Том 13    
Глава 4: Если сдался, значит, наступил дедлайн


Вам нужно авторизоваться, чтобы писать комментарии
psychxo
14 д.
Спасибо за перевод
den.zaikin.x7@gmail.com
2 мес.
А можно ссылку на этот и другие тома в английском варианте?
bad_boy
2 мес.
англсерв рандеву с жизнью в дискорде. Приглос я потерял
dd194
2 мес.
Вот теперь можно начинать ждать. Проклятие тайтла побороли
bad_boy
2 мес.
знаю лишь то проклятье, где всякий бравшийся за Дейт пропадал/дропал проект. Есть какое-то ещё?
id271815749
2 мес.
Спасибо за перевод!

Глава 4: Если сдался, значит, наступил дедлайн

На крыше дома, где жила Ния Хонджо, сгущалась чёрная тень. Из буквально ожившей тьмы, словно кружась в танце, появилась Куруми. Она легонько потянулась, разминая мышцы, и неторопливо подняла взгляд на небо.

Из всё более расширявшейся тени послышались знакомые голоса:

— Боже, и кто бы мог подумать.

— Внезапно всё стало куда хлопотнее.

— Как же так?

Из черноты одновременно вышли несколько девушек. У каждой — причёска с двумя собранными разными по длине хвостами, а в левом глазу мерцал циферблат. И, конечно же, каждая обладала одним и тем же голосом — голосом Куруми.

Восьмая пуля её Ангела — Зафкиэля — способна создавать клонов хозяйки. Именно они сейчас и общались со своим оригиналом.

— И впрямь — как же так? — вздохнула девушка.

Куруми встретилась со вторым Духом, Нией, которую очень долго искала, и Разиэль, её Ангел, поведал о первом Духе. Однако ответ оказался удручающим.

— Даже если соберу достаточно духовной силы для «Йуд Бет», чтобы переместиться в прошлое на тридцать лет, первого Духа мне не одолеть, — посетовала Куруми и пожала плечами.

Клоны стихли и молча посмотрели на неё.

— Боже-боже, что за лица? — хихикнула она. — Думаете, я всё так и оставлю? Неужели решили, что я теперь впустую потрачу все человеческие жизни, которые столь долго отнимала?

Куруми танцевальными па пересекла крышу и прислонилась к ограждению.

— Сила первого Духа уж слишком велика, — протянула девушка, взглянув на раскинувшийся как на ладони город. — Но ведь Зафкиэлю подвластно само течение времени — и любая мощь перед ним ничто.

Куруми развернулась к клонам.

Из информации, полученной от Нии, самое главное — не какая у первого Духа сила, а его происхождение.

— А ведь история довольно-таки незамысловата: тридцать лет назад никаких Духов не существовало. А раз так, мне всего-то и нужно, что переместиться во времени и не допустить появления первого, — сказала девушка, сложив пальцы на руке пистолетом.

Она выстрелила в пустоту, и лица клонов озарила улыбка.

— Что ж, я, право, расстроена, что у меня нет возможности убить первого Духа своими руками но, думаю, лучше уж оставить всё как есть.

Главная задача — стереть сам факт существования Духа. Переписать историю в точности, как это сделал Шидо.

Куруми опустила голову и с новой решительностью сжала кулак:

— Эх, и всё же... — вздохнула она, погружаясь в пучину тягостных мыслей.

Ния рассказала ей об обстоятельствах появления первого Духа.

— Айзак Рей Перам Уэсткотт, Эллен Мира Мазерс и Эллиот Вудман, — мрачным голосом произнесла девушка имена самых страшных грешников. — Может, сейчас вы меня не слышите, но знайте: при следующей нашей встрече я отправлю вас в мир иной.

Куруми топнула каблуком по крыше и исчезла.

Битва Шидо и его друзей началась.

Определившись с сюжетом, команда художников приступила к работе. Нацуми отвечала за основную часть творческого процесса — наброски и обложку. Несмотря на все старания облегчить задачу девочки, почти вся тяжесть легла на её плечи — иначе бы нарушились единый стиль повествования и рисовки. Остальные же прежде, чем приступить к работе над додзинси, сели смотреть уроки рисования манги, а после оттачивали умения на собственных скетчах.

Закончили лишь к двум часам ночи тридцатого декабря. По-хорошему всем стоило идти спать и завтра с утра приступить с новыми силами, но Нацуми настояла на том, чтобы продолжить. В итоге решили работать ночью и сменять друг друга на сон, тем самым не останавливая процесс.

Доводя до конца черновик, Нацуми расчерчивала страницы на кадры и выводила текстовые поля. И только после Шидо, сестры Ямай и Оригами приступали обводить карандашные наброски персонажей.

Но всё было не так просто.

— Блин! Я зашёл за фрейм!

— Чёрт! Слёзы бездонной тьмы окропили белое святилище?!

— Катастрофа: линейка испачкалась в чернилах.

— Не проблема. Это ещё можно исправить.

Они уже рисовали раньше, но по-прежнему оставались новичками: поначалу аккуратно работать не получалось. Сосредоточившись, коллектив запасся терпением и научился обводить зарисовки более осторожно. Тем не менее Кагуе и Юзуру, по всей видимости, надоело выводить мелкие детали чернильными ручками, и они перешли на маркеры с тонкими стержнями.

По завершению обведения скетчей, команда стирала наброски, сканировала страницы и отправляла в электронном виде Накацугаве.

Впрочем, как бы они ни спешили, с такой малочисленной командой за два дня завершить мангу было практически невозможно. Ни Шидо, ни девочки не могли в одночасье стать профессионалами. Да и с черновиками Нацуми оказалось работать куда сложнее, нежели все думали изначально.

Лишь царапанье ручек о бумагу разрывало тишину в комнате. Пробовали включать музыку, но кому-то она помогала, а кому-то наоборот — мешала. Сколько же миновало времени с тех пор, как они начали?

Вдруг дверь открылась.

— Привет всем! Как процесс?

В комнату, держа в руках пакеты, вошла Котори.

— Ну как сказать, более-менее, — пробормотал Шидо.

— Что-то ты за несколько часов как-то постарел, — взволнованно заметила девушка, ставя пакеты на стол. — Я вам тут напитки принесла. Оставлю пока здесь — попьёте на перерыве.

— Кхи-кхи-кхи... Стало быть, подношение? — отреагировала Кагуя. — Похвально-похвально!

— Признательность: спасибо, — добавила Юзуру.

Оригами молча помахала рукой.

— У-угу, — не то поблагодарила, не то простонала Нацуми.

Как все откликнулись, Котори подошла к Шидо:

— Можно тебя ненадолго?

— М, что такое?

— Это о Нии...

— Что-то случилось?! — забеспокоился парень.

Девушка кивнула.

— Простите, я заберу у вас Шидо ненадолго, — сообщила она всем. — Когда вернётся, будет работать вдвое быстрее.

— Чего?! — запротестовал он.

Но Котори не обратила внимание на протест и, схватив его за рукав, поволокла за собой, как щенка.

— Да что такое...

Они вышли на улицу, где парню пришлось даже прищуриться от ослепительных солнечных лучей.

— Блин, как ярко... Который уже час?

— Полезай в машину — додзинси потом, — велела Котори, указывая на припаркованный автомобиль.

Шидо послушно сел на заднее сиденье. Машина сразу развернулась и поехала по дороге.

— Эм-м... — Юноша посмотрел на мелькавшие в окне дома и вывески магазинов. — Ты что-то выяснила о Нии?

— Мы связались кое с кем из круга знакомых Нии, тоже мангакой.

— Правда? Если мы расспросим его...

— То узнаем что-нибудь о её прошлом, — заключила Котори, посмотрев на Шидо.

Тот затаил дыхание.

Спустя двадцать минут машина остановилась перед кафе.

— Нам сюда. Выходи. Сейчас с мангакой разговаривает Рейне.

— Хорошо.

Парень вышел из автомобиля и, чуть нервничая, зашёл в кафе. Внутри они с сестрой оглянулись. Им рукой помахала женщина.

— Привет, Рейне.

— Прости, что заставили ждать.

— Привет, Шин, Котори, — поздоровалась она с ними привычным сонным голосом. Из-за вечного недосыпа Рейне выглядела как Шидо, который всю ночь работал. — Позвольте я вас представлю. Это мангака Такаджо Хироки.

— Приятно познакомиться...

Как парень поклонился, так и замер. Он думал, что Такаджо Хироки — мужчина, только вот перед ним сидела девушка за двадцать в очках с толстыми линзами. Потом Шидо вспомнил, как Ния упомянула ещё одну мангаку, которая также скрывалась под мужским псевдонимом.

— И мне тоже. Я Котори. Благодарю, что согласились на встречу.

— А меня зовут Ицука Шидо. Приятно познакомиться.

— Ох как вежливо. Спасибо, — ответила Такаджо с поклоном, положив руки на стол, и подняла на них глаза. — Вы же пришли узнать о Хонджо, верно?

— Да. Не могли бы вы нам рассказать всё, что знаете? — спросил Шидо. — Сойдёт всё что угодно.

Такаджо поправила очки — те ярко сверкнули.

— Я, конечно, не против... А кем вы приходитесь к Хонджо?

— Простите?

— Ах, прошу прощения. Просто мы на пике популярности, и раскрывать личные сведения посторонним я не стану.

— Понятно...

Похоже, разговор не завяжется. Шидо не смог сразу придумать объяснение. Но тут за него ответила Котори:

— Понимаете, Ния — наша дальняя родственница. Мы не виделись уже несколько лет — вот и пытаемся выяснить о ней через знакомых.

Она рассказала всё чётко и без запинки, будто так оно и есть. Заранее подготовилась? Или мастерство импровизации?

«Как бы то ни было, талант мошенника у неё имеется», — решил Шидо.

— Гм, ясно, — слегка кивнула Такаджо.

Мангака сразу же поверила, поскольку Котори упомянула настоящее имя подруги, что не разглашалось публично.

— Я вас понимаю. Я тоже беспокоюсь за Хонджо. Сделаю всё, что в моих силах.

— Правда? Спасибо вам огромное! — поклонился Шидо ещё раз.

— Только... не думаю, что буду сильно полезной, — призналась она, почесывая щеку.

— В каком смысле?

— Дело в том, что я уже несколько лет с ней как не виделась. Не знаю, почему, но, кажется, будто она меня ненавидит.

— То есть как ненавидит? — спросил парень.

Такаджо помотала головой.

— Может, это не совсем так... Понимаете, восемь-девять лет назад мы подружились на одной из вечеринок в издательстве. Всё было замечательно, но однажды она стала холодна и отдалилась от меня. Я думала, мы хорошо ладили, как друзья-мангаки... Наверное, я каким-то образом нечаянно нагрубила ей.

— Это же... — нахмурился Шидо. Котори тоже, похоже,о чём-то догадалась. Им обоим на ум пришло одно — Ангел Разиэль.

— Что-то не так? — смутилась девушка на их поведение.

— Н-нет, ничего.

— Гм, в общем, как-то так. Я могу рассказать всё, что знаю, но не уверена, поможет ли это вам.

— Пожалуйста, продолжайте, — кивнул ей юноша.

Такаджо пожала плечами и возобновила рассказ.

Спустя минут сорок Шидо и Котори попрощались с Такаджо, вышли из кафе и вернулись в ту же машину, на которой приехали. Парень и девушка молча смотрели на мелькающие дома за окном.

Из разговора выяснилось, что Ния всегда со всеми дружелюбна и общительна. Единственное, она не любила откровенничать о своей жизни до того, как стала мангакой, особенно о старых друзьях. Ния всегда избегала в общении подобных тем. Даже с Такаджо, с которой легко поладила, держалась на расстоянии.

— Что думаешь, Котори?

— Все проблемы Нии из-за Разиэля, — заговорила она. — Это могло бы многое объяснить. Любой бы загорелся идеей узнать об окружающих, свались ему с неба сила всезнающего Ангела.

— Пожалуй...

— Вот почему Ния не доверяет людям. Да оно и понятно. Мы вовсе не святые: каждый порой говорит гадости за спиной другого. Разиэль проливает на это свет — естественно начать питать отвращение к окружающим, — объяснила Котори и почесала голову. — Проблема, оказывается, куда глубже. Я-то поначалу сочла её ответ про любовь только к 2д за шутку, но... кажется, Ния не откроет сердце, чтобы её никто не предал. Ну не грустно ли?

Шидо погрузился в молчание. Скорее всего, его сестра права, и причина действительно в этом. Именно поэтому Ния никогда не рассказывает о старых друзьях, и именно поэтому она с головой окунулась в мир 2д.

И тем не менее оставалось кое-что странное.

«Почему Ния внезапно отдалилась от Такаджо?» — задался вопросом парень.

— Шидо?

— Что? А...

Он обернулся к Котори и обнаружил на её лице недовольство.

— Я понимаю, ты не спал и всю ночь работал, но это очень важно. Не клюй носом.

— Прости, — коротко ответил юноша.

Вспомнив все невзгоды, что пережила Ния, Шидо сжал кулаки.

— Сейчас главное закончить додзинси. Неважно, как, но мы обязаны вырвать ещё один шанс и поговорить с ней.

Котори удивлённо распахнула глаза и кивнула.

Тридцать первое декабря, час ночи. Работа во всю кипела. В комнате на первом этаже дома Духов Шидо с командой рисования закрашивал пустые отмеченные места в манге.

Парень молча сидел за столом, точно прилип к нему, и обводил черновую зарисовку Нацуми. На его руках были специальные перчатки, которые не комкали бумагу и не размазывали чернила, а лоб — обвязан мокрым полотенцем, чтобы не уснуть. Рядом на столе в шеренгу выстроились банки из-под кофе и энергетиков.

— Час ночи — время уже на исходе, — заметил Шидо слабым голосом. — А ещё ведь нужно всё отсканировать и отправить для завершающих штрихов...

— А-ага… — еле кивнула Кагуя.

— От... вет: ещё чуть-чуть...

Уже день прошёл с начала работы. За это время Шидо так ни разу и не покинул своё место, за исключением перерывов на еду, туалет и скоротечный сон. Он всё работал, работал и работал над мангой. Такой режим истощал куда сильнее, чем ожидал парень. Взглянув на зеркало в ванной, Шидо обнаружил такие же «роскошные» чёрные круги под глазами, как у Рейне.

Однако он не единственный, кто боролся со сном. Оригами выглядела не в пример бодрее, но даже она порой переставала на какое-то время двигаться, словно у неё сели батарейки. Слева от Шидо сидели Кагуя и Юзуру, которые находились с ним в одной лодке — тоже клевали носом. Хуже всех выглядела Нацуми. Она сидела в самой дальней части стола и так ни разу и не спала. У неё уже тряслись пальцы, а глаза были краснее некуда. Но как бы Шидо и остальные ни уговаривали девочку отдохнуть, она так и не отложила карандаша. Её упорство достойно всяческих похвал.

Смотря на Нацуми, Шидо понял, что не имеет права жаловаться. Он собрал волю в кулак, точнее её остатки, и приступил к последней части.

— Всё... Это... конец... — выпустил парень, отодвинул лист манги и рухнул на стол.

Близнецы Ямай и Оригами закончили примерно вместе с ним. Кагуя и Юзуру распластались на столе, как и Шидо, а Оригами просто потянулась и ненадолго замерла.

Дождавшись, когда чернила высохнут, они стёрли наброски карандашом.

— Пожалуй, в остальном положимся на Рататоск.

Вскоре дверь распахнулась, и в комнату вошла другая команда во главе с Котори, неся большую картонную коробку.

— Привет, Шидо.

— А, Котори... Что? — ответил он, кое-как подняв глаза, но опешил, обнаружив на сестре, Токе, Ёшино и Мику не менее изможденные лица. — Что это с вами?

Девушки переглянулись.

— Секрет, — шутливо подмигнула ему Тока изо всех сил.

— Скоро... узнаешь, — еле произнесла Ёшино, валясь от усталости.

— По правде говоря, недосып — враг красоты, но мы не можем дать дорогому и остальным выполнять всю работу, — хихикнула Мику, скрывая изнуренное лицо.

Девушки рассмеялись. Парень же лишь в недоумении наклонил голову.

— Лучше скажи, как работа, — спросила Котори.

— Я только что закончил. Кагуя, Юзуру и Оригами вроде бы тоже. Как отсканируем — сразу же отправим вспомогательной команде.

— Вот как? Тогда...

Девушка оглядела комнату. Один человек в ней всё ещё работал — Нацуми.

Шидо разложил бумагу по стопкам и вместе со всеми подошёл к труженице. К ним чуть после присоединились Оригами и сёстры Ямай.

— Нацуми, ты как?

Тишина.

— Нацуми?

— А?! А... Ага... — откликнулась она не с первого раза.

На её лице была написана прямо-таки смертельная усталость — предела своих сил девчушка явно уже достигла.

— Мы закончили с нашей частью — давай подменим тебя, — предложил Шидо. — Ты ведь устала? Отдохни хотя бы немного.

— А, не, нормально. Ещё совсем чуть-чуть... — помотала головой девочка, не отвлекаясь от работы.

Нацуми протёрла глаза — видимо, взгляд затуманился от недосыпа. В итоге всё её лицо перепачкалось чернилами и сделалось похожим на мордочку панды.

— Подожди-ка... Так ты со вчера не отдыхала? Да ещё и проделала вдвое больше работы... — не унимался Шидо.

— Истину глаголишь. Игра начинается завтра. Позволь тёмному измерению, что зовёт тебя в своё лоно, поглотить твой разум, — сладко заманивала Кагуя, будто вводила в транс.

— Согласие: ты переусердствуешь, — лаконично приметила Юзуру.

— Отдых — тоже важная часть работы, — добавила ко всему прочему Оригами.

Но что бы они ни говорили, Нацуми не отвлекалась ни на секунду. Она посмотрела на ещё пустую часть страницы и с неудержимым рвением повела пером по бумаге:

— Я сказала... нормально.

— Но...

— Скорее всего, завтра я буду самой бесполезной. Это всё, что я могу... Дайте мне закончить... Дайте мне тоже внести свою лепту... По-другому я никак не смогу помочь... Дайте мне исполнить свою роль...

{

— Нацуми...

— Я была так счастлива, когда вы все спасли меня. И теперь я хочу вместе со всеми помочь другому Духу. И я правда очень рада, что могу это сделать. Это совсем не сложно. Даже весело. Очень-очень весело. Всё не дождусь, когда смогу рассказать упрямой Нии... — Нацуми слабо улыбнулась, оторвав от бумаги руку, что сжимала перо, — что нет ничего более прекрасного — чем дружба...

Закончив рисовать, девочка рухнула без чувств. К счастью, Шидо успел подхватить её.

— Эй, ты в порядке? — обеспокоился он.

В ответ было лишь ровное дыхание спящей Нацуми.

— Хорошо постаралась, — улыбнулся парень и нежно погладил её по голове.

Мику вытерла выступившие слёзы.

— Ах, я так тронута! — призналась она. — Дорогой, позволь мне позаботиться о ней. Я отнесу Нацуми в её комнату и уложу в постель.

— Шидо, отнеси её и не забудь после запереть дверь, — вмешалась Котори.

— Ах! Котори такая злюка! — воскликнула Мику, извиваясь.

Та пропустила выходки айдола мимо ушей и готовое додзинси.

— Великолепная работа, — похвалила девушка и показала остальным. — Это труд, в который Нацуми вложила всю свою душу. Наше оружие готово. С этим мы победим!

— Да-а-а! — подхватили все, вскинув кулаки.

Утро решающего дня наконец настало. Полвосьмого двери поля битвы открылись, и в главный зал конференц-центра на площади Тенгу, где проводился Колизеум комиксов, вошли участники клубов, продающих свои произведения. Послышался топот множества шагов и скрип колёс от тележек.

Колизеум проводится дважды в год: зимой и летом. Длится он три дня, и за это время его посещают минимум пятьсот тысяч человек. Комико — крупнейшее событие, на которое стекаются поклонники манги и аниме со всей страны. С каждым годом количество и посетителей, и авторов работ всё возрастает.

Едва двери открылись, конференц-центр заполонил гул идущих людей. Спустя час, когда поток немного утих, так называемый клуб любителей додзинси «Рататоск» наконец-то вошёл зал для проведения мероприятия.

— Итак, начинаем! — объявил Шидо.

Духи закивали:

— Да, мы готовы!

— В-выложимся на полную!

Конечно, после такой усердной работы они ещё не восстановились как следует, но относительно здоровый сон дал им достаточно сил.

К слову, Шидо, когда проснулся, обнаружил Оригами, липшую к нему, и Мику, которая обеими руками прижала к себе Ёшино и Котори. По лицу девушки было видно, что она на седьмом небе от счастья. Девочкам же будто бы кошмар снился. Позже Оригами и Мику отнекивались, якобы они всегда так спят и никак друг с другом не сговаривались. Разумеется, все в Рататоске знали, что это чистой воды ложь, и косили на них подозрительные взгляды.

Как бы то ни было, решающий день настал. Шидо с Духами шли по широкому вестибюлю и свернули в восточное крыло, где располагалась их точка. Там они обнаружили множество людей, занятых своими лавками: ставили столы, стулья, делали вывески и раскладывали додзинси.

— Я впервые на таком мероприятии, но выглядит очень круто!

— Согласие: и каждый делает что-то своё, — подтвердила Юзуру.

— Точно-точно! Будто в сериале каком очутились! — мечтательно протянула Мику.

Девушки восхищённо вертели головами и болтали друг с другом.

Также оглядываясь, Котори вдруг зацепилась взглядом за определённое место:

— Ния уже здесь.

Восторг на лицах Духов тут же пропал.

Сглотнув, Шидо посмотрел на стойку, на которую указала сестра. За ней на стуле сидела Дух Ния.

Решившись, Шидо пошёл вперёд.

Заметив их, та поправила очки и встала.

— М? Паренёк? Какая неожиданная встреча — не думала увидеть тебя снова да в таком месте, — призналась Ния и глянула за его плечо. — О, смотрю, остальные тоже в сборе. Рада видеть вас всех, наверное.

Тока, Оригами, Кагуя и Нацуми напряглись, Ёшино и Юзуру слегка приветственно поклонились, а Котори с вызывающим взглядом сложила руки.

И только у Мику глаза так и сияли.

— Так-так-так, а худенькие, но красивые девушки в очках тоже по-своему прекрасны. Я никогда прежде не сталкивалась с подобным типажом.

Слова айдола заставили Нацуми попятиться от неё подальше.

— И? Зачем пришли? Это, конечно, ваше дело, но вам разве не говорили, что обычным посетителям вход открывается только в десять? — пожала Ния плечами.

— Спасибо за напоминание, но не стоило, — парировала Котори. — Мы здесь не обычные посетители.

Она указала на соседний от девушки столик. Ния проследила за пальцем, и её лице отразилось недоумение.

— Гм? А, поняла, — слегка выпустила вздох мангака и взяла путеводитель. — А я-то думала, что не так: на карте здесь ничего не обозначено, а когда пришла, обнаружила ещё одну стойку. Я списала всё на ошибку организаторов, но, похоже, это ваших рук дело?

— Ну... Да, так и есть, — ответил Шидо.

Ния недовольно оглядела всех. Впрочем, неожиданный поворот её скорее забавлял, чем злил.

— Большую команду вы сколотили, — заметила она.

— Да у самой, погляжу, не меньше, — огрызнулась Котори.

— А, я их всех наняла. Разве трудовые отношения не чудо? Знай себе, работай, пока платят — ничего сложного.

Брат с сестрой слегка прикусили губу. Им на память пришли вчерашние слова Такаджо.

— И? Здорово, что вы участвуете, но есть ли что к продаже? Смотрю, руки-то у вас пустые.

— А, ты об этом.

Котори щёлкнула пальцем. К ним тут же подошли рабочие, везя за собой тележку, загружённую картонными коробками. Если приглядеться внимательнее, в них можно было узнать членов команды «Фраксинуса»: Накацугаву, Кавагое и Микимото.

— Продукция «Рататоска» доставлена!

— Спасибо. Пожалуйста, расставьте всё, — поручила им командир.

— Как скажите!

«Грузчики» вытащили коробки и занесли их за стол.

— По пятьсот томов в каждой из десяти коробок — столько же, сколько и у тебя, верно? — уточнила Котори.

— О, так вы подготовились? И теперь хочешь сказать, мол, продадите мангу быстрее меня? Наверняка вы все так думаете. Но спешу заметить: у вас нет шансов.

— Спасибо, что избавила меня от лишних разъяснений, — приподняла девушка уголки губ.

Продавцы додзинси вокруг, работающие над своими стойками, стали перешёптываться. Ния, Шидо и остальные чувствовали напряжение в воздухе, но... они ошиблись. И тогда их взгляды упали на Накацугаву, который всё ещё с чем-то возился.

— Эй, неужели это...

— Ага, я эти очки и перчатки ни с чем не спутаю. Представитель легендарного клуба «Обласканных сестричками» — MUNECHIKA!

— Не может быть! Пять лет назад клуб поссорился из-за «Как должна меня называть сестрёнка, не умеющая выговаривать р: "блатик" или "блат"?». Это тот самый человек, что с тех пор не появлялся на комико?!

Услышав сплетни, Шидо и Котори подозрительно покосились на Накацугаву.

— «Обласканные сестричками»?

— MUNECHIKA?

Тот вздохнул и отрешённо улыбнулся:

— Пожалуйста, не надо. Это всё в прошлом.

Брат с сестрой переглянулись: дальше лучше не лезть — дальнейшая беседа не сулила ничего хорошего — лишь не самую приятную историю.

— Займемся делом, — предложила Котори, сменив тему.

— Хорошо, — охотно согласился Шидо.

Он отошёл, открыл одну из коробок и достал оттуда тома додзинси. Манга была, что называется, «с пылу с жару» — бумага так ещё и не остыла после печати.

На самом деле парень впервые видел законченную работу. Обложка, выполненная Нацуми, уже была в цвете и приобрела яркий заголовок. Теперь додзинси ну никак не походило на то, что его создали всего за пару дней.

Шидо подошёл к Нии, расставлявшей стопки томов у себя на столе, с одним томиком на руках.

— Привет, рад познакомиться. Я Ицука Шидо из клуба «Рататоск», — сказал он, протягивая копию своей работы.

Ния чуть вздрогнула, несколько секунд застыла от растерянности и протянула своё додзинси в ответ.

— Хонджо Соджи из клуба «Хонджо-до». Тоже рада познакомиться.

Они поклонились друг другу и обменялись томами. Произошёл тот самый обычай, когда авторы делятся своими додзинси с соседом.

Ния поморщилась:

— Не думаю, что проиграю, но прочту, только если вы продадите всё раньше меня.

— Конечно. Я не против. Пусть у нас у обоих будет удачный день.

Шидо протянул руку. Ния вздохнула и пожала её. Так они простояли недолго, а затем разошлись.

— План у вас интересный, но победы он вам не принесёт. Я — профи, и пять тысяч копий продать мне раз плюнуть. Просто давно уже в таких мероприятиях не участвовала, а так можно было и больше напечатать экземпляров. Любителям из неизвестного клуба с выполненной наспех работой со мной не потягаться.

— Это мы ещё посмотрим, — смело улыбнулась Котори и обернулась к Духам. — Готовьтесь.

— Да! — хором ответили Тока, Ёшино и Мику.

Остальные же — близняшки Ямай, Оригами и Нацуми — ничего не поняли и лишь удивлённо хлопали глазами, сидя на стульях.

— Какие ещё приготовления?

— Вопрос: мы ни о чём таком не слышали.

— Что-то у меня нехорошее предчувствие.

— Всё в порядке. Идите за мной. Шидо, пока не вернёмся, закончи оформление стойки с Кавагое и остальными, — раздала указания Котори, подталкивая Нацуми в спину.

Парень ничего не понял, но кивнул.

— Ладно, пора бы и нам делом заняться, — решил он, провожая сестру взглядом.

Команда принесла ещё одну большую картонную коробку, откуда они достали плакаты с обложкой и скатерть.

— Вот это да, вы и такое приготовили?

— Хи-хи-хи, а то. Мы же, как клуб, никому не известны — хоть так выделяться будем. Да и место мы выбили людное. Осталось только навести красоту, — сверкнул линзами очков Накацугава.

Шидо натужно улыбнулся. Всё же его смущало, что на обложке и плакате изображён персонаж, как две капли воды похожий на него.

Впрочем, сейчас не до этого. Юноша встряхнул головой и взялся за дело.

В процессе он заметил, как возле стоек стали собираться люди, которые вскоре выстроились в очередь. Особенно длинная была перед столом Нии.

— Разве уже началось? — смутился Шидо. — Откуда эти люди?

— Не, они такие же авторы, как и мы, — ответил Накацугава, расставляя томики. — Если ты из клуба, то можешь занять очередь до открытия. Вот они и выстраиваются перед любимыми авторами.

— Даже такое бывает?

— Ну, как сказать… — неопределенно протянул Накацугава, скрестив руки на груди. По его лицу читалось: «Не то чтобы часто, но в своё время я тоже так делал».

— Но ведь это значит...

— Наконец-то до тебя дошло, — произнесла Ния. — Успех продаж зависит от репутации. Да, я готовилась впопыхах: нет ни постера, ни вывески. Меня даже в брошюре не упомянули. Я всего лишь запостила объявление у себя в блоге — и вот ещё до открытия передо мной уже выстроилась очередь. Ты понимаешь, что это значит? — Девушка бросила на него колкий взгляд сквозь линзы очков. — Прости, но в борьбе, где главное — скорость продаж, победитель был определён ещё с самого начала.

— Невозможно...

— Я бы на твоём месте так не говорила, — внезапно вмешалась Котори.

— Котори? Что за?! — выпучил глаза Шидо, когда обернулся на её голос.

Перед ним стояли Духи в милейших нарядах девушек-кроликов.

— Ч-что это на вас надето?

— Мы будем зазывать народ! — с энтузиазмом ответила Тока.

— Мы вчера… Репетировали — добавила Ёшино. — Я смущаюсь немного... Но сделаю всё, что смогу!

Они не рисовали мангу, вот им дали другое задание — видимо, это оно и есть.

Внезапное появление прекрасных девушек в косплейных костюмах мгновенно привлекло внимание окружающих.

— Какая милота! — послышались восхищённые вздохи. — Что это за клуб?

— Подожди, их же не было в брошюре.

— Слушайте, а это не Изаёй Мику вместе с ними?

Стоило одному произнести имя известной на всю страну певицы, как тут же поднялся шум. Раздались радостные визги и щелчки затворов камер на телефонах. Мику не растерялась и тут же принялась позировать для девушки с фотоаппаратом. Возможно, за несогласованную акцию ей потом влетит от менеджера, но сейчас айдола это никак не волновало.

Ния изумлённо приложила руку к подбородку.

— Изаёй Мику?

— Хи-хи-хи, узнала наконец? — спросила та, гордо выпятив грудь.

— Прости, но я тебя не знаю, — развела руками мангака. — Ты какая-то звезда?

— У-у-у! — разозлилась Мику.

— Не переживай ты так. Она долгое время провела в плену у DEM, поэтому и не знает тебя, — разъяснил Шидо.

— Т-ты прав. Спасибо большое, дорогой, — слегка посмеялась девушка.

— Ну всё, выпрямись — скоро начинаем, — велела ей Котори, подбадривающе похлопав по спине.

Тем временем часы пробили десять, и на весь конференц-зал прозвенел звонок.

— Колизеум комиксов открылся.

Последовал гром аплодисментов. Шидо и Духи поражённо смотрели то по сторонам, то друг на друга.

Но это было только начало. Ещё до того, как всё стихло, где-то издалека загрохотало, а пол стал уходить из-под ног.

— Э-это случаем не... — с дрожью в голосе проронил парень, но быстро понял.

Доносился топот несметного числа посетителей, заходящих внутрь.

— Ого?!

— Поразительно, что это?

Люди хлынули, словно волна, что прорвала плотину. Духам оставалось только в шоке переглядываться.

Однако им нельзя просто глазеть по сторонам: Ния и её помощники заняли свои места и начали продавать додзинси.

— Одну копию, пожалуйста.

— Пожалуйста, с вас пятьсот йен.

— Две манги, пожалуйста.

— Тысяча йен.

Они с ловкостью справлялись с наплывом и быстро продавали додзинси. Ния бросила на Шидо взглядом с ухмылкой, будто говоря: «Ты точно уверен, что у вас есть хотя бы шанс?»

— Чёрт... Мы тоже начинаем!

— Верно, — подхватила Котори. — Работаем, как и планировали.

— Да!

Девушки рассредоточились вокруг стойки и стали зазывать посетителей. Заинтригованные люди, изначально думавшие брать другую мангу, стали подходить к столику Шидо.

— О, добро пожаловать! — обратилась Тока к мальчику, взгляд которого зацепился за обложку.

Тот вздрогнул от неожиданности.

— А, нет, эм-м...

— Одна копия — пятьсот йен! Берёшь?

— Э... Одну, пожалуйста.

Мальчик сомневался, брать ли ему, но сдался под шармом ослепительной улыбки Токи. Неловко улыбаясь, он протянул ей купюру в тысячу йен.

— Большое спасибо за покупку! Ваша сдача!

Отдав додзинси, девушка с такой же ослепительной улыбкой помахала ему на прощание. Смущённый, но счастливый парнишка помахал рукой в ответ прежде, чем пойти дальше.

Представшая сцена заставила Шидо криво усмехнуться.

— Ха-ха-ха... В этом же нет ничего... такого? — спросил он.

— Конечно, — заверил Накацугава. — Мы соревнуемся в продажах: как бы ты хорошо не нарисовал, главное — сбыть товар. Не последнюю роль играют правильная подача и грамотная реклама. Хонджо это прекрасно понимает. Без такого подхода никому неизвестный клуб не продаст пять тысяч додзинси.

— П-понятно... — кивнул юноша. По его щеке пробежала капля пота.

Да, продукция здесь специфичная, но рынок есть рынок, и яркие улыбки девушек тронули сердца посетителей. Благодаря красавицам в костюмах к «Рататоску» постепенно выстроилась очередь — вскоре продажи пошли в гору.

Однако «Хонджо-до» продал больше манги и без продвижения, а линия выстроившихся перед ними людей всё росла и росла.

— Такими темпами... — помрачнел Шидо, глядя, с какой скоростью у Нии расхватывают додзинси как горячие пирожки.

Разница в продажах была слишком велика.

Котори, одетая в костюм девушки-кролика, вытащила чупа-чупс изо рта и указала им на парня.

— Сотри эту угрюмую мину с лица, Шидо — наша битва только начинается.

— Что?

Его смутили слова сестры, но, подняв глаза, он с удивлением обнаружил, как вокруг столика «Рататоска» собиралось всё больше и больше людей. Они не просто проходили мимо, как до этого, а выстраивались в очередь за покупкой.

— Что происходит? — изумился парень.

Котори с гордостью сложила руки на груди.

— Хи-хи-хи, разве я не говорила? Кагуя, Юзуру! Встаньте в конец очереди — будете помогать подошедшим!

— Кхи-кхи-кхи! Так точно!

— Ответ: положитесь на нас.

Сёстры Ямай бросились наводить порядок — Шидо осталось только пожать плечами.

Внутри выстроившихся к ним людей он заметил немало знакомых лиц. Все они состояли в организации Рататоск.

— Разве это не жульничество? — шепнул юноша Котори, чтобы Ния его не расслышала.

— Как грубо, — хмыкнула она, скользнув по нему недовольным взглядом. — Все приглашают друзей купить додзинси — в этом нет ничего предосудительного. К тому же я каждого попросила привести своих знакомых.

— Так-то оно так, но...

Вдруг Шидо заметил в её словах нечто пугающее.

— Прямо каждого? — пробубнил он, не ожидая ничего хорошего.

Почти сразу поблизости заговорили знакомые голоса:

— Приветик, Тока! А вот и мы!

— Вот это да, как много людей!

— Напоминает мне болота Конго в огне войны.

Троица девушек встала в очередь. Парень затаил дыхание — он не мог не узнать своих одноклассниц: Ай, Май и Мий.

— О, вы пришли! — обрадовалась Тока.

— О чём речь! Как же мы можем тебе отказать?

— Верно-верно. Да и сам комико выглядит очень интересно.

— А, капитан! Мистер-опасность на горизонте!

— Что?!

Увидев Шидо, они точно иголками ощетинились.

«Мистер-опасность» вздохнул, будто сдаваясь им на милость, и поздоровался:

— Привет, давно не виделись...

— Будьте начеку!

— Он ни одной юбки не пропустит!

— Не успеете оглянуться, как забеременеете!

Шидо растерялся. И всё-таки ему стоило объясниться перед ними и принести прощения за те приставания в начале декабря. Парень никак не ожидал увидеть трио одноклассниц на Колизеуме, но сейчас было не до них.

Думая в том же ключе, Котори в деловой манере протянула им додзинси:

— Один экземпляр — пятьсот йен. Возьмёте три?

— Что? А, да. Пожалуйста.

— Ух ты, какая потрясная обложка! Кто её нарисовал?

— А герой на ней, случаем, не похож на Ицуку?

Девушки купили три копии, помахали Токе на прощание и ушли. Может, им и нравится устраивать хаос, но здравомыслие в них ещё осталось, раз они решили не создавать неприятностей и не мешать другим в очереди.

Шидо с облегчением вздохнул и вернулся к продажам.

Вскоре к ним подошла ещё одна троица: высокая девушка за двадцать, ещё одна девушка, но чуть пониже, и третья, со светлыми волосами, похожая на европейку.

Они окликнули Оригами:

— Зачем ты так внезапно нас позвала?

— Капитан, — ответила Оригами высокой девушке.

Шидо сразу догадался, что она из AST — отряда по борьбе с Духами, где раньше служила Оригами. Следовательно, «капитан» — Кусакабе Рёко. Каким-то образом Оригами, также, как и Тока, связалась со своими знакомыми. Скорее всего, две другие тоже из отряда.

— Оригами! Давно виделись!

— О, ты подстриглась? Решительности тебе не занимать.

— Микэ, Милдред, — поздоровалась девушка с остальными.

Та, что назвали Микэ, словно вытерла слёзы.

— У-у... мне так одиноко с тех пор, как ты покинула нас. Пожалуйста, вернись...

— Точно. Почему ты ни с того ни с сего ушла? — подхватила Милдред.

— У меня были на то причины. Я не вернусь в AST.

— Правда? Как жаль... Ай!

Это Рёко слегка огрела Микиэ по голове.

— И какого, простите меня, чёрта вы заговорили об AST?

— А, и-извините, я провинилась...

— Всё в порядке. Здесь на такое не обращают внимания, — беззаботно сказала Оригами.

Микэ удивлённо уставилась на девушку.

— Ты как-то изменилась.

Внезапно та обвила руку Шидо своими.

— Это из-за него.

— ЧТО?! — выпала в осадок Микиэ.

—А-а-а! Так вот оно что! — покраснела Милдред.

Но Рёко стукнула обеих по макушке.

— А ну не шуметь, — упрекнула она их. — Раз уж мы здесь — тоже купим. Можно три копии?

— Да.

Оригами приняла деньги и протянула додзинси. После покупки Рёко заметила Току и остальных Духов.

— Слушай, — начала капитан озадаченно. — Мне кажется, или я их раньше...

— Вам кажется.

— Думаешь? Но всё же...

— Вам кажется.

— Нет, понимаешь...

— Спасибо большое. Хорошего дня, — твёрдо произнесла Оригами.

Опустив руки, Рёко вздохнула, взяла Микиэ и Милдред и пошла по своим делам, так и ничего не высказав.

— Я-я не проиграю! — бросила Микиэ Шидо напоследок, указав на него пальцем.

Сам он не нашёл чем ответить. Парень даже не знал, что бы это значило.

Взглянув на очередь к ним ещё раз, Шидо обнаружил: далеко не все были из числа «друзей и знакомых».

— Не так уж это и странно, — заговорил Накацугава, догадавшись, о чём думал юноша, и поставил новую коробку. — Да, нас нет в брошюре, но, с другой стороны, разве народ не заинтересует таинственный клуб, который никто не ожидал увидеть?

— Но не лучше, если о нас узнают больше людей? — спросил Шидо.

Мужчина поправил очки.

— Забыл? Наше место стоит сразу по соседству от знаменитого клуба «Хонджо-до».

— А...

Глаза парни тут же стали круглыми. Возможно, пришедших за мангой Нии и впрямь заинтриговал неизвестный клуб, расположенный рядом с такой звездой.

Со всего зала послышались голоса посетителей:

— Это здесь стойка клуба, название которого не разместили в брошюре?

— Но откуда они вдруг взялись?

— Слушайте, а это рядом с ними, случаем, не известный аниме-обозреватель MUNECHIKA?

— Да ну?! Популярность любого клуба, на который падал его взор, взлетала до небес! Автор, удостоенный его похвалы, срывал большой куш в продажах и получал награду! Это правда он?!

— Что вы сказали?! Семикратный чемпион в моэ-аниме MUNECHIKA?!

— Лидер Супер-Галактики MUNECHIKA вернулся?!

Шидо уставился на Накацугаву, а тот с затруднением покачал головой:

— Сейчас я всего лишь обычный скромный сотрудник.

— В-вот как...

Парень решил не продолжать разговор.

Тем временем соревнование всё разгоралось. Длинная очередь, во многом благодаря «друзьям и знакомым», привлекла всеобщее внимание: купив, за чем пришли, посетители становились за додзинси либо к Шидо, либо к Нии.

Приняв очередную коробку с мангой от Кавагое, Котори взглянула на скопившихся людей.

— Продолжаем в том же духе, — громко заявила командир Рататоска. — У Нии трое помощников, из которых двое следят за очередью, и лишь один помогает с продажей. С Кавагое и остальными нас же всего двенадцать — мы можем сбывать томики куда быстрее!

Духи радостно улыбались друг другу попутно с делом. Количество коробок таяло на глазах. Клуб «Рататоск» быстро догнал «Хонджо-до» и вскоре выровнялся с ним по числу оставшихся копий.

Котори сложила руки и глянула на соседку.

— Хи-хи-хи, что теперь, Ния? — вызывающе усмехнулась девушка. — Продавцов у нас больше — мы можем без лишних задержек сбывать мангу. Или скажешь, что мы играем не честно?

Наверное, подстрекать соперника, к тому же Духа, — не самая лучшая идея. А может, Котори подумала, что Ния после поражения попытается нарушить обещание, и потому решила напомнить.

— М? И в мыслях не было, — ответила она непринуждённо, никак не отреагировав на провокацию. — Даже от хорошо нарисованной манги не будет толку, если её не продать. Но признаюсь, я даже не подозревала, что вы зайдёте так далеко, — заметила девушка и похлопала в ладоши. — Только вот... Не считаешь, что поспешила с бравадой?

— О чём ты? — нахмурилась Котори.

Спустя десять минут ситуация стала меняться: очередь к «Рататоску» сокращалась, а у «Хонджо-до» сохранялся всё такой же приток покупателей.

— Что происходит? — заволновалась девушка.

— Чему ты так удивляешься? Всего-то вещи вернулись на круги своя, — начала разъяснять Ния. — Милашки-продавщицы, подставные покупатели и яркая реклама привлекут много людей, но ненадолго. С этим пять тысяч копий вы ни за что не продадите. Я сказала, что нет толку от хорошей манги, если её не продать, Но вся суть в том, что люди хотят потрясающую мангу. Может, я и не показывалась очень давно, но я занимаюсь додзинси вот уже несколько лет. И главная разница между мной и дилетантами — вы не знаете, как это сделать. Неужели ты думала, что за какую-то ночь вмиг станете профи?

Котори стиснула зубы: Ния права. Они полагались на уловки и с их помощью каким-то образом поравнялись с «Хонджо-до», да только все посетители, которые выстроились к «Рататоску», уже купили мангу. Больше приглашать было некого. А ведь осталось ещё четыре коробки — примерно двести экземпляров.

— Ш-шидо... люди не приходят, — обеспокоилась Тока.

— Ч-что нам делать? — спросила Нацуми.

Парень в отчаянии пытался хоть что-то сообразить.

— Что-то... Нужно что-то придумать... Иначе такими темпами...

Но в голову так ничего и не приходило.

Тем временем очередь к «Хонджо-до» только росла. И вот уже одна из оставшихся четырёх коробок мангаки закончилась.

— Что же нам делать?!

Так Ния вскоре всё продаст — они проиграют, а Шидо не сможет запечатать её духовную силу.

Юноша не мог позволить таким пессимистичным мыслям вертеться в уме, но всё, что ему оставалось, так это смотреть на проходящих мимо посетителей, упёршись руками о стол.

Неожиданно кто-то нежно взял Шидо, тонущего в море отчаяния, за руку.

— Что?

Обернувшись, парень встретил глазами Мику. Она улыбалась.

— Хи-хи-хи, знаешь, сдаваться так на тебя не похоже. Мы ведь ещё не проиграли. Всё только начинается.

— Мику?

Шидо впал в ступор. Судя по её выражению лица, это были вовсе не напрасные надежды: девушка не стала б разбрасываться пустыми словами.

— Ну что же, Ния, это вызов, — обратилась Мику к сопернице, указав на неё пальцем.

Та только состроила удивлённую гримасу.

— Не знаю, что ты там задумала, но разве остался у вас шанс догнать меня с таким-то отставанием?

— Посмотрим, — хихикнула Мику. — Похоже, DEM долго держали тебя, но ты ведь знакома с соцсетями?

— Социальные сети? Ну конечно. Не зря же я владею всеведущим Ангелом.

— И не знаешь меня? И любопытство тебя вовсе не манит?

— Прости, но как-то нет.

Казалось, Мику сейчас примется снова возмущаться. Однако она помотала головой, прогоняя обидчивое настроение.

— В общем, в соцсети заходит более половины страны. Но в этом зале в основном молодые люди, значит, и доля пользователей куда больше, не так ли?

— Неужели ты... — пролепетала Котори, догадавшись кое о чём.

Девушка мгновенно нащупала телефон в кармане, стала что-то быстро в нём искать, а после встала как вкопанная.

— Котори? Что такое?

— Вот, — проронила она, показывая Шидо экран смартфона.

Стоявшие рядом Тока, Ёшино и Оригами также взглянули на экран.

Там было открыто приложение соцсети, а точнее — профиль аккаунта Мику. Более того, её последний пост: «Я помогаю друзьям в комико! Пожалуйста, поддержите нас! Восточное крыло, место А-20.5, стойка клуба «Рататоск»! С меня манга лично в руки и автограф!»

— Что?! — опешил Шидо. — М-мику?!

Девушка же растянулась в улыбке и ткнула его пальцем в грудь.

— Ваше всеобщее усердие так меня вдохновило, что и я решила выложиться на все сто, — призналась она. — Я такая же в точности, как и Нацуми, и тоже хочу быть полезной для всех.

— Мику...

Айдол опустила взгляд и резко развернулась к Нии.

— В честной игре нам тебя не одолеть, поэтому мы сделаем ещё один рывок, чтобы вырвать победу! — подстрекательски выпалила она. — Позволь мне показать силу той, кого ты не знаешь. Заруби себе на носу: имя мне — Изаёй Мику!

Певица вскинула руки, словно выступала на сцене с концертом. И кто бы мог подумать, что, как по мановению волшебной палочки зал заполонит топот многочисленных шагов в точности, как при открытии Колизеума.

— Шоу должно продолжаться!

Мику подняла руку и щёлкнула пальцами. И тогда огромная толпа, будто единый организм, облепила столик «Рататоска».

— Ух ты! Это же Мику?!

— Серьёзно?! Настоящая?! Почему она здесь?

— Мику, — взволнованным голосом робко обратился к ней парень, — слышал, ты лично продаёшь мангу — это правда?

При виде мужчины девушка еле заметно вздрогнула, но тут же одарила его улыбкой:

— Да, всё так. Спасибо вам всем за поддержку!

— О-О-О!

Новых посетителей охватила целая буря эмоций, эхо от которых достигло каждого уголка конференц-центра, и каждый из них выстроился перед «Рататоском».

— Кагуя! Юзуру! — властно окликнула девчат Котори. — Займитесь очередью! Кавагое с остальными — с вас подача манги и направление покупателей к Мику! Шидо, Тока, Ёшино, Оригами и я займёмся продажей! Нацуми — также на продаже, и обнимай иногда Мику, чтобы она не уставала!

— А нет ли в моей роли ничего сомнительного?!

Несмотря на незначительную жалобу, все Духи вернулись к работе.

Ния чуть насупилась:

— М, так она, и правда, знаменитость, раз способна на такое?

— Разве Мику не потрясающая? — поделился Шидо. — Это наш айдол, которой мы все гордимся.

— Неужели ты ни слова не скажешь, что это нечестно? — спросила Котори.

— А зачем? — пожала Ния плечами. — Только сможете ли вы за мной угнаться?

Она стрельнула глазами и подняла уголки губ.

— Не сомневайся! — решительно кивнул Шидо. — Мы не только догоним, но и перегоним тебя! Ради всех, кто поддержал меня! И ради тебя самой!

Ния рассмеялась, попутно продавая додзинси.

— Что ж, благодарю безмерно! Но держись — спуску я тебе не дам!

— А мне и не к чему! Победа будет за мной!

— Ха-ха-ха! И то верно! Если всё же победишь, то я!.. Я...

Внезапно голос её пресёкся. Гадая над причиной, Шидо обернулся и сразу же всё понял: перед столиком соперницы стояла девушка в очках с толстыми линзами.

— Т-такаджо... — растерянно произнесла Ния.

Это и в самом деле оказалась мангака, с которой вчера общались Шидо и Котори, — Хироки Такаджо.

— Ха-ха-ха, давно не виделись, Хонджо. Слышала, ты участвуешь в комико — вот я и здесь.

— А, это... Эм-м, спасибо...

Ния неловко опустила голову.

— Прости, что так внезапно пришла. Можно мне спросить кое-что, если я не помешаю, конечно?

Такаджо посмотрела на Нию сквозь линзы очков — та отвела взгляд.

— Может, я как-то нечаянно нагрубила? Или что-то ещё сделала тебе плохое? Если это так, то я бы хотела извиниться перед тобой.

Девушка поклонилась, ещё больше смутив Нию.

— Н-нет... В-всё не так... Не в этом дело! — с дрожью в голосе ответила она. Это в корне отличалось от её обычного безразличия.

— Правда? — округлила глаза Такаджо.

Ния пробубнила что-то невнятное и замолчала.

Когда тишина стало затягиваться, Такаджо решила, что дальше стоять нехорошо. Она вздохнула, купила один томик додзинси и ещё раз поклонилась.

— Даже если ты ненавидишь меня... Мне... Мне по-прежнему нравится твоя манга.

— А...

Казалось, Ния хотела что-то сказать, но в самый последний момент слова будто застряли в горле, и она лишь поклонилась.

Услышав их разговор от начала до конца, Шидо вспомнил, что его так беспокоило в вчерашней беседе с Такаджо. Сейчас же он был в этом полностью уверен.

— Ния.

— А, паренёк. Похоже, ты увидел нечто смущающее. Но ничего страшного — наша битва продо...

— Тебе ведь она нравится, да?

— Чего?! — всплеснула руками Ния. — Ч-что ты несёшь? Знаешь, паренёк, у меня нет такого увлечения...

— Нет, я о другом. Та девушка ведь твоя подруга?

Завладев силой Разиэля, Ния стала избегать людей. Поэтому она обратилась к 2д, что никогда её не предаст. Так девушка стала мангакой.

Однако нашлось нечто, что отличало её отчаяние от отчаяния других Духов: Ния не отдалялась от общества и спокойно поддерживала контакт с окружающими. Наверное, в этом и крылась причина возникновения странного чувства у Шидо.

Котори утверждала, что Ния порвала с Такаджо, потому что узнала её истинный характер, используя Разиэль. Шидо же считал иначе. По его мнению, Ния продолжила поддерживать хоть какие-то отношения, несмотря на открывшуюся правду, и просто плыла по течению.

И тогда голову юноши посетила мысль.

— Ния, ты, случаем, не боишься?

— Чего? Что ты вообще...

— Ты боишься, что однажды любопытство тебя пересилит, и узнаешь о девушке всё с помощью Ангела. Но ты не хочешь разочароваться в подруге, которую наконец нашла, и отдалилась от неё.

Ния всё так же молча сидела и, отвернувшись, занялась продажей.

— Понятия не имею, о чём ты! — бросила она. — С вас пятьсот йен.

— Тогда что это сейчас было?! Ты же прекрасно можешь ладить даже с теми, кого ненавидишь! — не унимался Шидо. — Спасибо большое за покупку!

Оба одновременно и спорили, и продавали додзинси — более причудливую сцену и не представишь.

— Чего расшумелся? Займись работой! — отчитала его Ния. — А, извините, конец очередь вон там!

— Прости, но не могу! Победа мне нужна только чтобы спасти тебя! Если так и брошу, то всё это не имеет смысла! — продолжал Шидо. — Да, пожалуйста, возьмите томик из стопки!

Девушка зарычала от недовольства. Но она не могла отвлечься от покупателей. Её словно разрывало на части.

— Да! Ты прав! Я боюсь! — перешла Ния на крик, не сдержавшись. — Но что в этом такого?! Я тоже хочу иметь друзей! Но ничего не попишешь! Как, по-твоему, можно с кем-то дружить, когда ты как камера, что неустанно следит за каждым?! С вас тысяча йен!

Лицо мангаки помрачнело. Шидо чувствовал, как её надрывающийся голос раздавался прямо из её одинокой души.

Ния боялась не сдержаться; боялась узнать истинную природу человека, боялась заглянуть ему в душу. И сам факт, что она на это способна, ложился на её плечи гнетущим чувством вины. Потусторонняя сила, подобная божественной, — и есть корень страданий. Вот девушка и спряталась, отстранилась от всех, ведь не было никого, хоть как-то на неё похожего. Чувства Нии мог понять лишь тот, кто сам обладает духовной силой.

— Не попробуешь — не узнаешь! — проорал Шидо.

— Легко сказать! — закричала Ния с горечью. — Сам-то сможешь по-настоящему подружиться с тем, кто денно и нощно следит за тобой, будь ты хоть в туалете?! Или даже знает всё твоё прошлое! Всё до мельчайшей детали!

Парень простоял мгновение, точно молнией ударенный, а после взорвался безумным хохотом:

— ХА-ХА-ХА-ХА-ХА-ХА-ХА!

— Ч-что смешного?! — недоумевала девушка.

Шидо перевёл дух и поправил волосы.

— Прости, но к такому я уже давно привык! А ведь точно — мы с тобой одинаковые! Личное пространство?! Это съедобно? Да раз тебя беспокоит такое, то в мои глазах ты ангел во плоти!

— Ч-чего?! — нахмурилась Ния, вконец перестав понимать юношу.

— Если так хочется смотреть — смотри! — не останавливался он. — Хочешь узнать прошлое — ройся сколько влезет! Но ненавидеть тебя за это я уж точно не стану!

Не сумев сразу подобрать ответ, Ния от досады заскрипела зубами.

— Что-о-о?! Что за ерунду ты несёшь?! Разве это не я должна буду возненавидеть тебя, узнав твоё прошлое?

За время их спора очереди за додзинси никак не сократились, следовательно, и продажа не прерывалась ни на секунду. У «Хонджо-до» было преимущество — осталось всего пятьсот копий, но «Рататоск», благодаря численному превосходству, быстро нагонял конкурента. Команда воспользовалась всеми прелестями разделения труда: кто-то продавал мангу, кто-то сохранял порядок в очереди, а кто-то обнимал айдола, чтобы восстановить свои силы. Объект объятий, правда, кричал и чуть ли не плакал. Каждый всецело отдавался своей миссии.

И вот, в самый разгар процесса...

— Спасибо вам большое! — выпалили вместе Шидо и Ния, одновременно продав последнюю копию додзинси.

Тяжело дыша, они оба повернулись друг к другу. С обоих ручьями тёк пот — и не скажешь, что стояла середина зимы. У девушки очки даже немного запотели.

Отдышавшись, они набрали воздуха в лёгкие и...

— «Рататоск» — продажа завершена!

— «Хонджо-до» — продажа завершена!

Оба соседних клуба продали всю мангу одновременно. Услышав объявление, очередь разочарованно разбрелась по конференц-залу в поисках других додзинси, даже и не думая хоть как-то возмущаться. Стоять здесь им более не было смысла.

Провожая их взглядом, Шидо и Ния с тяжёлым вздохом рухнули на свои места, скрипнув ножками стульев о пол.

— Похоже, ничья, — мрачно заметила Котори.

Ния какое-то время неподвижно глядела в потолок, а после сняла очки и рукавом вытерла пот со лба. Она посмотрела на Шидо и вытащила из-под стола додзинси, что он передал ей.

— Ладно уж, ваша взяла... Я прочту.

Шидо и остальные из «Рататоска» переглянулись и радостно воскликнули.

Прошёл час, как они продали всю мангу. К этому времени команда убрала стойку, а девушки переоделись, и теперь они находились на углу парка за конференц-центром Тенгу. Предполагалось, что разговор пойдёт о Духах, и было решено найти место без посторонних — во они и ушли с комико до его окончания.

Сама же Ния отправила своих работников приобрести нужные ей додзинси и накинула за это внушительную сумму денег. Тот факт, что такая поклонница манги, как она, не будет брать её лично — уже что-то из ряда вон выходящее, но, похоже, девушку всё устраивало. Ния признавалась, что хотела купить сама, но не может доверить столик кому-то другому. Такое решение далось ей нелегко.

— Ну что, пожалуй, можно и почитать, — сказала Ния, располагаясь на скамейке в парке.

Битва закончилась вничью, и им удалось уговорить девушку прочесть мангу. Осталась теперь самое главное: если Шидо, как герой произведения, не понравится Нии, он не сможет запечатать её духовную силу.

Так вышло, что парень с девушками случайно сели на скамейки напротив — их выжидающие взгляды буравили Нию насквозь. И мангака не выдержала такого давления со стороны:

— Эй, послушайте, я не могу читать, пока меня сверлят глазами.

— А, точно... Прости.

Шидо почесал щеку и отвернулся. Духи последовали его примеру.

Вздохнув, Ния бросила на них пронзительный взгляд:

— Напомню: я лишь согласилась прочесть, ясно? Ни больше, ни меньше. Не ждите чего-то особого!

— Понял, — буркнул под нос юноша.

— И да, сходите прогуляйтесь где-нибудь, — продолжила девушка, махнув рукой. — Не хочу, чтобы меня отвлекали, да и вам же легче будет ждать.

— А-ага...

Шидо не совсем уловил её последнюю мысль — только то, что Ния хочет остаться одна. Он с Духами отошёл в другое место поблизости.

— Боже... — вздохнула мангака, наконец-то уединившись. — Паренёк несёт, что вздумается.

Она вспомнила разговор на комико и раздражённо нахмурилась. И тем не менее её злило, что Шидо своими словами попал в точку.

— Говорить ты горазд, так что я не прощу тебя, если манга окажется плохой.

Ния поправила очки и взглянула на додзинси в своих руках. На её обложке был изображён герой, точь-в-точь как Шидо. Как она и заметила несколько часов назад, когда ей дали мангу, в рисовке присутствовали шероховатости, но в целом работу выполнил явно не новичок или любитель. Они наняли художника?

— А впрочем, главное — содержание, — пробубнила Ния и, открыв томик, взялась за чтение.

Рисовка оказалась... вполне себе неплохой для додзинси. Качество от страницы к странице разнилось, но чтению это не мешало.

Повествование началась с юноши, который однажды столкнулся с девушкой-Духом. Она обладала огромной силой, но была отвергнута людьми. После неё герой встретил и других Духов; их очаровала его искренность, и они открыли ему свои сердца.

— Понятненько...

Через несколько минут Ния закончила читать и почесала голову.

По впечатлениям она могла признать: Шидо с друзьями как минимум превзошли её ожидания. В конце концов, никто бы не поверил, узнай, что ещё каких-то пару дней назад манги и в помине не было.

Да, додзинси, безусловно, хорошее, но вот прониклась ли Ния главным героем в лице Ицуки Шидо — вопрос совершенно иной. К тому же истории явно недоставало страниц — вышла она сжатой и не сумела раскрыть всё обаяние протагониста. Сам персонаж тоже не был правдоподобным, что очень важно. Он получился чересчур героическим и идеальным. Это логично, ведь цель манги — влюбить Нию. Но даже если она полюбит такого, то разочаруется — всё-таки Шидо из манги не будет похож на Шидо в действительности.

— Мне очень жаль, паренёк. Вижу, как ты и твои друзья старались, но, к несчастью, такое моё сердце не тронет, — вздохнула девушка и закрыла мангу.

Однако остался ещё один вопрос. Убедившись, что вокруг никого, Ния вытянула руку, призвала Разиэля и дотронулась до него. Сама история не сильно впечатлила её. Но девушке как мангаке было интересно выяснить, как Шидо с друзьями сумели нарисовать за столь короткий срок такую мангу.

Страницы Разиэля засияли, и знания о том, как создавалась манга, полились ей в голову.

— Так вот оно что, определившись с сюжетом, главным художником выбрали Нацуми... Но всё бесполезно. А ведь столько помощников ещё набрали. Впрочем, на то они и «Рататоск» — подобное в их духе.

В полной мере удовлетворившись тем, что узнала, девушка вдруг нахмурилась.

«Всё не дождусь, когда смогу рассказать этой упрямой Нии... что нет ничего более прекрасного — чем дружба...» — услышала она голос Нацуми.

— Да-да, большущее тебе спасибо, — отмахнулась Ния, недовольно кривя лицо. — Прости, но твоё ценное мнение мне...

Но Дух не договорила.

На страницах Разиэля возник новый текст. Вместе с ним в голове девушки появился эпизод, когда духовная сила Нацуми была ещё при ней. Перед Нией предстала Нацуми, которая не доверяла людям, но открыла своё сердце, благодаря доброте Шидо и остальных.

Девушка выпустила ошеломлённый возглас, но смутно осознавала произошедшее.

Разиэль — Ангел всеведущий. Однако он делится лишь теми знаниями, которые хозяйка желает услышать. Возможно ли, что где-то в глубине души она хотела это узнать?

Те самые наивные вещи, о которых говорила Нацуми, Нии были невыносимы. Она терпеть их не могла. Но всё новый текст на страницах Разиэля всплывал у девушки в сознании картинами, рассказывая о Мику, Кагуе, Юзуру, Котори, Ёшино и Токе. Все они заточили во льду своё сердце, пряча от окружающего мира, и лишь Шидо, точно ласковый солнечный свет, растопил холод. И самое главное — увиденное нисколько не отличалось от прочитанного в манге.

В уже этой истории не нашлось ни капли прикрас. Юноша по имени Ицука Шидо действительно старался изо всех сил, чтобы помочь девушкам, не щадя себя. Он постоянно сталкивался с преградами в лице отчаяния, страшного прошлого или самого воплощения смерти. Но что бы то ни было, Шидо не опускал руки. Даже когда его втаптывали в грязь, а надежда гасла, он всё равно вставал и шёл вперёд.

Теперь Ния поняла. Слова Нацуми были искренними. Там нет ни толики лжи. Для всех них Шидо — герой.

Кап-кап. Несколько капель, блеснув на свету Разиэля, упали на его страницы.

Заметив, что плачет, Ния убрала руку от Ангела.

Оставив Нию, Шидо сидел на скамейке в западной части парка и безостановочно топал ногой не в силах успокоиться.

— Перестань уже — это некультурно, — упрекнула его Котори.

— А, прости.

Парень с усилием перестал. Однако девушка тоже была как сама не своя и всё двигала палочкой чупа-чупса во рту.

Но оно и понятно. От решения Нии зависит, позволит ли она Шидо запечатать свою силу, а Рататоску — защитить себя от DEM.

— Шидо! — вырвал внезапный голос Токи его из раздумий.

Подняв голову, он увидел, как к ним не спеша направлялась Ния.

— Ния...

— Кхи-кхи-кхи, всё-таки явилась?

— Беспокойство: как результат?

Они все затаили дыхание, но вдруг взгляд Шидо зацепился за одну деталь: глаза Нии покраснели, что даже линзы очков не могли скрыть.

— Что случилось?

— Нет, ничего... — как ни в чём не бывало ответила девушка.

Парню больше нечего было добавить, да и к тому же на кону стояло нечто куда важнее.

— Так что скажешь... о нашей манге? — спросил он.

Ния молча взглянула на додзинси в своих руках, какое-то время простояла, а после со вздохом пожала плечами:

— Признаю, постарались вы на славу, но не слишком ли вы наивны, раз полагали, что от этого я влюблюсь? Простите, но так дёшево меня не взять.

— Угх...

— Н-не может быть...

Шидо стиснул зубы и сжал кулаки. Его охватило чувство бессилия. На лицах Духов отразилось такое же уныние.

— Правда... — заговорила Ния, пряча взгляд, — я бы не сказала, что она меня вовсе не тронула... Как бы... Я дам тебе ещё один шанс. Вот.

— Что? — изумлённо раскрыл глаза юноша.

Девушка от смущения впала в краску:

— Мне дважды повторять, что ли, паренёк? Я пойду на свидание с тобой ещё раз. Раз ты мужчина, то и поступать должен как мужчина.

По Шидо пробежались мурашки. Всё тело налилось силой, ему захотелось кричать и бежать сломя голову.

— Шидо!

Тока с остальными охватило та же радость. Все прыгнули на него, сгрудившись кучей, будто он только что забил гол.

— А-а-а! Дорогой! Ты сделал это!

— Это... потрясающе!

— Конечно. Перед обаянием Шидо никто не устоит.

— Ха-ха-ха... Ну всё, хватит... Мику, Оригами, прекратите уже. Эм-м? Зачем вы пытаетесь между делом меня раздеть?

— Что? Да нет, ни в коем случае, ведь так?

— Это не мы. Даже если бы раздели, то это случайность. Никто не виноват.

— А-а-а!

— Эй! Что вы делаете с Шидо?!

Тока попыталась остановить Мику и Оригами. Тут уже подключились остальные Духи, окончательно превратив их победные объятия в неразбериху с шумихой.

— Пф... Ха-ха-ха! — не удержалась Ния и рассмеялась. — Я как-то даже завидую... Слушай, паренёк, если ты...

И тогда произошла аномалия.

Ния вдруг упала на колени и согнулась пополам, держась за голову. Её всю трясло.

— А... а... а... А-А-А! — истошно закричала она от боли.

— Н-ния?

Не понимая, что происходит, Шидо подбежал к девушке.

От неё во все стороны по земле поползла тёмная духовная сила. Мгновение спустя на весь город завыла сирена, предупреждающая о пространственном искажении.

— Что? Это же...

— Ния! Что с тобой?!

Все запаниковали. Котори прижала руку к уху — похоже, переговаривалась со штабом с подземной базы Рататоска при помощи передатчика.

— Что ты сказала?! Как это понимать?!

— Котори! Что произошло?! — обратился к ней Шидо.

— Тревога уровня Е — Ния превращается в инверсию... — ответила она с бледным лицом.