную палочку, которую прикрепила к рюкзаку, чтобы та не мешала.

— Латина, что случи… — начал Дейл и оборвался на полуслове.

«Там звери? Да, точно. Но… откуда Латина узнала, что они там?! Они так далеко, что даже я не засёк бы их, если бы специально не присматривался».

— Латина, ты знаешь, что там магические звери?

— Да, — тотчас ответила девочка. — Я чувствую, что они опасные. Когда я была тут одна, то в такие моменты сразу убегала и пряталась.

— Ничего себе. Как это у тебя так получается?

— Не знаю. Просто чувствую. Раг часто говорил, что судьба хранит меня.

Вот так Дейл узнал, что Латина умеет ощущать грозящую ей опасность.

«Божественное благословение? Но я не чувствую ничего такого, — задумался Дейл, а потом одёрнул себя и выкинул посторонние мысли из головы. — Нет, это подождёт. Раз уж мы заметили их, надо воспользоваться преимуществом».

Он привычным движением взмахнул левой рукой. Щёлкнул стопор, и наруч разложился в компактный арбалет. Это было магическое устройство, выпускающее энергетические болты. Из плюсов: значительный боезапас, отсутствие перезарядки и мгновенная боеготовность. Но не обошлось без минусов: арбалет брал энергию у владельца и не мог настраиваться по мощности.

Не универсальное оружие, но полезное, особенно для мечника-мага без дальнобойных заклинаний. Оно много раз выручало Дейла из передряг.

Многие могли бы подумать, что Дейл — воин ближнего боя, ведь он мастерски владел клинком, но на самом деле парень специализировался на стрельбе.

Он задержал дыхание и выпустил несколько болтов подряд. Два пролетели между деревьями и точно поразили подкрадывающихся врагов — хищников из семейства кошачьих. Один сразу рухнул в густую зелень со светящимся стержнем промеж глаз, а другой взвыл от боли и завертелся на месте с раной в боку. Несмотря на небольшой размер, болты наносили изрядный урон.

Выжившие заволновались и забегали, раскрыв свои численность и местоположение.

«Теперь дело за малым», — усмехнулся Дейл, прицеливаясь.

Конечно, в лесу было много укрытий — деревьев, кустов, ям и кочек, — поэтому не все болты попадали в цель. К счастью, конструкция арбалета позволяла удерживать его одной рукой. В другой, ведущей, парень держал меч, готовясь принять ближний бой. Но до этого не дошло. Несмотря на численное преимущество, кошки так и не подобрались к нему на расстояние удара.

«А удобная у Латины способность. Она замечает, я расстреливаю — идеальный тандем».

Пройдя ещё немного, они вновь остановились. На этот раз тропу перегородило скопление жабоподобных магических существ.

«Опять эти вонючки, — скривился парень, вспомнив свою встречу с ними практически два года назад. — Как же с ними разделаться?»

— Что такое, Дейл? — спросила Латина.

— Да вот… Не хочу приближаться к ним.

«Их слишком много. И арбалет не поможет. Мало того, что их слизь воняет, так ещё и защищает от магических болтов».

— Я могу атаковать их заклинанием, — предложила девочка.

— Нет, твоя задача — оберегать себя.

Дейл очень любил Латину и не хотел, чтобы она в свои годы узнала, каково это — забирать чью-то жизнь. Пусть даже неразумной твари.

Именно поэтому он научил её всего одному атакующему заклинанию. Тому самому, из-за которого девочка пострадала в давнем происшествии. Эта магия тьмы создавала область повышенного давления и при должной силе могла даже травмировать.

Латина выглянула из-за Дейла, увидела на тропе жаб и недоумённо склонила голову набок.

— А почему ты не хочешь приближаться?

— Воняют они жутко.

— Да? Тогда я, наверное, смогу помочь.

— Как?

Латина навела на Дейла волшебную палочку.

О свет, с небес струящийся, именем своим заклинаю, исполни просьбу мою, огради сего щитом и отринь все напасти. Магический барьер.

Поток мягкого света окутал парня тонким коконом.

Он рассказал Латине об этом заклинании незадолго до отправления, чтобы она могла в случае чего защитить себя. Сообразительная девочка быстро выучила формулировку и уже в самом начале путешествия нашла возможность попрактиковаться.

— Теперь ты весь окружён щитом. Долго он не продержится, но тебе должно хватить, — беззаботно сказала девочка.

«Хватить-то хватит… Вот только изначально это заклинание задумывалось как простой заслон, но уж точно не как доспех. Если бы маги мира узнали, как легко ты изменила его форму, то лопнули бы от зависти», — хмыкнул Дейл и бросился в атаку.

Жабы ответили залпом прицельных плевков, но слизь отлетела от невидимого барьера, лишь на мгновение перекрыв обзор.

«О, он, оказывается, и запахи приглушает, — отметил парень, ловко орудуя мечом, и на мгновение бросил взгляд в сторону. — Латина отошла подальше. Видимо, добивает и до неё. Интересно, если я весь провоняю этой слизью, Латина возненавидит меня? А вдруг да? Нет, я должен всеми силами избежать этого!»

Очень скоро он прикончил последнюю жабу и выдохнул.

«Когда Латина колдует, её окружает ореол света. Она прямо богиня милоты!.. А, чёрт, опять эта дебильная улыбка. Хорошо, что Латина стоит далеко и не видит её».

В окрестностях могилы было тихо.

Открытый всем ветрам и дождям камень, казалось, побелел ещё сильнее за эти годы.

Латина подошла, погладила его рукой, изо всех сил сдерживая слёзы горя, колоссальной тяжестью давящего на её хрупкие плечи, и прижалась к нему лбом.

**, ***, ****, *****, *****.

Дейл не разобрал, что она сказала. Слишком уж сложной была фраза.

***, ************. **, ********, ******.

Латина говорила и говорила, обращаясь к спящему вечным сном отцу.

Рассказав ему обо всём, она встала и развернулась.

— Прости, что так долго, — извинилась она перед Дейлом, который следил за окрестностями.

Парень улыбнулся и погладил её по голове.

— Ничего. У тебя наверняка накопилась целая куча историй для него. Столько всего произошло.

— Да, много, — согласилась Латина, смаргивая слёзы. — Я сказала Рагу, что со мной всё в порядке, что я нашла счастье.

Дейл снова потрепал её по волосам, приободряя.

«Хотел бы я послушать об её отце. Надеюсь, время вылечит раны, и когда-нибудь Латина расскажет мне о нём».

Девочка снова погладила камень, неохотно отступила от него, помахала на прощание, развернулась и вместе с Дейлом направилась к опушке.

«Кстати, а ведь Латина ни разу не упоминала о своей маме», — внезапно подумал парень.

На опушке Дейл усадил Латину на лошадь.

Безусловно, демоны были очень выносливыми, и Латина, несмотря на хрупкую внешность, могла идти ещё очень долго, но парень не хотел слишком утомлять дочку в первый же день.

— Как высоко! — весело воскликнула девочка.

— Думаю, сегодня мы заночуем под открытым небом, а завтра остановимся в почтовом городе.

В одиночку парень шёл бы и шёл, даже на небольшую усталость махнул бы рукой, но сейчас их было двое, поэтому он спланировал маршрут так, чтобы как можно чаще останавливаться в городах и идти только днём.

— Я не против. С тобой мне ничего не страшно, — улыбнулась Латина.

Дейл чуть не растаял от переполнившей его нежности.

Можно сказать, они оба души друг в друге не чаяли.

Немного погодя Латина начала напевать что-то весёлое и задорное. Она не всегда попадала в ноты и частенько фальшивила, но всё равно выглядела очень мило.

«Эх, вечность бы шёл вот так и слушал Латину под стук копыт… Кстати, знакомый мотив. Где же я его слышал?»

Но сколько бы Дейл ни ломал голову, ответа так и не нашёл.

Сделав довольно большой крюк, они вернулись на тракт и присоединились к остальным путникам, среди которых было много торговцев: как простых пеших коробейников с объёмными тюками на плечах, так и богатых купцов с тяжело гружёными повозками.

— Ух ты! — воскликнула Латина, когда они прижались к обочине, пропуская караван.

Она уже видела похожие в Кройце, но здесь, на дороге, он произвёл на неё большее впечатление. Особенно её заинтересовали массивные телеги, окружённые пешими и конными воинами.

— Тут столько авантюристов.

— Ну да. Охрана караванов — обычная работа, — пожал плечами Дейл.

Это он привык к подобным зрелищам, а для Латины всё было новым. Подчас она даже разворачивалась всем корпусом, чтобы рассмотреть какую-нибудь диковинку.

«Хорошо, что я посадил её на лошадь заранее, — хмыкнул Дейл. — Латина, конечно, умная, но очень любопытная. Не ровен час, засмотрелась бы, споткнулась и расшиблась».

Они прошли ещё немного, и вдруг девочка приподнялась в седле. Ей нравилось ехать на лошади — так она видела дальше.

— Дейл, там большая река! — восторженно закричала она, указывая вперёд, на искрящуюся водную гладь.

— Ага. Это та самая река, которая течёт к северу от Кройца. Помнишь, я говорил?

— Как мы её перейдём?

— По большому мосту. Только придётся заплатить пошлину. Это будет проще и быстрее, чем искать паром. Ну а вброд мы её точно не пересечём.

— Что такое мост? — спросила Латина. Она до сих пор не знала очевидных вещей.

— Лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать. Потерпи немного.

Вскоре девочка увидела суда, причалы с лодками и трудящихся людей.

Здесь даже стояло несколько маленьких лавок — торговцы всегда стягивались к большим скоплениям людей — и хибар-ночлежек, которые образовывали поселение грузчиков. Впрочем, неофициальное, так что ни гостиниц, ни постоялых дворов здесь не было. Путники предпочитали пройти ещё немного и добраться до Кройца.

Через реку протянулся прочный каменный мост с высокими арками, украшенный затейливой резьбой.

— Какой большой!

— Это и есть мост. Их строят, чтобы пересекать реки.

— Вот это да!

Латина с неподдельным возбуждением осматривала его.

«Видимо, это и правда первый мост в её жизни. Значит, она пришла не отсюда, а с другой стороны, из-за леса. Наверное, даже из-за гор», — размышлял Дейл, любуясь дочкой.

Далеко-далеко за Лихим лесом возвышалась горная гряда. По карте те земли принадлежали Лабанду, но крупных поселений там не было. Мало кто соглашался жить среди скал в окружении магических существ. Туда наведывались только авантюристы — тренироваться и собирать редкие материалы.

А за горами протянулась граница с самой крупной страной демонов, где правил Первый архидемон.

«Латина вполне может быть оттуда родом».

— Дейл, можно, я пойду пешком? — спросила девочка, когда они встали в очередь для уплаты пошлины.

Парень спустил её с лошади, и она принялась носиться вокруг, как заведённая.

— Вот, возьмите! — воскликнула она и дала стражнику монетку.

Обычно она вела себя сдержаннее, но сейчас веселилась как самый настоящий ребёнок.

Миновав пост, они с Дейлом оказались на мосту.

«А вблизи он ещё больше!» — восторженно подумала Латина.

— Вау!

Она закрутилась волчком, не зная, на что и смотреть.

— Латина, не останавливайся так резко, ты мешаешь другим.

— Ой, прошу прощения! — извинилась она и побежала дальше.

Дейл с улыбкой взял её за руку и подвел к краю моста, чтобы показать реку.

— Как здорово! Класс! — воскликнула она, увидев водную гладь.

А потом под ними прошло грузовое судно, и девочка взвизгнула ещё громче, с огромным любопытством разглядывая палубу.

Дейл довольно хмыкнул.

Перейдя мост, они отправились дальше на север.

Когда солнце начало клониться к горизонту, Дейл сошёл с дороги и, внимательно осмотревшись, остановился на опушке густого леса.

— Зачем нам сюда?

— Здесь заночуем.

— Уже? Но ведь ещё светло, — недоуменно возразила Латина.

— А по темноте мы ничего не увидим, — улыбнулся Дейл. — Ляжем раньше, зато и встанем раньше.

«Вроде, место неплохое. Я заметил только небольшие следы и кучки помёта, значит никого крупного здесь не водится. А всякая мелочь сама побоится нападать на нас».

Он привязал лошадь к дереву, развьючил, наколдовал ей воду и отпустил пастись.

— Латина, я за дровами, а ты будь здесь и никуда не уходи.

— Хорошо.

— Если что-нибудь случится, зови. Я тут, недалеко.

— Ладно. Не волнуйся.

Дейл ушёл.

Латина открыла походную сумку, порылась в ней и достала небольшой прочный котелок — подарок Кеннета.

— Первым делом — скоропортящееся. Сушёные овощи и вяленое мясо хранятся дольше, их на потом, — негромко повторяла она слова наставника, перебирая провизию и откладывая нужное.

Девочка внимательно наблюдала, как Кеннет собирал еду, и запоминала все его советы, поэтому знала, где что лежит.

— Брать ровно столько, сколько нужно. И не разбрасываться едой.

«Сейчас, во время путешествия, самое время исполнить задуманное. Не зря же я столько практиковалась!»

У Латина была маленькая, но очень важная мечта — готовить для Дейла, показать, чему она научилась.

— Только бы Дейлу понравилось… Ну, приступим! — воодушевлённо произнесла она и расчехлила нож.

Когда парень вернулся с дровами, Латина уже выложила каменный очаг и поставила котелок, куда резала картошку.

«Когда она успела этому научиться? Я же ей ничего не показывал», — удивился Дейл.

Девочка подняла голову, увидела его и спросила:

— Дейл, я всё правильно сделала? Конечно, Кеннет показывал, как правильно складывать камни, но… Вот так, да?

— Угу. Ты даже про отдушину не забыла... Погоди, Кеннет?

— Да. Я много практиковалась. Я буду готовить нам!

Латина вернулась к картошке. Руки немного подрагивали от волнения, но девочка орудовала ловко и быстро.

В «Танцующем оцелоте» она обычно пользовалась разделочной доской, однако Кеннет сказал, что в путешествии ей придётся обходиться минимумом инструментов, поэтому Латина наловчилась работать одним ножом.

Также наставник передал ей несколько рецептов походной кухни, поведал маленькие секреты готовки на открытом воздухе и научил складывать очаги. Дейл был в столице, поэтому не видел, что одно время задний двор таверны превратился в «выставку» очагов самых разных форм и размеров.

Покончив с картошкой, Латина достала из своего рюкзака волшебный бурдюк и наполнила котелок водой, затем положила под него дрова с сухой травой и подожгла их вечной зажигалкой. Судя по тому, что огонь занялся сразу, маленькая хозяйка сделала всё правильно.

«Какая самостоятельная у меня девочка», — улыбнулся Дейл и принялся готовить место для сна. В одиночку он просто завернулся бы в куртку и переночевал возле костра, но Латине требовалось хорошенько отдохнуть. Вряд ли она выспится на голых камнях.

Тем временем Латина покромсала в котелок сосиски, которые придали супу более богатый вкус, чем простое мясо, и взяла небольшую коробочку с сушёными травами и специями. Добавив их, она попробовала, что получается, и удовлетворённо кивнула.

Приготовив суп, она достала бумажный свёрток с хлебом, который надо было съесть как можно быстрее, пока он не зачерствел и не заплесневел. Вытерев нож, девочка отрезала несколько кусков и, наколов на большую вилку, поджарила их над огнём, а потом ещё и положила сверху сыр, сделав горячие бутерброды.

— Ужин готов, — сообщила она.

— Уже иду, — откликнулся Дейл, раскладывая вещи.

«Так быстро? Ничего себе».

Латина разлила суп по двум тарелкам и передала одну Дейлу вместе с хлебом.

— Хлеб весь тебе. Мне хватит одной картошки.

— Спасибо.

Дейл зачерпнул ложкой суп и попробовал.

«Ого! Вроде простые ингредиенты, а получилось просто объедение!»

Авантюристы на привалах довольствовались сухарями и вяленым мясом, в лучшем случае чем-нибудь поджаренным на огне, так что Дейл оценил ужин по достоинству.

— Очень вкусно.

— Правда? Здорово! — обрадовалась Латина и принялась за свою порцию.

«Она так похожа на маленького зверька, когда ест. Милашка!»

— Путешествовать в несколько раз приятнее, когда в команде есть хороший повар. Это я понял, ещё когда с отрядом Кеннета ходил, — поделился опытом Дейл.

— Кеннета?

— Ага.

— Но у Кеннета всё равно получается вкуснее. Мне нужно больше стараться, — воодушевлённо заявила Латина.

Дейл усмехнулся.

— По крайней мере, я готовлю намного хуже. Так что, как ты и просила, назначаю тебя ответственной за пропитание.

— Буду стараться! — лучезарно улыбнулась девочка.

После ужина она быстро помыла посуду и разложила всё по местам.

К этому времени багровый закат сменился ночью. На чернильно-чёрное небо высыпали крошечные огоньки звёзд.

Сидя у костра и слушая потрескивание дров, Латина заклевала носом. Естественно, она устала после необычайно насыщенного дня.

Дейл улыбнулся и погладил её по голове.

— Давай, ложись спать, завтра вставать рано.

— М-м… А ты?

— И я подремлю. Не волнуйся за меня.

— Хорошо. Спокойной ночи, Дейл.

Латина улеглась, закуталась в одеяло и тотчас засопела. Со странным присвистыванием, как и всегда.

Парень умиротворённо посмотрел на неё.

«Это хорошо, но я тоже не могу бодрствовать всю ночь».

Он привычно положил меч под рукой и задремал сидя, готовый в случае малейшей опасности подскочить и схватиться за оружие.

Однако никто не потревожил их сон. Дейл вставал всего пару-тройку раз и то лишь для того, чтобы подкинуть дров в угасающий костёр. «Ночи ранней весной холодные, Латина не должна замёрзнуть», — рассуждал он.

Проснувшись утром, он первым делом посмотрел на дочку.

«Спит. Латина вообще умеет спать в любой обстановке. Раньше она могла закемарить в “Оцелоте” в любое время. Удивительное качество».

Затем Дейл проверил, горит ли костёр. По-хорошему стоило поступить наоборот, но парень давно расставил для себя приоритеты.

«Эх, не хочется её будить. Но нам пора выдвигаться».

— Латина, просыпайся, — позвал он, легонько потрясши её.

Одеяло зашевелилось и приглушённо проговорило:

— Фняа-а... Дейл?..

— Что?

Сонная девочка высунула голову наружу, зевнула, немного подумала, собираясь с мыслями, а потом резко подскочила и прижалась к Дейлу.

— Ты чего?

— Испугалась. Ты же всегда спишь рядом, — смущённо улыбнулась Латина. — Я забыла, что мы в походе.

— А, понятно, — усмехнулся Дейл, обнимая её.

Из-за тяжёлого прошлого Латина боялась оставаться одна. Конечно, она не капризничала, но всё равно старалась держаться поближе к Дейлу.

Парень не имел ничего против, однако никому другому не позволил бы так баловать её.

Вот такой он неисправимый эгоист, обожающий приёмную дочь больше жизни.

Латина встала, свернула одеяло и приготовила завтрак: подогрела на костре кусочки хлеба и положила сверху по ломтику сыра.

«Просто, зато с любовью», — подумал Дейл, с удовольствием поедая бутерброды.

— Хорошо бы сегодня дойти до почтового города. Но если устанешь или заболят ноги, сразу говори.

— Хорошо.

— Еды должно хватить… Латина, будешь ответственной за провизию. Если что-то закончится, дай мне знать.

— Ты доверяешь мне это?! — изумилась девочка.

— Ну, я же не могу уследить сразу за всем, — серьёзно ответил Дейл. — Да и ты, полагаю, хотела бы взять на себя часть обязанностей, да?

— Хотела… Но как ты догадался?

— Я же не первый день тебя знаю.

Не по годам серьёзная трудолюбивая Латина вполне могла позаботиться и о себе, и о других. К тому же она быстро училась новому. Безусловно, Дейл не собирался перекладывать на дочку совсем всё. Он понимал, с чем она справится, а с чем пока нет.

— На время путешествия ты — моя правая рука.

— Хорошо. Я буду делать всё, что в моих силах, — решительно сказала Латина.

«Насколько же она повзрослеет?.. — задумался Дейл. — Хотя я был бы не против, если бы она чуть дольше оставалась моей милой маленькой девочкой».

Его разумная половина радовалась, а эгоистичная — терзалась.

Они потушили костёр, навьючили лошадь и вышли на тракт.

Впереди был ещё один погожий день.

Дорога пролегала через холмы, но подъёмы и спуски практически не чувствовались.

Государство регулярно ремонтировало одну из главных транспортных артерий, ежедневно пропускающую десятки заграничных караванов. Дейл с Латиной встретили уже несколько бригад, которые заделывали ямы и провалы.

— Дейл, Хлоя беспокоилась, как бы на нас не напали разбойники. А они правда здесь есть?

— Встречаются. Ведь по тракту постоянно снуют повозки с ценными товарами. Но мы ещё недалеко ушли от Кройца, так что вряд ли наткнёмся на них.

— Почему?

— Потому что в Кройце полно авантюристов, и они быстро переловят всех разбойников, если те объявятся. Хотя нередко авантюристы же и становятся ими… Но, вообще, грабители стараются выбирать места, где они смогут неожиданно налететь, сделать своё дело и укрыться в какой-нибудь глухой дыре, — объяснял Дейл под стук копыт. — А вот за почтовым городом придётся держать ушки на макушке. Там места не такие спокойные.

— На нас они не нападут?

— Не знаю. Но в случае чего я защищу тебя, так что можешь не бояться.

— А я и не боюсь. Я же с тобой, — улыбнулась Латина.

Дейл тоже улыбнулся и погладил её по голове, а между тем подумал:

«Было бы проще перебить всех атакующими заклинаниями, но придётся сдерживаться. Не хочу, чтобы Латина видела жестокость… Однако, если они направят на неё оружие, вряд ли я совладаю с собой».

Вот уж точно в тихом омуте черти водятся.

В отличие от Дейла, Латина не покидала пределов Кройца, поэтому внешний мир казался ей невероятно большим.

Взойдя на вершину пологого холма, она издала удивлённый возглас и всмотрелась вдаль.

У самого горизонта виднелись укутанные дымкой синие горы, чуть ближе расстилались леса и луга, ещё ближе — поля, по которым ветер гнал волны.

— Ух ты! Какой всё-таки мир огромный!

— Ну, да, наверное... Видишь вдалеке город? Там мы и заночуем.

— Вау!

Возбуждённая девочка приставила руку к глазам и принялась подпрыгивать, пытаясь заглянуть хоть чуточку дальше. Платиновые хвостики подскакивали вместе с ней, бликуя на солнце.

— Смотри, устанешь, а нам до города еще идти и идти.

— Хорошо, не буду, — послушно ответила Латина и подошла к Дейлу.

Как парень и планировал, они сделали несколько привалов и ещё засветло добрались до цели.

По сравнению с Кройцем почтовый город Хазе[✱] Вероятно, от немецкого hase – «заяц». был совсем крошечным. Его население по большей части состояло из фермеров, которые выращивали злаки, овощи и фрукты, а затем продавали их в Кройц.

Также в Хазе процветал гостиничный бизнес. Здесь можно было найти как шикарные пятизвёздочные отели для богатых торговцев, так и хибары, битком забитые бедняками.

Местная стража тоже брала пошлину за право войти в город. Передавая монеты, Дейл коротко расспросил привратника, где можно безопасно переночевать. Разумеется, из-за Латины.

— Тут всё другое. Даже дома́, — проговорила девочка, когда они миновали крепостную стену.

«Они какие-то… тусклые. Ни росписей, ни ярких цветов. Даже крыши блёклые. Как будто поизносились».

— А шума и толкотни не меньше. Погоди удивляться, ты ещё моих родных краёв не видела, — хмыкнул Дейл.

Вскоре они добрались до приличного на вид трактира с конюшней, сняли с лошади сумки и вошли внутрь. Дейл остановился у стойки и спросил у хозяйки — женщины крупного телосложения:

— У вас есть комнаты?

— Есть, — довольно нелюдимо отозвалась та. — Одной хватит?

— Хватит. И я хотел бы воспользоваться конюшней. Накормить и напоить лошадь можно?

— За дополнительную плату.

— Сойдёт.

Взяв ключ, парень позвал Латину, которая с превеликим интересом рассматривала интерьер, посетителей и блюда.

Как и в «Танцующем оцелоте», здесь на первом этаже располагался общий зал, а на втором — номера для постояльцев.

Дейлу с Латиной досталась довольно просторная комната с двумя кроватями. Девочка тут же подбежала к окну и выглянула из него, любуясь видом на широкие поля.

«Не верх безопасности, конечно, но сойдёт. Главное, что Латине понравилось… Ты смотри, хозяйка, может, и не слишком вежливая, но комнаты держит в чистоте и порядке», — подметил Дейл.

Он поставил сумки на пол, снял наруч и куртку. Латина последовала его примеру, избавившись от рюкзака и ножен, и подпрыгнула, чувствуя непривычную лёгкость.

— М-м, Дейл...

— Знаю, ты хочешь погулять, но нет. Нас ждет долгая дорога.

«Как он догадался? — изумилась Латина. — Я же ещё и слова не успела сказать!»

— Я понимаю, что тебе не терпится всё тут осмотреть. Но у нас впереди ещё много городов. Отдыхать тоже надо.

— Угу, — грустно кивнула девочка.

Дейл вздохнул. Он не хотел расстраивать дочку, но также знал, что только дай ей волю, и она будет носиться, пока не рухнет от усталости.

«Надо было с самого начала предупредить её».

— Зато в портовом городе Куалле[✱] Вероятно, от немецкого qualle – «медуза». нагуляемся вволю. Потерпи немного.

Латина тут же просияла.

Дейл так сильно любил её, что просто не мог видеть её грустное личико.

Они разложились, немного передохнули с дороги и, после того как Латина приняла ванну, спустились вниз, в зал.

Сев за стол, девочка принялась тщательно изучать меню.

— Что будешь?

— То, чего я ещё никогда не пробовала. Кеннет сказал, что так я буду быстрее учиться.

— Да, он прав.

«Похоже, Латина хочет стать полноценным поваром. Что ж, она на верном пути. Кстати, мне всегда казалось, что Кеннет больше повар, чем авантюрист. И ученица вся в наставника», — усмехнулся Дейл, прихлёбывая эль, который заказывал редко.

— М-м... Хм...

После долгих раздумий девочка остановилась за запечённых овощах и фриттерах[✱]Десерт из жареного жидкого теста с начинкой.. Видимо, не нашла ничего нового и решила попробовать местные дары природы.

Дейл же, недолго думая, попросил жареного цыплёнка.

Хазе был крупнейшим производителем муки в регионе, поэтому вместе с заказом им подали полную корзину хлеба.

Латина положила в рот овощи и, медленно жуя, задумчиво выдохнула.

— Что-то не так?

— Их бы поджарить на более медленном огне и подольше. Тогда они были бы вкуснее.

— Правда? — удивился Дейл. — Как ты это поняла?

— Кеннет научил. Хотя так тоже вкусно.

Фриттеры с начинкой из свежих плодов чуть горчили, и другие дети наверняка раскапризничались бы, но Латина съела их с огромным удовольствием. Конечно, она не обделила вниманием и хлеб.

«Она разбирается в кулинарии намного лучше, чем я думал», — подумал Дейл.

После ужина Латина вернулась в комнату, а Дейл в свою очередь принял ванну.

Войдя в номер, он заметил, как дочка что-то увлечённо пишет, попытался заглянуть ей через плечо, но она заметила его и быстро захлопнула тетрадь.

— Дневник ведёшь?

— Я записываю всё, что произошло с нами в путешествии. Не смотри, пожалуйста, я стесняюсь.

— Прости. Значит, ты пишешь то, что мне лучше не видеть?

— Я стесняюсь показывать тебе, — повторила Латина.

«Нечасто она вот так отталкивает меня. Теперь мне только любопытнее стало. Интересно, о чём она пишет? Я там есть? А вдруг нет? Что тогда? Нет, только не это! Надо взять и посмотреть!.. Но если я возьму без разрешения, Латина возненавидит меня и перестанет разговаривать! Не-е-ет! — про себя завопил парень и, чтобы совсем не упасть духом, переключился на другие мысли. — Эх, ладно, пора спать. Прошлой ночью я разве что вздремнул. Если и сегодня не высплюсь, завтра буду с ног валиться. Тем более, я сам сказал, что нужно отдыхать при любой возможности».

Он проверил, закрыта ли дверь, разделся и лёг в кровать.

Латина тут же подбежала к нему и, нагнувшись, взяла за руку.

— Дейл, Дейл!

— Что?

— Можно, я буду спать с тобой?

— Привыкла спать вместе и не хочешь расставаться?

— Я боюсь просыпаться в незнакомом месте. А с тобой мне будет спокойнее, — немного подумав, объяснила Латина.

— А-а, понятно. Ну да, ты же никогда не путешествовала.

Дейл встал и осмотрелся.

Здешние кровати были довольно узкими, вдвоём они не поместились бы. Не то что дома, в «Танцующем оцелоте».

— Знаешь что, давай я заодно научу тебя заклинанию ослабления гравитации. Оно полезное, не раз выручит тебя. Я буду говорить медленно, слушай внимательно. — Дейл подошёл ко второй кровати, положил на неё руку и чётко, раздельно произнёс: — О тьма кромешная, именем своим приказываю, рассеки земные оковы. Ослабление гравитации.

Сила тяжести изменилась. Парень легко оторвал кровать от пола и, стараясь особо не шуметь, поставил рядом со своей.

— Ничего, что она немного ниже?

— Нет, Дейл, большое тебе спасибо!

Латина благодарно улыбнулась ему, скользнула под одеяло и придвинулась как можно ближе.

Парень снова лёг и, уже засыпая, подумал:

«Наверное, так будет спокойнее не только ей. Мне тоже».