Содержание
Предыдущая глава
Следующая глава
Создать закладку
Вверх
Нашли ошибку? Тык!

Шрифт

A
Helvetica
A
Georgia

Размер

Цвета

Режим

Начальные иллюстрации

Пролог

Фрагменты воспоминаний Убийцы демонов.

Последние секунды жизни юной спасительницы мира – почитаемой всеми Святой Королевы.

– Гос... пожа...

– Эст... не смотри так... на меня.

Бесчисленные испытания и невзгоды, кровавые поля брани, горы трупов и наконец смерть Владыки демонов привели к тому, что...

Девушка превращалась в чистый кристалл духа.

Но она ничему не удивлялась.

Она уже знала: таков удел исполнившей долг святой девы.

Сильнейший священный меч убивал всех своих владельцев. Священный и в то же время демонический меч.

Однако Арейсия встречала судьбу со спокойной улыбкой.

– Ты... не виновата.

Она нежно погладила Эст по волосам пальцами, покрытыми кровью Соломона. Пока еще мягким, но проклятие подбиралось и к ним.

– Прощай, Эст... мой единственный настоящий друг.

– Нет... Госпожа... Арейсия!

– Хе-хе... Впервые ты назвала меня по имени... Я... счастлива...

Скатившаяся по щеке капелька упала на кристаллизовавшуюся шею.

Святая Королева впервые позволила себе плакать.

– Эст, я... я... – дрожащими губами проговорила она и улыбнулась сквозь слезы. – Если честно, я никогда не хотела становиться святой девой.

Это был крик души, сокровенные мысли, открытые единственному другу.

А затем девушка умолкла. Навеки.

После Убийца демонов запечатала себя и поклялась.

Никогда больше не позволять кому-то коснуться себя.

Никогда больше не терять дорогих ей людей.

Никогда больше не открывать свое сердце.

Глава 1: Сон Эст

– М-м... У-у-ух...

Камито метался на большой кровати с балдахином.

Приоткрыв глаза, он посмотрел в окно.

Небо светлело. Лучи восходящего солнца озаряли крепостную стену.

«Не выспался... Кажется, мне что-то снилось. Давненько я снов не видел».

К сожалению, как он ни старался, вспомнил лишь расплывчатые образы.

«Меч и... девушка?.. А еще ужасная скорбь...» – думал он, вытирая полотенцем пот.

Затем Камито сел и снял рубашку.

С тех пор, как на них напал боевой дух стратегического класса Левиафан, освобожденный Сьерой Кан, прошло три дня. Команда «Скарлет» осталась в городе-крепости Мольдес, коротая бессонные ночи.

Все изнывали от круглосуточной жары, а духи воды избегали этих мест.

Рядом с подушкой лежал кристалл духа, который Камито взял на время у Ринслет, но он уже не выпускал холодный воздух: дух льда давным-давно сбежал, не вынеся пустынного зноя.

Парень вздохнул, сунул бесполезный кристалл в карман, потом надел чистую рубашку и снова лег.

«А ведь раньше я мог спать в любых, даже самых плохих условиях».

Убийц из Школы подготовки учили спать везде, от промозглых пещер до ливневых лесов. Однако обычная жизнь в Духовной академии Арейсия как-то сама собой вошла в привычку.

– Академия?.. – пробормотал Камито, глядя в потолок.

«Как же она далеко...»

Несмотря на то, что парень бо́льшую часть жизни провел в Школе подготовки, он вспоминал не о ней, а о школьных днях, которые начались несколько месяцев назад вместе с письмом Грейворс.

Контракт с Эст в гроте. Победы вместе с товарищами из команды «Скарлет». Право на участие в Танце клинка. Яростные битвы с Мьюр, Леонорой и Непентес Лором на Рагна Ис. План Рубии по убийству Владык Стихий.

«Ага, мы освободили Владыку, оскверненного потусторонней тьмой...»

Камито победил в Танце и, получив право на аудиенцию с Владыками Стихий, привел Вулканикуса в чувство, но взамен потерял Рестию.

Затем бывшее Число Лурье Лизальдия и кардинал священного королевства Миления Санктус напали на академию. После этого парень сражался на землях Лоренфростов и нашел Рестию. А потом вся команда стала жертвой подковерных интриг по вопросу престолонаследия Ордесии и бежала из страны.

«Да уж, то еще приключение. И всего за несколько месяцев...»

Немыслимо, но Камито скучал по урокам, по Академическому городку с его хорошими магазинами. А после академии его мысли перескочили на...

Как там девушки из класса Ворона, горничная Кэрол, классный руководитель Фрея? А Грейворс?.. Они не виделись с той битвы в горах Дракунии.

Тут под одеялом кто-то зашевелился.

– Что?..

Казехая поспешно отбросил его в сторону.

– Доброе утро, Камито.

– Э-Эст?

Дух меча в одних чулках сидела на коленях и бесстрастно смотрела на него фиолетовыми глазами.

– Т-ты что здесь делаешь?

Покраснев, парень отвел взгляд.

Нередко Эст по собственной прихоти забиралась к нему в кровать. Хотя в последнее время приходила раза два в неделю.

Обычно Камито отчитывал ее и приказывал вернуться в форму меча.

– ...

– Эст?

Но сегодня девушка была какая-то не такая.

Ее бесстрастные глаза чуть подрагивали.

– Что-то случилось?

– Сон.

– Сон? – переспросил Камито. – Страшный?

– Не знаю, – покачала головой Эст. – Сон о прошлом.

– ...

Сон о прошлом. Скорее всего, о событиях до их встречи. У духов, живущих тысячелетиями, понятие о прошлом разительно отличалось от человеческого.

Однако сейчас Эст была всего лишь отколовшейся частью основной «себя» и не имела доступа к большинству воспоминаний, которые, вероятно, проникали в нее через сны.

– Что тебе снилось?

– Не помню. Помню только, что нечто очень печальное.

– Вот как...

Должно быть, Эст пришла к нему, потому что разволновалась из-за незапомнившегося сна.

«Тут я ничем помочь не могу... Стоп, а мой сон? Он же...»

Камито взглянул на печать духа в виде скрещенных мечей.

Изредка элементалисты могли разделять сны с контрактными духами.

«Может, я видел память "основной" Эст?.. А?!»

Голова взорвалась болью, перед глазами промелькнул чей-то образ... и исчез, оставив после себя грустное чувство.

– Камито?

Эст погладила его по щеке, и парень накрыл ее ладонь своей.

– Можно, я побуду с тобой?

– Д-да, только, э-э... надень что-нибудь на себя, – смущенно разрешил Камито.

– Хорошо, – кивнула Эст и тихо произнесла заклинание на языке духов.

В следующее мгновение ее окутали частички света.

– Так подойдет?

Эст наколдовала себе на плечи свободную рубашку.

– А-а почему рубашка?! – покраснев, воскликнул Камито.

Так девушка выглядела еще соблазнительнее, чем просто голой.

– В униформе академии спать нельзя.

– Ну, в общем-то да.

Приглядевшись, Камито понял, что Эст взяла за основу дизайн его собственной рубашки.

Только с размером не угадала...

И кстати...

На ней как будто белья не было.

«А может и не как будто!»

Парень окинул взглядом ее круглые бедра.

Его предположения подтвердились.

– Трусы тоже создай! – крикнул он.

– Поняла. Создаю.

Эст наколдовала в руку белоснежные трусики и с шорохом надела их.

– Ну ты даешь...

Камито только выдохнул, как...

В коридоре загрохотали чьи-то шаги.

Очевидно, он слышал не форменные туфли академии, а металлические военные сапоги – сапоги Рубии Эльштейн.

«Ну почему именно Рубия?!»

Парень запаниковал. Если Рубия обнаружит их в таком виде, точно поймет все не так.

– Эст, меч! Превратись в меч!

– ?.. Но Камито, тогда я не смогу носить трусы.

– Забудь уже о них!

– То есть мне их снять?

– Я-я не об этом...

В этот момент дверь распахнулась.

– Рен Ашбелл, у нас экстренное военное совещание. В большой зал, немедля... Чего?!

Рубия Эльштейн застыла на пороге.

Она увидела снимавшую трусы Эст в рубашке на голое тело и схватившего ее за плечи Камито.

Вдоль границы Теократии Альфас и Империи Куина протянулась величайшая на континенте пустыня Гул-А-Бал, что в переводе с языка духов означало «пустыня красной смерти».

Здешние лей-линии были разорваны, духи сюда не заглядывали, а из-за ветра, поднимающего вихри красного песка, и яростных демонических зверей даже алчные торговцы теократии обходили бесплодные земли по побережью.

Куина считала Гул-А-Бал единственной причиной, почему они еще не завоевали центральную часть континента.

Пустыня встречала духов жестко, а людей – еще жестче.

По нескончаемым пескам брели двое.

– Э, принцесса, ты уверена, что мы идем правильно? – резко спросил парень. – Уже который день круги наматываем. Уж извини, но я тут подыхать не намерен.

– Легенды теократии гласят, что усыпальница Владыки демонов расположена в Гул-А-Бале. Она открывается только достойному, – ответила шагающая следом девушка с вуалью на лице.

Она наколдовала защиту от ветра и песчаной бури, но смогла лишь немного облегчить страдания.

Парень сурово уставился на нее.

– Ты же королевской крови, значит, достойная, так?

– Этого я не знаю.

– Какого черта?

– Немногие из династии Кан удостаивались чести посетить усыпальницу Владыки демонов. Имею ли я на то право?..

– Ха, забей. Если и не ты, уж я-то точно имею. Ведь я законный преемник Владыки демонов, признанный всеми старперами из Школы подготовки, – нетерпеливо заявил парень.

– Опять свою песню завел... – вздохнула вторая принцесса теократии Саладия Кан.

Джио Инзаги, самопровозглашенный преемник Владыки демонов, был парнем-элементалистом.

Он спас Саладию из тюрьмы, куда ее упекла старшая сестра.

В бою он наголову превосходил королевскую гвардию, а бесстрашный стиль сражения действительно наводил на мысли о наследнике способностей Соломона.

«Однако...»

В основе силы парня лежали Печати проклятого вооружения, вживленные по всему телу.

Никто не назвал бы его настоящим элементалистом.

«Хотя я от всей души благодарна ему за спасение...»

Самопровозглашенный преемник с манией величия положил глаз на саркофаг Владыки демонов, который покоился в усыпальнице.

Считалось, что владелец саркофага – легендарного артефакта – получит всю силу Владыки.

Скорее всего, Джио спас Саладию, чтобы с ее помощью добраться до цели.

«Мы просто используем друг друга... – подумала девушка, опустив взгляд. – В любом случае, мне нужен саркофаг».

Ее отец был убит, а сестра погибла. Саладия осталась единственным представителем династии Кан.

Она слышала, что в Мольдесе внезапно объявился человек, назвавший себя реинкарнацией Владыки демонов.

Он остановил обезумевшего Левиафана и одолел Сьеру Кан, чем снискал ярую поддержку жителей Мольдеса и Зоара.

Саладия понятия не имела, кем он был, но знала, что этот «Владыка» обязательно сочтет ее существование угрозой и захочет убить.

Вторая принцесса должна была заполучить саркофаг Соломона, чтобы показать людям, кто законный наследник престола Альфаса.

«По легенде усыпальницу охраняет могучий страж».

Конечно, Саладия обладала выдающимися навыками элементалиста, но сомневалась, справится ли. По крайней мере, ее спутник мог сойти за достойную охрану. А его высокомерие и помешанность терпимы.

«Я должна заполучить саркофаг в усыпальнице Владыки демонов... Саркофаг...»

Внезапно у нее закружилась голова.

«Нет, здесь что-то не так. Почему я так сильно желаю обрести мощь Владыки? Мои ли это вообще мысли?»

– О-ох!

Девушка схватилась за голову и упала на колени.

– Э, принцесса, ответь мне на один вопрос, – тихо проговорил Джио Инзаги.

– Ка... кой?..

– В этой пустыне есть духи?

– Что? – удивилась Саладия.

– Ответь, ты слышала, что здесь обитают духи?

– Нет... Здесь не должно быть духов...

– Тогда это что такое?

Джио раздраженно ткнул пальцем в дрожащее марево пустыни.

Девушка подняла голову.

Среди песчаных вихрей стоял он.

«Достойны ли вы войти в сею усыпальницу?» – спросил окутанный голубым светом гигант.

Глава 2: Пропавшая принцесса

Гулкий стук военных сапог эхом разносился по коридору крепости.

– Ты все не так поняла, – попытался объясниться Камито, обращаясь к спине Рубии.

– Что ты подразумеваешь под недопониманием?

Остановившись, девушка обернулась к нему, колыхнув волной багровых, как и у сестры, волос.

– Ну, я о том, что сейчас произошло...

Он хотел рассказать, что на самом деле произошло у него в кровати, однако не знал, с чего начать, поскольку сцена и правда получилась пошлой.

Эст, кстати, снова обратилась мечом. Либо израсходовала слишком много энергии на трусы, либо постеснялась Рубию.

Королева Бедствий смерила Камито взглядом рубиновых глаз.

– Не трудись. Я прекрасно все поняла.

– К-как я рад, – выдохнул Казехая.

– Ты Владыка демонов во всех смыслах этого титула. Но вынуждена признать, забавы с контрактным духом не делают тебе чести.

– Я же сказал, ты неправильно поняла! – воскликнул Камито, вцепившись в голову. Все-таки он не ошибся.

Рубия посмотрела ему прямо в глаза.

– Рен Ашбелл, непременно говори, когда начинаешь чувствовать, что сила Владыки Тьмы выходит из-под контроля, и нужно мое тело.

– ?!

Камито вспыхнул.

Несколько дней назад в комнате омовений прекрасная девушка предстала перед ним обнаженной и разрешила распоряжаться ею, как он пожелает, лишь бы унять тьму. Ведь на белоснежной коже и так темнели узоры Печатей проклятого вооружения.

Они дошли до простенького грузового подъемника, состоящего из стальных плит и управляющего кристалла духа. Рубия влила в него немного божественной энергии, духовный механизм загудел и понес их наверх. Камито ощутил неприятное чувство парения.

– Кстати, а что за срочность? Что-то произошло в Ордесии?

– Мы узнали, где может находиться Саладия Кан.

Камито поднял брови.

Саладия Кан была второй принцессой и экс-генералом Теократии Альфас. Она приходилась младшей сестрой Сьере Кан, которая умерла после слияния с ядром Левиафана в самом центре Зоара.

Сьера заточила Саладию в тюрьму, и изначальная цель команды Камито состояла в ее спасении.

Сев на трон, вторая принцесса погасила бы пламя гражданской войны, чем лишила бы Империю Ордесия, марионетку Священного королевства Лугия, предлога для вторжения. А Подлинная Ордесия и ее монарх, Фианна, обрели бы поддержку от Дракунии.

Однако к тому времени, как спасательный отряд захватил столицу теократии, Саладия пропала – кто-то ее уже освободил.

Никто не знал, куда она делась. Поиски пешек Рубии из Школы подготовки также не приносили результатов.

– Все детали позже. Даже у стен есть уши.

– Да, хорошо.

Выйдя из подъемника, они поднялись на террасу обзорной башни крепости Мольдес, с которой открывалась панорама на город у подножия горы.

«Все никак не привыкну к этой странной картине», – подумал Камито.

На стены шахтерского города, охватывающие крепость со всех сторон, наполз другой город. Казалось, огромный хищник вгрызся в маленького зверька.

Семьдесят два часа назад ведьма теократии Сьера Кан пробудила запечатанного после прошлой войны Левиафана, чтобы одним ударом сокрушить повстанцев.

Боевой дух стратегического класса Левиафан сливался с городом и выкачивал из жителей божественную энергию. Сьера привела его в безумное состояние и натравила на Мольдес.

Благородные жрицы во главе с Фианной укрепили оборону стен, сведя потери к минимуму. Тем не менее без жертв не обошлось. Многие умерли от полного истощения божественной энергии.

Внезапно Камито заметил движение сбоку.

Рубия закрыла глаза и сложила руки в молитвенном жесте.

Фианна тоже так делала.

Они проводили заупокойный ритуал благородных жриц Института божественного ритуала.

Длинные волосы языками пламени развевались на ветру. Девушка в военной форме на миг превратилась в настоящую духовную служительницу.

– Нам пора.

– Угу...

Она развернулась и решительно зашагала по лестнице.

Камито поспешил за ней.

Они вошли в зал для собраний.

За столом сидела принцесса, уронив голову на руки. Она заметила прибывших и выпрямилась.

– О, доброе утро, Камито-кун, – сонно проговорила она.

– И тебе... Но оно совсем не доброе, судя по твоему виду.

Под глазами залегли темные круги. Обычно роскошные блестящие черные волосы спутались, кончики секлись. Похоже, у девушки не было времени даже расчесаться.

Перед ней высилась гора свитков.

– Я всю ночь изучала записи культа Владыки демонов, найденные в Скорпии.

– В одиночку? Ну ты даешь, – восхищенно проговорил Камито.

Культ вел записи не на стандартном имперском языке, а альфаглифами теократии. Расшифровать их могла только Фианна, учившаяся в Институте божественного ритуала.

– Не стоило тебе так увлекаться. Вон какие круги под глазами, – заметила Клэр.

– А?

Фианна быстро вытащила зеркальце, увидела свое осунувшееся лицо и покраснела.

– !.. Я-я предстала перед Камито-куном... в таком виде!..

Некогда презираемая Пропащая Королева ныне правила Подлинной Ордесией, восставшей против империи. Она должна была прилагать бо́льшие и большие усилия, сама того не осознавая.

Камито сел рядом с Клэр, попутно отметив следы усталости и у нее. Видимо, допоздна тренировалась со Скарлет.

Адская кошка и так была могущественным духом, а после тренировок своей хозяйки на Драконьем пике вернула истинный облик Алой валькирии Ортлинды. Она – духовное оружие, которое даже Рестия признавала равной себе – одна испепелила нескольких Непентес Лоров во время битвы за Зоар, а ведь всего один черный воин доставил немало проблем команде «Скарлет» на Танце клинка.

Однако контроль огромной мощи требовал аналогичной степени мастерства. Клэр предстояло еще многому научиться.

Но когда у нее удастся призвать идеально завершенное элементальное оружие...

«Возможно, в недалеком будущем она затмит меня».

Камито вспомнил, как красноволосая с кнутом набрасывалась на старшеклассниц из академии, и ощутил прилив ностальгии.

В этот момент...

– Прошу прощения за опоздание. Я снова потерялась в лабиринте коридоров.

В зал вошли Эллис и Велсария. Судя по доспеху Сильфид и румяным щекам, бывший капитан получила извещение о собрании во время обычных утренних тренировок.

Сестры Фаренгарт сели напротив остальных.

– Вы сегодня спарринг устроили?

– Да, и я проиграла два раза из трех, – кивнула Велсария.

– Ты выиграла у Велсарии два раунда с копьем?

Старшая из сестер использовала духа крепости, наносящего урон по большой площади, и в рукопашные схватки вступала редко, однако Камито полагал, что она сильнее Эллис.

– П-просто сестра сдерживалась...

– Это ты сдерживалась. Ты превозшла меня. Будь увереннее.

– Сестра...

Эллис идеализировала ее с самого детства, потому похвала порадовала ее и одновременно смутила.

Однако Велсария была права: Эллис забралась на невероятную высоту.

После тренировок в Дракунии она одним броском копья вынесла духа тактического класса Гласеа-Лаболаса.

– Я полагалась на Печать проклятого вооружения, но ты превзошла себя силой собственной воли. Гордись собой, – улыбнулась Велсария.

Камито невольно залюбовался девушкой, которую привык видеть холодной и собранной.

– Ой, как вкусно пахнет, – принюхалась Клэр.

– Аромат... рагу?

Эллис обернулась к двери.

– Доброго утра всем. Я приготовила завтрак, – возвестила Ринслет в фартуке, толкая перед собой столик на колесах.

Сегодня в меню были жареная рыба, суп с беконом и овощами, свежеиспеченный хлеб, масло и фруктовый йогурт.

– Ничего себе, какая ты быстрая... – проговорила Клэр.

– Пора начинать. Потом поедим, – холодно осадила всех Рубия.

– Нет, Рубия-сама. Какие собрания на пустой желудок.

Королева Бедствий промолчала.

Вероятно, Ринслет знала ее в прошлом и умела возражать ей.

– Это рыба такая? – полюбопытствовала Фианна, разглядывая существо с твердым панцирем.

– Песчаная рыба, приготовленная на пару. Я купила ее утром на базаре.

Альфас не имел выхода к морю, поэтому свежую рыбу достать было трудно. Да и песчаная рыба по факту являлась местным ракообразным.

– А-а она съедобная? – недоверчиво нахмурилась Клэр.

– Не обращайте внимание на слабый запах. Она вкусная.

– Ну-ка, – решился Камито и проглотил кусочек.

«Хм, на вкус, как треска, а текстура курицы. Очень даже неплохо».

Простой завтрак от Ринслет подошел к концу.

– Вторая принцесса теократии Саладия Кан сейчас находится в Гул-А-Бале, – невесело начала собрание Рубия.

– Это точно? – спросил Камито.

– Данные собрали мои доверенные пешки у торговцев Зоара. По-видимому, кто-то освободил принцессу, после чего они отправились на восток, в пустыню.

– Все-таки ей помогли бежать...

Они предполагали такой вариант. Саладия, конечно, управляла демоническими духами, как и сестра, однако вряд ли сбежала бы в одиночку из охраняемой тюрьмы.

«Кто-то пробрался через оборонительную сеть королевской гвардии и спас ее...»

Камито нахмурился. Не каждый прорвался бы через опытных элементалистов с принцессой на буксире.

Навыки использования духов и проведения тайных операций.

«Вероятно, кто-то из воспитанников Школы подготовки».

Разведчики Рубии доложили, что двое неопознанных странников сели на торговое песчаное судно и отправились в сторону восточной пустыни. Их видели в нескольких городах, а последний раз – в Кабуле, самом восточном городе Альфаса.

Восточнее Кабулы только Гул-А-Бал. Вторая принцесса именно там.

– ...

Все переглянулись.

Пустыня красной смерти Гул-А-Бал считалась одним из трех опаснейших мест на континенте наряду со священными горами Лондиния и глухой чащобой Леса духов. Даже в Ордесии о ней слышали.

Тысячу лет назад во время Войны с Владыкой демонов обширный регион на границе нынешних Альфаса и Куины подвергся разрушительному воздействию и превратился в пустыню, лишенную благословения духов.

– Простите, но зачем принцессе Саладии направляться туда? – спросила Ринслет, подняв руку.

Уместный вопрос. Только самоубийца решился бы пройти по Гул-А-Балу.

– Вероятно, она хочет сбежать в Куину и затаиться там, – проговорила Клэр, коснувшись подбородка.

– Хм, логично.

С поддержкой восточной империи она закончила бы гражданскую войну в два счета.

Однако коварная Куина запросто могла потребовать от нее полного подчинения и править от ее имени в Альфасе.

«Не самое лучшее место для бегства».

– Саладия Кан направляется к усыпальнице Владыки демонов, сокрытой в пустыне, – объявила Рубия.

– Усыпальнице? – переспросил Камито, впервые слыша о ней.

– Да, легенда гласит, что именно там Святая дева Арейсия убила Владыку демонов Соломона.

Королева Бедствий вытащила из нагрудного кармана свиток и развернула его на столе. Пергамент был испещрен символами на древнем языке духов, однако Камито не понимал его.

– Покоится в усыпальнице пустынной сила Владыки демонов... – прочла Фианна.

– Что это? – спросил Камито.

– Найдено в подземной библиотеке Скорпии среди гримуаров Сьеры Кан. Она берегла его как зеницу ока. По всей видимости, к нему имели доступ только члены королевской семьи.

– Сила Владыки демонов...

Камито приложил руку к груди, ощутив неприятный зуд.

– Это же просто легенда.

– Возможно, – не стала отрицать Рубия. – Однако Саладия Кан исчезла именно в Гул-А-Бале.

– ...

– Хорошо, предположим, что легенда не врет, – сказала Фианна. – Зачем принцессе Саладии сила Владыки демонов? Чего она добивается?

– Думаю, она хочет доказать свои законные права на трон теократии. Как-никак, в Альфасе почитают Владыку демонов.

– Но ведь мы собирались помочь ей...

– Да, но она может об этом не знать. Не удивлюсь, если мы в ее глазах – разжигатели восстания, стремящиеся захватить страну.

– Все-таки Ордесия разыскивает нас, – пожала плечами Ринслет.

«Идет за легендой, чтобы доказать права на трон...»

Нет, что-то здесь не так.

Хотя не время думать об этом.

Да и стала бы она так рисковать жизнью ради какого-то предания?

Внезапно Камито вспомнил последние минуты жизни Сьеры в ядре Левиафана.

«Она тогда сказала что-то странное».

«Один город – не очень большая потеря. Мы уже довольны из-за возрождения настоящего Владыки демонов», – говорила она сухим старческим голосом.

Возрождение настоящего Владыки демонов...

Связано ли оно с легендой об усыпальнице Соломона?

– Как бы там ни было, нужно отправляться в Гул-А-Бал, – решила Клэр.

– Да. Нужно спасти Саладию Кан как можно скорее. Сейчас ситуация, вроде, улеглась, однако вскоре гражданская война вспыхнет с новой силой. А он не может вечно притворяться Владыкой.

– Вот это верно, – негромко согласился Камито.

Он переоделся Владыкой демонов, чтобы сплотить повстанцев Мольдеса, но на большее не соглашался.

– Камито-кун, а ты не задумывался стать настоящим Владыкой демонов?

– Брось, Фианна...

– Мантия Владыки тебе очень идет, – внезапно поддержала ее Клэр.

«А вы что, забыли уже свои откровенные наряды?»

– Вивиан Мелоса приготовила пустынное судно. Мы можем отправляться в Гул-А-Бал в любое время.

– Лучше не мешкать. Я не прощу себе, если принцесса Саладия погибнет в пустыне.

– Да. Не забывайте, что спасти ее нас попросил Драконий владыка Дракунии.

– Спешить стоит еще по одной причине, – медленно проговорила Рубия.

– Что там?

– По полученным сведениям Священное королевство Лугия тоже послало рыцарей в Гул-А-Бал.

– Священное королевство?!

Все подскочили с мест и переглянулись.

Священное королевство Лугия.

Несмотря на религию, основанную на вере в свет, оно активно вело закулисные интриги и пользовалось потусторонней тьмой, сводящей с ума Владык Стихий.

Никто до сих пор не знал, чего хотела Лугия.

Во время финала Танца клинка она покушалась на жизнь Рестии, пыталась похитить запечатанную в подземелье академии Эст, строила козни против Фианны при дворе Ордесии, даже в перевороте Сьеры Кан поучаствовала.

Раз священное королевство отправило людей в Гул-А-Бал, значит ситуация вышла за рамки обычного.

«Они и про Гробницу Владыки демонов под академией знали».

В таком случае легенда об усыпальнице могла оказаться вовсе не выдумкой.

– Мы выяснили, что в отряде также состоит Лурье Лизальдия.

– !..

Камито не удержался от стона.

Лурье Лизальдия. Бывшее Число Империи Ордесия, лучший целитель континента и в то же время ужасный владелец демонического меча.

Кроме того, она называла себя Иггдреей, как и победитель Танца клинка пятнадцать лет назад.

Во время нападения на академию Арейсия Камито одолел ее, вернув воспоминания, после чего Лурье пропала.

– Священному королевству нужна принцесса Саладия? – нервно спросила Эллис. В поединке с Лурье она чуть не распрощалась с жизнью.

Рубия покачала головой.

– Рыцари покинули столицу неделю назад, так что вряд ли.

– Тогда им нужна усыпальница Владыки демонов... – заключила Клэр.

– ...

Никто не произнес ни слова.

Если легенда о месте, в котором покоится мощь Соломона, правдива...

Попади эта сила в руки Лугии, последствия окажутся ужасны и непоправимы.

– Готовьтесь к отбытию. Судно будет стоять в порту через час.

Рубия встала и вышла из зала.

Все разошлись по комнатам и начали готовиться.

Впрочем, паковать было особо нечего. Максимум амулеты против песка и охлаждающие кристаллы духов льда.

В отличие от дворянок-затворниц, Камито имел кое-какой опыт выживания в пустыне и считал, что им тоже будет полезно пройти через такое.

Он складывал в рюкзак провизию, как вдруг...

– Камито, в Гул-А-Бале кристаллы духа бесполезны.

Он обернулся. На кровати сидела девушка в темном платье и наблюдала за ним. В ясных сумеречных глазах мелькали озорные искорки.

– Рестия... В каком смысле бесполезны?

– Низкоуровневые духи из кристаллов в Гул-А-Бале исчезнут из-за нехватки божественной энергии.

– В-вот как...

Огорченно опустив плечи, парень выложил кристаллы на пол. А он столько старался, чтобы их подготовить.

Похоже, Гул-А-Бал встречал путников жестче, чем другие пустыни.

И тут Камито осенило.

– Рестия, слушай, а ведь ты отлично знаешь Гул-А-Бал, да?

– Скажем так, я с ним знакома, – поправила дух тьмы, откинув блестящие черные волосы за спину. – В конце концов, тысячу лет назад во время войны я была в столице Владыки демонов.

– А ведь точно...

На собрании Казехая об этом не задумывался, но ведь Соломон использовал Рестию в качестве оружия.

– Может, ты и о его усыпальнице слышала?

– Усыпальнице? – удивленно переспросила дух тьмы.

Камито рассказал ей легенду.

Рестия задумалась подперев рукой подбородок.

– Что-то такое слышала. Культ Владыки демонов с давних пор говорит, что в городе на дальнем краю пустыни покоится саркофаг, запечатавший в себе останки Владыки...

– Останки? Ну...

Вряд ли за тысячу лет от них что-то осталось. Хотя никто точно не знал, что произошло с телом Соломона после его поражения от Святой девы.

«Однако...»

При помощи запрещенного ритуала Рубия призвала душу и воскресила Непентес Лора, неудавшегося Владыку демонов, на Рагна Ис. Он один причинил команде «Скарлет» уйму хлопот.

«Если скелет Соломона до сих пор лежит в усыпальнице...»

Возможно, кто-нибудь попытается воскресить его.

Или же он вобрал в себя ту самую мощь из древних текстов?

– В любом случае... – проговорила Рестия, выдернув перо и бросив его на пол. – Я уверена, что город Владыки демонов, разрушенный Святой девой Арейсией, расположен в Гул-А-Бале. Надо попасть туда, тогда и с усыпальницей разберемся.

– Угу...

Тут Камито понял еще кое-что.

– Стоп, так ты знаешь, где он?

– Конечно, – легко ответила Рестия. – Если хочешь, могу даже подсказать приблизительное местоположение.

– Правда?! – воскликнул парень, вскочив на ноги. – Ты нас просто спасешь и избавишь от изматывающих блужданий по огромной пустыне.

– Хи-хи, давай, хвали меня.

– Ты просто потрясающа.

– Ну, мог бы и что-нибудь получше придумать, – надулась Рестия, закинув ногу за ногу. – Однако знание точного места может оказаться малополезным.

– О чем ты?

– Ее не могут найти уже целую тысячу лет. Вряд ли огромный город исчез бы бесследно, чтобы никаких руин не осталось, согласись.

– Ну...

Она права.

Наверняка бесстрашные авантюристы и расхитители гробниц неоднократно отправлялись на поиски города вопреки всем ужасам смертоносной пустыни. Не стоило забывать и о культе Владыки демонов, стремившемся возродить своего господина.

Однако никто не слышал об обнаружении города.

– Камито, помнишь деревню, в которой я очнулась?

– В Лесу ледяных цветов?

– Да. Ее тоже было непросто обнаружить.

Лес ледяных цветов располагался на землях Лоренфростов. В нем жили эльфимы, спрятавшие у себя потерявшую память Рестию. Древнее магическое устройство генерировало туман, препятствующий появлению непрошеных гостей.

– Хочешь сказать, над столицей Владыки демонов натянут такой же барьер?

– Весьма вероятно.

Разумно. Возможно, кто-то запечатал останки Владыки демонов или же Соломон сам активировал преграду заблаговременно, чтобы предохранить свое тело от осквернения.

– Тогда мы беспомощны.

Пожалуй, с барьером городского масштаба не справится даже эксперт – Фианна.

«Кстати, Саладия, наверное, знает способ снять его, раз направилась в пустыню. Иначе она так не спешила бы».

– Рестия, может, ты еще что-нибудь знаешь?

Девушка медленно покачала головой.

– Прости, Камито. Я там уже тысячу лет не была. Но и в те времена Соломон запечатывал мое сознание в оружии. Я как будто спала... Как и в том кольце.

– Да, кхм... Прости, что устроил тебе тут допрос.

– Но возможно... – тихо продолжила Рестия.

– А?

Вскинул голову Казехая.

Она что-то знает. Та, кто всегда была с ним.

– Она?

– Да. Единственный контрактный дух Соломона, помнишь?

– Хм... кажется.

Пошарив в памяти, он вспомнил их разговор при переодевании Лжевладыкой демонов.

Соломон никогда никому не открывался и заключил контракт с единственным духом, а остальных лишь принуждал служить ему в качестве оружий.

– Где она сейчас? – спросил Камито.

– Не знаю, – покачала головой Рестия, устремила взгляд вдаль и тихо добавила. – Но по старому преданию она исчезла где-то в Астрал Зеро сразу после смерти Владыки демонов.

Фианна сидела в своем кабинете внутри крепости и разбирала корреспонденцию из разных стран.

Будучи правителем независимой Подлинной Ордесии, она должна была ответить на дипломатические послания, прежде чем отправиться в путь.

– Похоже, имперский двор окончательно решил порвать дипломатические связи с Дракунией.

Девушка вздохнула, строча ответы аристократам, заявившим о поддержке Подлинной Ордесии.

Решения правительству диктовал не ее брат, а захватившее власть в стране священное королевство.

«Чего оно добивается?»

Пока что все складывалось так, будто Лугия пыталась с помощью Ордесии разжечь войну на континенте.

Но зачем?

«Да и нас брат так просто не оставит в покое».

Государства по-разному отреагировали на появление Подлинной Ордесии. Сперва ее игнорировали, но после заключения союза с Драконьим владыкой и пресечения зверств Сьеры Кан начали считать значимой силой.

Все больше государств обвиняли Сьеру в использовании боевого духа Левиафана и резко высказывались против Ордесии, затягивающей интервенецию в Альфас.

«Сейчас надо во что бы то ни стало перетянуть принцессу Саладию на нашу сторону».

Внезапно кто-то постучал в дверь.

– Ваше Высочество, я приготовила вам чай, – раздался голос Эллис.

– Спасибо. Самое время сделать перерыв.

В комнату вошла синеволосая девушка с чайным набором на двоих.

В силу отличных боевых качеств и серьезного, надежного характера Эллис назначили личным телохранителем и секретарем Фианны.

Пока Эллис расставляла посуду, принцесса наслаждалась богатым ароматом чая с молоком.

Она приняла чашку, попробовала и довольно выдохнула.

– Сладко и вкусно. Усталость как рукой сняло.

– Я добавила туда и сахар, и мед, хотя Ринслет резко возражает против такого... – проговорила Эллис и бросила взгляд на свежеподписанный документ. – Этот герб... Империя Куина?

– Оно не официальное, просто личное письмо.

– Письмо.

– Да, от нее.

Фианна показала ей имя на листке.

– Линфа Шинь Куина... Письмо от самой принцессы Линфы?! – изумилась Эллис.

Команде «Скарлет» довелось познакомиться с Линфой на Танце клинка, где она состояла в сильной команде «Четыре бога». Барьеры ее духа божественного зверя Кирина не уступали элементальному оружию Фианны.

«Скарлет» и «Четыре бога» вместе сражались против Сьеры Кан и потом, перед финалом, устроили праздничный обед...

– Принцесса Линфа выражает поддержку Подлинной Ордесии. Говорит, что скоро отправит к нам посла.

– Куина поддерживает нас? – сузила красновато-коричневые глаза Эллис.

Фианна, усмехнувшись, покачала головой.

– Нет, сама империя еще не признала нас. Письмо пришло лично от принцессы Линфы. Полагаю, у нее свои соображения.

– Ах да, Ее Высочество Линфа ведь третья принцесса. Непростая позиция.

Великая Куина в определенном смысле представляла не меньшую опасность, нежели Лугия. Она со стороны наблюдала за подчинением Ордесии и сама вынашивала планы по захвату континента. По отношению к Подлинной Ордесии восточная империя заняла пока выжидательную позицию.

То обстоятельство, что бывший соперник в Танце клинка не забыл о дружбе, вселяло надежду.

– Многие аристократы Ордесии тоже поддерживают нас.

– Альфриды с Золотых островов, Больмисты, знаменосцы Лоренфростов, и Дария с Черного залива... Не главные рода, но хоть кто-то.

– Во дворце практически не осталось сторонников моего брата. Если они окажут нам поддержку, у нас появится шанс вернуть Ордесию...

Фианна собрала законченные письма и передала их Эллис.

Глядя на стопку в руках, девушка прикусила губу.

– А Фаренгарты?

– ...

Принцесса покачала головой.

– Ясно.

Рыцарственный род герцога Фаренгарта до конца оставался верен своему императору, пусть даже на троне сидел какой-нибудь слабак.

– Прости, Эллис, – тихо проговорила Фианна, опустив голову.

– Ваше Высочество, вам не нужно извиняться, – решительно возразила Эллис. – Мы с сестрой, рыцари своего рода, без сожалений приняли свою судьбу.

– Спасибо тебе, – снова поклонилась Фианна в ответ на искренние слова.

Прошел ровно час после собрания.

Команда «Скарлет» собралась в порту на востоке Мольдеса.

Впрочем, портом он только назывался, поскольку стоял посреди пустыни.

Когда люди говорили о пустынных портах, то подразумевали причалы для песчаных судов.

– Так вот какой ты, песчаный корабль, – пробормотал навьюченный тяжелыми сумками Камито.

Перед ними стоял транспорт, наполовину погруженный в песок. Он был не военным, а торговым, не нес вооружения, зато развивал значительную скорость.

– К сожалению, придется обойтись без «Ревенанта», – придерживая растрепываемую ветром челку, сказала Рубия.

Военное судно Лиги Инферно «Ревенант» проходило обслуживание в доке Мольдеса. Оно умело летать, однако в небе покинутого духами Гул-А-Бала механизм реактора мог выйти из строя из-за нехватки энергии, что привело бы к крушению.

А вот суда теократии скользили по пескам вдоль лей-линий, пролегающих глубоко под землей. Главный их недостаток состоял в том, что в стороне от силовых жил они застывали неподвижными изваяниями.

– В первый раз поплыву на песчаном судне.

– И я. Оно больше, чем я думала.

Клэр и Ринслет заинтересованно рассматривали корабль.

Каждая взяла с собой плотно набитую сумку.

– Ринслет, что ты туда положила?

– Еду, конечно. И твои любимые консервированные персики, Клэр.

– А, правда?♪

Красные хвостики радостно подпрыгнули.

– Мы вообще-то не на пикник отправляемся, – напомнила им Эллис.

– Фианна, это все твои вещи? – удивился Камито, глядя на единственную сумку у нее через плечо.

– Да, остальное у меня в Георгиосе, – подмигнула принцесса и шепнула ему на ухо. – Хи-хи, а на ночь я подготовила разнообразное пикантное белье.

– !.. П-попрошу без этого!

Камито, взрослый парень, тут же представил себе такое, от чего покраснел.

– Ладно, вперед!

Девушки подхватили сумки и взошли на борт.

– Ох-х...

Парень пожал плечами и повернулся к Рубии.

– Остальное на тебе. Справишься?

– Да. Мы с Велсарией продержимся до вашего возвращения.

Несмотря на поражение Сьеры Кан, гражданская война не окончилась. В отсутствие Саладии ситуация могла только усложниться.

– Позаботься о Мьюр и Лили.

– Мог бы и не говорить. Они мои ценные пешки, – невозмутимо ответила Рубия.

Мьюр и Лили нашли рядом с Левиафаном. Они потеряли очень много божественной энергии и до сих пор не пришли в себя.

К счастью, смерть им не грозила. Мьюр подсознательно активировала Шутовские тиски, боевой дух побоялся приближаться к силе безумия и не тронул их.

«Пешки? Называет так, а сама-то печется о них больше всех», – усмехнулся Камито.

Особенно о Мьюр. Возможно, она чем-то напоминала Рубии Клэр.

– Ладно, я пошел.

Камито взял сумку, развернулся и хотел уже идти...

– ...

– М?

...но услышал, как Рубия открыла рот, и обернулся.

– В чем дело?

– Ни в чем, – колеблясь, ответила девушка.

«Что это с ней? Неужели и она бывает нерешительной?», – поразился парень.

– Рен Ашбелл...

Решившись, Рубия сделала шаг навстречу и...

Позаботься о моей сестре, – тихо произнесла она.

– Не отступать! Не колебаться! Не сметь пятнать честь славных Рыцарей священной Лугии!

– Н-но леди Инеза, дух... Гха!

Массивный молот отшвырнул рыцаря в доспехе – элементальном оружии. Девушка врезалась в бархан и больше не шевелилась.

– Черт! Как такое возможно?! Лучших рыцарей... всех разметали?.. – проговорила Инеза Сандра, рыцарь в бело-красном облачении. Она командовала экспедиционными войсками.

Вокруг нее на красном песке валялись боевые товарищи.

На родине каждая считалась элитой, купалась в почете и уважении, но здесь... бесславно терпела поражение.

Над павшим отрядом навис гигантский дух с телом человека и головой крокодила.

Глаза сияли зловещим багрянцем, а мускулистые руки держали светящийся золотистый молот.

Рыцари священной Лугии отправились на поиски могилы, однако не смогли победить всего одного духа.

Это был кошмар наяву.

– Достойна ли ты? – донесся громогласный рев через шум сухого ветра.

В третий раз Инеза слышала этот вопрос.

– Да что значит твое «достойна»?! Чего тебе надо?! – разъяренно заорала она.

Дух обратил на нее бесстрастный взор.

– Ты недостойна шествовать по владениям Владыки демонов. Изыди.

Он взмахнул молотом с такой силой, что загудел воздух.

Девушка тотчас заслонилась элементальным оружием – священным копьем.

И когда между ними оставались считанные метры...

Перед Инезой возникла невысокая черноволосая женщина и отразила удар.

– Командующая, вам следует больше ценить свою жизнь.

– !..

Белая мантия целителя – не священные рыцарские одеяния – колыхнулась в такт движению.

Женщина поправила маленькие очки.

– Сфинкс усыпальницы Владыки демонов вам не по зубам.

– Леди Лурье! – сердито закричала на свою спасительницу Инеза.

Военный целитель Лурье Лизальдия, бывшая Восьмая из Чисел Ордесии, считалась мастером своего дела и обладала рангом святой девы.

Предав Ордесию, она поступила на службу к кардиналу священного королевства Милении Санктус на должность приглашенного воина.

А ведь Инеза внятно приказала ей остаться на судне песчаного дракона.

– Леди Лурье, попрошу вас отойти. Не мешайтесь в бою, – произнесла Сандра, не скрывая презрение в голосе.

Она не доверяла той, кто предала свою родину, будучи одной из двенадцати генералов.

Миления не сомневалась в Лурье, но Инеза, командующая экспедиционными войсками, считала себя старшей по званию.

– Я не могу оставаться в стороне. Иначе вас ждет неминуемое поражение, – покачала головой Лурье, легким движением демонического меча отбрасывая молот.

Дух застыл в воздухе, глядя на нового врага. И...

– Ты недостойна шествовать по владениям Владыки демонов. Изыди, – повторил он.

– Прошу прощения, но нет, – насмешливо улыбнулась Лурье. – Мой повелитель желает получить сокрытое в усыпальнице.

– Изыди, недостойная!

Глаза духа вспыхнули, и он выстрелил тепловым лучом из драгоценного камня на лбу.

Песок, на котором стояла женщина, охватило пламя, однако...

– Ох, одна морока с тобой.

Лурье уже отпрыгнула в сторону, занеся демонический меч, окутанный темными миазмами. И она святая дева?..

– О повелитель демонических мечей, поглотитель душ, убей врага моего – Кровавый удар!

Кроваво-красный клинок выстрелил багровым светом.

Лурье Лизальдия взмахнула мечом и отсекла руку с молотом, которая рассыпалась на частицы света и исчезла.

Однако дух с головой крокодила остался столь же бесстрастен.

– Ты недостойна. Изыди... Изыди... Изыди...

Исполинское тело постепенно исчезло в вихре песчинок.

Лурье вонзила демонический меч в песок. На ее лбу не выступило ни капли пота.

Инеза Сандра ужаснулась.

Она не верила, что видела в действии силу святой девы, мастера исцеления.

Лурье взглянула на нее.

– Этот сфинкс – не более чем иллюзия, создаваемая силой Владыки демонов. Это страж, который определяет, кому пройти к усыпальнице. Неудача в Ордесии дорого обошлась мне. Если бы я заполучила Убийцу демонов, полагаю, сфинкс признал бы меня достойной.

– Леди Лурье... – проговорила Инеза. – В таком темпе духи рано или поздно одолеют славных Рыцарей священной Лугии. Нужно отступить и связаться с королевством.

Ее отряд покинул родную страну неделю назад.

Сперва все были настроены оптимистично, однако все изменилось с появлением сфинксов – духов архидемонического класса.

Безусловно, элита Лугии не раз справлялась с такими существами в прошлом, да и сейчас уже победила нескольких. Но как бы они ни старались, сфинксы появлялись снова и нападали днем и ночью.

Двенадцать духовных рыцарей совершенно выбились из сил.

– Да, стражи усыпальницы – та еще заноза.

Лурье поправила очки и принялась лечить раненых девушек.

– Однако отступать нельзя. Приказы Дез Эссента абсолютны.

– Вы хотите, чтобы нас тут всех переубивали?! – яростно воскликнула командующая.

Целитель покачала головой.

– Я уже попросила подкрепление у королевства.

– Подкрепление?

– Сюда направляются леди Миления и Священные духовные рыцари Луминарис.

– Что? Священные духовные рыцари? – вскинула брови Инеза.

Луминарис Сент Лейшд, дочь дворянина из Александрии, сражалась в финалах двух Танцев клинка и обрела наивысшую славу в королевстве.

Однако ее рыцари тоже вряд ли справились бы с бесконечными сфинксами.

– Луминарис возьмет с собой это. Заодно проведем полевые испытания.

– Что «это»?

– Если мы уничтожим пустыню, то и от назойливых стражей избавимся, – холодно улыбнулась Лурье, исцеляя рыцарей.

Глава 3: Гул-А-Бал

Прошло два дня, с тех пор как команда «Скарлет» покинула Мольдес.

По бескрайнему морю песка мчалось небольшое судно.

Из-за строгой привязки к лей-линиям оно не могло сходить с намеченного курса, зато рулевой напрягался меньше по сравнению с летучим кораблем.

– Такой старый и побитый... Выдержит ли он переезд через пустыню? – сомневалась Клэр.

Виван Мелоса переоборудовала судно, так что на поверку оно оказалось весьма надежным.

Камито слышал, что в экстренной ситуации можно было даже переключиться на питание от духовного механизма. Рубия незаконно приобрела его через сеть «Федерации мертвецов».

«Отлично, наконец-то мы в Гул-А-Бале».

Стоявший на палубе парень не переставая вытирал пот со лба.

Правда ли гробница Владыки демонов расположена где-то здесь, в кроваво-красной пустыне, лишенной благословения духов?

– Фуф, ну и жара... – пробормотала прислонившаяся к борту Клэр.

Даже элементалисту огня нелегко приходилось...

Она расстегнула насквозь промокший воротник и обмахивалась руками.

Камито скосил взгляд и мельком уловил под одеждой очертания ее груди. Опасно, ой опасно!

– !..

Он поспешно отвернулся.

С другой стороны на досках палубы лежала девушка. Совсем как выброшенная на берег русалка.

Ринслет.

– У-у-уф, как жарко... Меня сейчас удар хватит.

Она перекатывалась по палубе, напрочь позабыв о своем благородном происхождении.

Длинные платиновые волосы тоже выглядели не очень.

Раскаленная пустыня оказалась слишком жестока к дочери холодного региона.

– Ринслет, ты как? Может, приляжешь? – спросил Камито.

– Огромное спасибо за заботу, Камито-сан, но я откажусь. Лучше уж здесь, чем внутри корабля.

– Ну, пожалуй, соглашусь...

На палубе под знойным солнцем было холоднее, чем в каютах. Поглощающий энергию лей-линий духовный механизм источал колоссальное количество тепла.

Военное судно «Ревенант» обладало системой охлаждения, но песчаный корабль – нет. Тут даже душей для ритуалов очищения не было.

– Призови Фенрира. Хоть попрохладней будет, – предложила Клэр.

– Фенрир родился в Нифльхейме, самом холодном регионе Астрал Зеро. Если я призову его, то поступлю очень жестоко, – слабым голосом отказалась Ринслет.

«Какая заботливая дворянка».

Прислуга, жители земель Лоренфростов и духи академии очень любили Ринслет из-за ее доброты.

– Резонно... Эй, Скарлет, возвращайся в Астрал Зеро.

Адская кошка мяукнула и покачала головой. Похоже, пустынное пекло приходилось ей по вкусу.

Она практически потушила пламенную шерстку, однако легче от этого не становилось.

– Девочки, я попрошу вас терпеть, – раздался откуда-то голос Фианны.

– ?..

Оглянувшись, троица увидела сидевшего на большом деревянном ящике духа рыцаря Георгиоса.

Шлем с щелчком открылся, и изнутри высунулась Фианна.

– Что, ты туда залезла?!

– Хи-хи, внутренняя часть доспеха изолирована от внешнего мира. Здесь так свежо и приятно.

– А разве внутренняя часть Георгиоса не связана с Астрал Зеро?

– Врата сейчас закрыты, так что все в порядке

– Ясно... Что ж, смекалисто.

– Ваше Высочество, так нечестно!

– П-пусти и меня!

Ринслет с Клэр заколотили по доспеху.

– Мои извинения, но Георгиос – королевский дух в личном пользовании семьи императора, – беззаботно ответила Фианна и скрылась внутри.

– Жадюга!

– Величайший тиран в истории Ордесии!

Рассерженные девушки стучали по броне, но та оставалась глуха к мольбам.

– Да вам так только жарче будет.

– И то верно, фуф...

– Я уже на пределе.

Они снова растянулись на палубе.

И тут...

– Какой ужас. Вот что значит отсутствие тренировок, никакой сопротивляемости жаре.

Вместе с порывом холодного ветра на доски спрыгнула Эллис с Ветрокрылым копьем в руке.

Видимо, она упражнялась с оружием на вершине рубки.

С синей челки капал пот, нижнее белье просвечивало сквозь промокшую униформу...

– !..

Камито постеснялся говорить ей об этом и отвел взгляд.

– Ты что, даже в такую жару тренируешься?

– Так ведь я родилась с благословением ветра.

– Завидую...

– Ну, ночью снова похолодает.

– Не просто похолодает, а будет очень холодно... Фуф... – пробормотала Клэр, оглядывая бескрайнее красное море Гул-А-Бала. – Кстати, Камито.

– Ч-что?

Парень всполошился под ее пристальным взором.

– О чем вы с сестрой разговаривали перед отбытием?

– А-а... Да так, о разном... – уклончиво ответил он, смотря в сторону.

«Пожалуй, лучше промолчать...»

Рубия должна сама сказать ей.

– Хмф, подозрительно как-то, – прищурившись, недовольно проговорила Клэр.

Эст очнулась в белоснежном мире грез.

«Опять... этот сон...» – невозмутимо подумала она.

Девушка не могла двигаться.

Ее сознание было запечатано в мече, который в свою очередь торчал из камня посреди какого-то храма.

Несколько тысяч лет назад в обители духов разразилась война. Эст участвовала в ней как сильнейшее духовное оружие и, когда мир раскололся на Астрал Зеро и мир людей, попала на этот континент.

Дух, неподвластный ни одному человеку.

Меч, который никто не мог вытащить.

Дух меча Терминус Эст.

Она намного ослабла, однако считалась могущественным существом.

Клинку суждено было навечно остаться в маленьком храме, служа объектом поклонения.

Суждено.

Однако через две тысячи лет после мирового раскола в храм забрела красивая девушка в шерстяном белом платье, которая взобралась на гору за дровами.

Скорее всего, она просто заблудилась.

Девушка не знала, что в мече покоился сильнейший дух, и... нечаянно вытащила его.

До сих пор многие пытались завладеть Эст.

Одни жаждали обрести славу, другие – спасти мир.

Однако девушка отличалась от них.

Она желала не заполучить силу священного меча, а завести друзей.

«Нет... Не надо, не заключай контракт, а не то!..» – закричала Эст в белоснежном мире грез.

Однако никто ее не услышал.

Песчаный корабль с пассажирами на борту несся по раскаленной пустыне.

Солнце садилось, по палубе пролегли длинные тени. Однако вокруг не было ни следа хоть какого-нибудь оазиса.

– И сегодня полный ноль, – вздохнул Камито, прислонившись к планширу.

– Принцесса Саладия точно отправилась сюда?

– Понятия не имею. Может, мы ее перегнали...

– Не исключено, – пожала плечами Клэр.

– Эх, будь у нас больше информации... – пробормотал парень и оторвался от борта.

– Куда ты?

– Посмотрю, как там Эст.

– Хмф... Как всегда, балуешь ее.

– Да ну...

Вытряхнув из себя весь песок, Камито направился к каюте.

Два дня назад Эст увидела сон о прошлом и с тех пор никак не могла прийти в себя. Конечно, окружающие считали ее такой же невозмутимой, как и всегда, но Камито, ее элементалист, разглядел трудноразличимые признаки волнения.

Он открыл дверь в каюту.

Под одеялом на койке кто-то лежал.

Наружу торчала прядь спутанных серебристых волос.

– Эст, что-то случилось?

Парень привык, что она пробирается к нему в кровать.

Хотя это сама по себе проблема...

Он откинул край одеяла.

– Эст?

– Ками... то...

Дух меча в одних чулках сонно посмотрела на него... неожиданно вытянула тонкие руки и крепко обняла.

Парень тотчас понял, что она не просто просила побаловать ее.

«Снова тот сон...»

К тому же, он заметил еще одно изменение.

– Э-Эст, это что на тебе?! – воскликнул Камито.

Дух меча носила чулки в разноцветную полоску.

– !..

Девушка округлила фиолетовые глаза и торопливо наколдовала черные чулки.

– Я предстала перед тобой в невыгодном свете.

– Да не совсем. Не понимаю я твоих причуд...

А ведь полосатые смотрелись очень даже мило...

Ладно, сейчас не об этом. Раньше такого не происходило, значит она встревожилась не на шутку.

– Эст, ты в порядке? Снова снилось прошлое?

– Не помню.

– Ясно...

Тут ему на ум кое-что пришло.

«У Эст уже пробуждались воспоминания».

Ночью перед Танцем клинка она истратила почти все силы священного меча, чтобы уничтожить поставленное Рубией клеймо тьмы.

На время их контракт был разорван. Эст перенеслась куда-то в Астрал Зеро, где покоилась ее основная часть, и кое-что вспомнила.

Возможно, на этот раз память настоящей Терминус Эст просачивалась в нее сквозь сны.

В таком случае...

Камито посмотрел на печать духа на правой руке.

«Неужели контракт восстанавливается?»

На самом деле их контракт оставался незавершенным, в результате чего Убийца демонов демонстрировал лишь десятую часть своих возможностей.

Выходит, сила возвращается?

– Камито, мне очень страшно, – прошептала Эст, не отпуская его. Сияющие серебристые волосы мелко подрагивали. – Каждый раз, как я вижу тот сон, я чувствую, что перестаю быть собой...

– Эст...

Камито нежно погладил ее по голове.

– Для меня ты навсегда останешься одной-единственной, неповторимой Эст.

– Камито...

Она подняла голову, моргая фиолетовыми глазами.

И в этот момент...

Бу-у-у-у-у-ум!

Что-то загрохотало, как при землетрясении. Корабль содрогнулся.

– Ч-что происходит?!

Камито выскочил на палубу и остолбенел.

Песчаное судно затягивало в гигантский песчаный вихрь.

– Что здесь происходит? – закричал он, перегнувшись через перила.

– Сама не знаю!

– Оно внезапно появилось прямо у нас перед носом!

Переполошившиеся дворянки удерживали равновесие на накренившейся палубе.

– Это торнадо! – ответила Фианна, прилагая все силы, чтобы удержать корабль.

– Торнадо? – переспросил Камито.

– Это такой вихрь, который образуется на месте разрыва лей-линии. Обычно он появляется только в море...

Судно оглушительно хрустнуло и наклонилось еще сильнее.

– Кьяа-а-а!

– Воу!

Клэр покатилась к борту, но Камито ловко подхватил ее и не дал выпасть.

– Ты как, в порядке?

– Д-да... С-спасибо, – кивнула покрасневшая девушка.

– !.. Плохо дело! Нас затягивает внутрь!

Как Фианна ни вливала божественную энергию в кристалл на штурвале, корабль упорно полз прямо в центр вихря.

Прежде всего, основной поток энергии шел от лей-линии. Принцессе было не под силу перехватить управление.

– Такими темпами судно развалится! – тревожно воскликнула Клэр.

– Эллис, ты сможешь поднять его магией ветра?

– Не выйдет, оно слишком большое, – покачала головой капитан Сильфид. Она не выпускала из рук Ветрокрылое копье, потоком ветра выравнивая корабль.

– Смотрите! В середине торнадо что-то есть! – закричала Фианна.

Камито прищурился, пытаясь разглядеть что-то среди мельтешащих песчинок.

Там мелькало нечто, напоминающее огромные ножницы. Лезвия клацали, поджидая добычу.

– Это... дух? Нет, магический зверь?

– Это муравьиный лев, общеизвестный как Крушитель судов, – произнес Разящий меч на поясе Камито.

– Раньше надо говорить о таком, Рестия!

– А то я ожидала, что они выживут за тысячу лет.

Парень практически наяву увидел, как дух тьмы цокает языком.

– Н-ну знаешь...

– Его челюсти перекусят нас в два счета!

– Это точно.

Камито поскреб в затылке и забрался на нос корабля.

– Ты что задумал? – спросила Клэр.

– Ну, монстра-то одолеть надо.

– Ясно. Мы прикроем.

Красноволосая кивнула, взмахнув огненным кнутом. Эллис и Ринслет тоже подняли элементальные оружия.

Члены команды достигли отличного взаимопонимания.

Эллис окутала Камито волшебным вихрем.

– Вперед, Рестия.

– Хи-хи, можешь на меня положиться, – ответил демонический меч тьмы, стрельнув черной молнией.

Занеся Разящий меч, парень ринулся в торнадо.

Глава 4: Страж усыпальницы

– М-да, вот уж не зря ее назвали Пустыней красной смерти.

– Рубия-сама тоже хороша. Могла бы предупредить нас, – проворчала Фианна, вытряхивая песок из волос.

– Вообще-то, нээ-сама могла и не знать о здешних чудищах, – пожала плечами Клэр.

Солнце закатилось за горизонт.

Команда «Скарлет» сидела друг рядом с другом и смотрела в ночное небо.

Пустынный вихрь неслабо потрепал корабль.

Кристалл духа в треснувшем реакторе озарял окрестности бледно-белым сиянием.

Как до такого дошло? Неужели Камито сплоховал?

Нет, конечно. Ринслет обездвижила Крушителя судов Замораживающей стрелой, а Камито с помощью приема из линейки Абсолютного искусства клинка одним ударом сразил его.

Однако дальнейшее стало для них полной неожиданностью.

Как оказалось, в торнадо скрывалось несколько десятков более крупных муравьиных львов.

– Кто же знал, что там будет их гнездо. Даже я ничего не увидела.

– Да, сюрприз неприятный получился.

Потерявшая сородича стая растерзала судно мощными челюстями.

Камито с девушками вовремя спрыгнули за борт и одолели врагов, однако транспорт спасти не сумели.

Вокруг них раскинулось кладбище кораблей. Скорее всего, пересекающие Гул-А-Бал торговцы натыкались на муравьиных львов и погибали.

Солнце село.

– Кристаллы духа в реакторе не пострадали. Может, нам удастся починить корабль? – спросила Клэр.

– Вряд ли мы справимся, – покачала головой Эллис, оглядывая обломки.

Раз уж так говорила она – отличный плотник, вместе с Симургом соорудивший дом для Камито за три часа, – ремонт точно не представлялся возможным.

– Видимо, придется заночевать здесь.

– Угу...

Бесцельное блуждание по пустыне было равносильно самоубийству. Камито прекрасно знал это, ведь в Школе подготовки ему приходилось выбираться из подобных мест в одиночку.

К счастью, они доверили большую часть багажа Георгиосу. Без еды и воды у команды не было шансов на спасение.

– О пламя, танцуй.

Клэр зажгла несколько торчавших из песка деревяшек.

– О вечный ветер, даруй нам покой – Стена воздуха.

Эллис окружила лагерь барьером ветра.

– Какой ужас. Надеюсь, с принцессой Саладией ничего не случилось, – вздохнула Фианна.

Несмотря на все свое мастерство, Саладия Кан могла и не пережить ужасы пустыни и постоянные атаки сильных зверей.

– Я слышала, у нее есть телохранитель.

– Да, говорят, кто-то расправился с королевской гвардией, – кивнула Эллис.

– Должно быть, кто-то невероятно умелый.

Камито опустил взгляд и увидел, что песок под ногами странно вспучился.

– М?

Он ловко запустил руку в песок и выудил существо песчаного цвета, похожее на омара с большими клешнями.

– Это что, детеныш муравьиного льва?

– Камито-сан, это же песчаный скорпион, – подскочила Ринслет со сверкающими глазами.

– Неужели он съедобный?

– Да не, посмотри, какой он красный, – чуть прищурившись, ответила Клэр.

– Съедобный. Достаточно отрезать хвост и удалить парализующий яд.

– Правда?

– Положитесь на меня. Фенрир!

Ринслет щелкнула пальцами. Перед ней закружился буран, из снежинок которого соткался демонический дух льда. Волк разинул пасть и исторг из чрева, соединенного с Астрал Зеро, кухонные принадлежности.

В том числе внушительную металлическую кастрюлю.

– Что будешь готовить? – поинтересовалась Эллис.

– Особое карри с песчаными скорпионами.

– Что такое карри?

– Полагаю, карри не пользуется большой популярностью в Ордесии. Оно появилось в Королевстве Бальстан, но сейчас обрело известность, как блюдо благородных жриц из Института божественного ритуала.

– Карри насыщает, укрепляет тело и восстанавливает божественную энергию. Прежде Королевы Земли готовили его для благородных жриц, проходящих суровые испытания. А сейчас карри подают в Институте раз в неделю, – подняв палец, рассказала Фианна.

– Ясно. Надо попробовать.

– Сперва я смешаю специи и приготовлю заправку для соуса. Клэр, призови адскую кошку.

– Скарлет тебе не печка, – проворчала девушка, но все-таки послушалась.

Дух огня вытоптала в песке небольшое углубление и легла, свернувшись клубочком. Ринслет разместила над ней кастрюлю и принялась смешивать измельченные травы и пряности, после чего накрыла ее крышкой.

Вскоре варево забурлило.

Все расселись вокруг Скарлет и стали ждать карри.

– Глупо идти на поиски усыпальницы Владыки демонов прямо сейчас, – вздохнув, тихо проговорила Клэр.

Она была права. Отряд остался без корабля, а значит стоило двигаться по направлению к городу с оазисом.

– Где именно мы в Гул-А-Бале?

– Понятия не имею. Компасные кристаллы духа здесь не работают.

– Мы, вроде, близко к центру пустыни, но не встретили ни единого намека на руины.

– Да мы вообще не знаем, как выглядит эта усыпальница.

Эллис и Ринслет пожали плечами.

– Как же хочется помыться. Самой неприятно, да и циркуляция энергии страдает, – проговорила Клэр, осматривая обсыпанную песком одежду.

Юные леди привыкли принимать ванну каждый день и чувствовали себя не в своей тарелке.

– Пойдем на поиски оазиса?

– И где ты предлагаешь его искать? Не забывай, мы сейчас посреди покинутого духами Гул-А-Бала.

– Справедливо.

– ...

Погруженная в свои мысли Фианна резко подняла голову.

– А как насчет песчаного омовения?

– Песчаное омовение?

Девушки удивленно посмотрели на нее.

– Да. Вы знали, что прокаленный на солнце песок не уступает чистой воде?

– П-правда?

– Ни разу о таком не слышала.

– Все когда-то бывает впервые, – уверенно кивнула принцесса.

Перед глазами стояла тьма.

– В-вы там еще не закончили? – неуверенно спросил Камито.

– Е-еще нет!

– Нет!

В ответ он услышал громкие возгласы.

– Если честно, мне тут не очень удобно...

Парень попытался поворочаться, по-прежнему ничего не видя: девушки завязали ему глаза.

Слой песка над ним даже не шелохнулся.

Безусловно, при большом желании он выбрался бы наружу... и попал бы под атаки от подруг.

– ...

Маняще шуршала одежда.

Неужели они и белье решили снять?

«Это очень плохо. Во всех смыслах».

Парень вздохнул.

Девушки закопали его в песок по шею и прикрыли глаза плотной повязкой.

Любой посторонний посчитал бы его тем еще извращенцем... И ушел бы недалеко от истины.

Хотя зарывание в песок тоже считалось видом очищения.

«Почему они завязали мне глаза, вместо того чтобы просто уйти подальше?» – размышлял Камито.

Хотя они, наверное, полагали, что отошли на достаточное расстояние.

В такие моменты парень проклинал свой острый слух, развитый Школой подготовки.

– К-как-то я нервничаю... Р-раздеваться догола на открытом воздухе...

– Д-да... Такое чувство, будто я занимаюсь чем-то непристойным...

Девушки перешептывались, не подозревая, что их прекрасно слышно.

– Но ощущение свободы поистине великолепно. Так и привыкнуть недолго♪

– Фианна, т-ты о чем вообще?!

Очередная серия шорохов.

– Ух, п-песок... забивается, куда не надо... Ай... Неприятно.

– Ощущение... мн... не из приятных. Я-я бы лучше искупалась в воде.

Парень услышал, как кто-то смущенно потер друг о друга бедрами, и покраснел.

«Эй, хорош там!»

– Уа-а! – вскрикнула Эллис. – Ч-что это?!

– Эллис, в чем дело?

– Н-ни в чем... У, ух-х...

– Постой-ка, а что это за белье?! Почему оно так сдавливает твою грудь?!

– А я думала, что ты более благовоспитанная. Какая бесцеремонность...

– Капитан, э-это просто неприлично!

– В-все не так! – со слезами в голосе ответила Эллис.

– Что именно не так?

– Э-это купальник моей сестры! Видимо, по ошибке затесался среди моих вещей...

– А, ясно...

– Не ожидала, что ты такая рассеянная, – сокрушенно проговорила Фианна.

– Хнык...

Тем временем воображение Камито работало на полную. А как иначе, он был зрелым парнем, а рядом переодевались его ровесницы.

По сравнению с пышногрудой Эллис Велсария выглядела намного скромнее.

Интересно, как выглядела Эллис в ее белье?..

«Нет!..»

Он затряс головой, пытаясь избавиться от назойливых образов.

Но ничего не подозревавшие девушки перешли к омовению песком.

– Так, давайте сперва натремся им.

Судя по озорным ноткам в голосе, Фианна веселилась вовсю.

– Н-немного неприятно...

– Странное ощущение.

Ворча, они зачерпывали песок и посыпали себя им.

– М-м... Ах... От песчинок кожа зудит.

– Он спускается вниз... Мх, застрял...

– Ах, он с-скользит... по груди... Хьян♪

– Эллис, так ты свою грудь не отмоешь♪

– В-ваше Высочество, что вы делаете?.. Ай♪ – мелодично застонала Эллис. А ведь она всегда держалась стойко.

«Да что у них там творится?!»

Камито сглотнул.

Такими темпами его сердце грозилось взорваться от напряжения!

«Так, надо выкапываться и уходить отсюда...»

С помощью Домон онгё*, техники убийц из Школы подготовки, он извернулся и разрыл песок.

Но, похоже, он дергался слишком рьяно, или кто-то слабо завязал узел на затылке... В общем, повязка упала.

– !..

Огонь ярко озарял девушек.

Клэр замерла, так и не сняв трусы, из которых вытряхивала песок. Стоявшая спиной Ринслет демонстрировала подтянутые ягодицы. Фианна омывала песком упругую грудь Эллис, которой явно было тесно за треугольничками ткани.

Камито застыл и чуть не потерял голову от изумления.

«Да это же рай на земле...»

– Фуа-а, Камито, ч-ч-что ты делаешь?! – закричала густо покрасневшая Клэр.

– К-какое бесстыдство!

– К-Камито-сан, ты озабоченный!

– Д-да нет же! У меня просто повязка упала!..

Ощутив угрозу своей жизни, парень выскочил из песка.

При виде его голого торса девушки завизжали.

– А-а ты чего тут оголяешься?! Извращенец! Эксгибиционист! Похотливый зверь! – кричала Клэр.

– Сама эксгибиционистка! – не уступал Камито. – Раз уж решили принять песчаную ванну, могли бы отойти подальше!

– Н-ну...

– Никоим образом. Мы не каждый день надеваем купальники. Камито-кун должен оценить♪

– О-о-о чем ты говоришь?! Глупая принцесса! Эро-принцесса! – завопила красноволосая, стукнув ее пару раз.

Впрочем, стройная Клэр в купальнике выглядела просто сногсшибательно.

– И-и вообще, Камито, не смотри на нас!

– Ладно...

Он торопливо развернулся, пока не получил кнутом, и обреченно вздохнул. А затем...

– Чего?

Перед ним парил исполин, окутанный голубоватым сиянием.

– Чт...

Не успел он договорить, как гигант с грохотом опустился на землю.

– Кьяа-а-а-а-а!

– Что происходит?!

Ударная волна подняла огромную тучу песка и разметала все вокруг.

– Это еще что такое?!

Едва удержавшись на ногах, Камито открыл глаза.

Колосс с мускулистым человеческим телом и головой быка держал массивный обоюдоострый меч и взирал на парня с высоты своего роста.

– Ты еще кто такой? – закричала Клэр, отплевываясь от песка.

– !.. Как ты посмел... мое карри... Не прощу!

Ринслет увидела у ног кастрюлю с испорченным карри и мгновенно призвала лук.

– Тише, девочки! – поспешно остановила их Фианна, не дав ринуться в бой. – Это вообще-то дух.

– Дух? Как же так, Ваше Высочество? В пустыне ведь нет духов, – засомневалась Эллис.

Да, в Гул-А-Бале духи не жили... Как все считали.

«Тогда кто это такой?» – задался вопросом Камито.

Нет, это был определенно дух. Причем гуманоидного типа, то есть высокоуровневый.

Впрочем, мало кто удивился бы, узнав, что в пустыне обитает высокоуровневый дух...

В этот момент...

Быкоголовый взмахнул мечом и наставил острие прямо на лоб парня.

– Камито! – испуганно закричала Клэр.

Однако тот даже не дернулся: неизвестный дух не проявлял агрессии.

– Я – судия. И я определю, достоин ли ты, – гулким басом произнес исполин.

– Достоин? Чего?

– Повелитель приглашает в усыпальницу только достойных.

– Ты сказал «усыпальница»? – тотчас подобрался Камито.

«Неужели он?..»

– Страж усыпальницы Владыки демонов? – удивленно проговорила Клэр.

– Ясно. Так ты привратник, – заключил парень, глядя на кончик меча.

Он предполагал, что у усыпальницы будет страж, но не ожидал от него такой инициативы.

«Хотя это нам на руку».

Раз дух появился, Владыки демонов действительно покоился где-то в Гул-А-Бале.

– Тогда как доказать, достойны мы или нет?– спросил Камито.

– Есть только один способ. Яви свою силу.

– Так и знал, – пожал плечами Казехая, сделал пару шагов назад, вытащил из песка Убийцу демонов и Разящий меч и весело улыбнулся. – Как раз по мне.

Если бы в условиях значилась принадлежность к королевскому роду или что-то вроде этого, тогда стоило бы переживать, а так все просто.

– Камито, лучше не расслабляйся, – мысленно предупредила Рестия.

– Ты знаешь его?

– Да. Дух стража Сфинкс, некогда один из семидесяти двух духов Владыки демонов. Архидемонический класс по классификации людей.

– Архидемонический?

Задания по подавлению архидемонических духов считались самыми сложными в Духовной академии Арейсия. Они жили в глухой чаще леса духов, и даже Велсария Ева тратила по несколько недель на выполнение.

Однако Камито не стушевался.

– Ну, это не легендарный и не мифический классы. Не проблема.

Он наполнил клинки божественной энергией.

Священный меч окутало ярким серебристым свечением, а демонический – зловещим темным.

– Камито, не забывай про нас.

– Я должна отомстить за карри!

Девушки с элементальными оружиями наперевес заняли боевые стойки.

Однако парень покачал головой.

– Спасибо, но лучше вам не высовываться.

– П-почему?!

– Мы сможем помочь, не сомневайся!

– Я знаю. Но вы не завершили ритуал омовения, а значит будете слабее, чем обычно, разве не так?

– Гх...

Клэр не нашлась, что ответить.

Язык пламени действительно горел не так ярко. Лук Ринслет и копье Эллис выглядели не лучше.

– Давайте доверимся Камито-куну.

– Л-ладно, придется, – пробурчала Клэр, отзывая кнут. – Камито, не проиграй там без нас, ладно?

Казехая кивнул и сделал шаг вперед.

На самом деле он отказался от помощи по другой причине.

Дух сказал: «Яви свою силу».

Всю команду он мог счесть недостойной.

– Ро-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о-о! – взревел судья Сфинкс, содрогая землю.

Атмосфера накалилась. Камито ощущал боевой дух противника.

– Отлично. Давай проверим, достоин ли я, – усмехнулся он.

А в следующее мгновение парень выпустил из ног концентрированный поток божественной энергии и устремился в атаку.

«Крупный архидемонический дух? Форма разрушения прикончит его в один миг!»

Танцы клинка разительно отличались от охоты на духов.

Если первые делали упор на зрелищность и разнообразие приемов, то вторые – на противоборство грубой силы.

Грейворс учила охотиться так: наполняешь энергией элементальное оружие и бьешь изо всех сил.

– О-о-о-о-о-о-о!

Сияние божественной энергии ярко осветило ночную пустыню.

Камито намеревался применить двухклинковый прием Абсолютного искусства – Круговорот танца клинка пламенного цветения, Тысяча раскатов грома.

Он создавался специально для уничтожения огромных духов.

Сфинкс нанес горизонтальный удар.

Острая кромка лезвия неслась к Камито, со свистом рассекая воздух и поднимая тучи песка.

«Поумнее бы что-нибудь придумал».

Парень ринулся навстречу безумно пляшущим воздушным клинкам.

Невидимые острия метались в абсолютном хаосе.

Но Камито прочитал их траектории по мельтешащим песчинкам и уклонился от всех.

Правда, один на излете зацепил щеку. Брызнула кровь, но Казехая не обратил на царапину внимания и приготовился нанести удар.

– Абсолютное искусство клинка, форма разрушения – Круговорот танца клинка!..

Внезапно он прервался и, скрестив мечи, занял защитную стойку.

Над остриями бесшумно пронесся багровый энергетический луч.

«Что?!»

Прогремевший взрыв отбросил его в сторону.

– Гх...

Не успел он приземлиться и восстановить равновесие, как оказался лицом к лицу со вторым лучом.

На чистых инстинктах Камито взмахнул Убийцей демонов.

Металл пронзительно звякнул и отразил атаку. Где-то позади снова бабахнуло, в небеса вознесся столб пламени.

Прямое попадание мигом прожарило бы парня до хрустящей корочки. Он и сейчас остался жив только благодаря сильнейшему духу меча.

Неимоверная мощь и точность...

«Кто на меня напал?»

Уж точно не быкоголовый.

Тогда...

Камито посмотрел в небо и увидел собакоголового гиганта с посохом в руке.

– Еще один?! – выдавил он, подергивая бровью. – Предупредил бы хоть кто...

Быкоголовый Сфинкс отвечал за ближний бой, а собакоголовый, похоже, – за дальние атаки.

– Всего Сфинксов четверо, и у каждого своя роль.

– А еще позже нельзя было сказать?!

– Ладно тебе. Я уверена, ты справишься, – беззаботно ответила Рестия.

То же самое он услышал три года назад от Грейворс, когда остался один в лесу.

Хотя нечеловеческие тренировки ведьмы были куда жестче боя с двумя архидемоническими духами.

– Камито, эти низшие духи тебе не ровня.

Эст мыслила в том же направлении.

«Низшие духи...»

Возможно, с ее точки зрения так и было...

Поморщившись, Камито поднял мечи.

«К тому же я пообещал, что справлюсь один».

Врагов стало больше, но цель не изменилась.

«На моей стороне два лучших духа».

Быкоголовый всхрапнул и бросился в атаку.

Вероятно, он олицетворял ближний бой с упором на силу. Обычно Камито справлялся с такими оппонентами в два счета.

«Меня больше напрягает собакоголовый».

Он прикрывал собрата с воздуха, причем весьма умело.

– Ро-о-о-о-о-о-о-о-о-о!

Сфинкс мощно рубанул мечом.

Камито принял удар на обратную сторону клинка Убийцы демонов и, не дожидаясь, пока враг задавит его, ловко сместился в сторону.

– Абсолютное искусство клинка, третья форма – Парный круг вальса темной луны.

Закрутился черно-белый шквал беспорядочных ударов. Сгустки божественной энергии, из которой состояло тело Сфинкса, разлетелись по пустыне подобно каплям крови.

Однако архидемонический дух существенно не пострадал.

«Слабовато...»

Вальс темной луны предназначался для сражений с несколькими противниками.

Он подавлял врагов количеством ударов, но при этом страдала их сила.

«Нет, дело не в этом, – подумал Камито, поднырнув под летящий меч. – Я подсознательно боюсь тратить силы».

В Абсолютном искусстве клинка переплелись техники атаки и контроль божественной энергии. Если бы Казехая перестарался, то пробудил бы силу Владыки Тьмы, поэтому он невольно сдерживался.

Однако так победы ему не видать.

«Мгновение. Лишь на короткое мгновение мне нужно выплеснуть всю божественную энергию».

Увернувшись от серии размашистых ударов, Камито увидел брешь в обороне врага.

«Я не буду сдерживаться десять... нет, семь секунд. Продержитесь?»

– Да, Камито.

– Положись на меня.

Сильнейшие духи ответили вспышками.

Сфинкс взмахнул окутанным ветрами мечом. Парень отскочил в сторону, позволив ему вонзиться в землю, и, оттолкнувшись от него, взмыл к бычьей голове.

– Абсолютное искусство клинка, вторая форма – Метеор!

Этот прием представлял собой доработанную Пурпурную молнию и предназначался для молниеносных убийств.

Переполненный энергией Убийца демонов одним махом отрубил Сфинксу рог.

– Камито! – предупредила Рестия.

Но парень и сам все видел. Он уже выучил все подготовительные пассы собакоголового.

Приземлившись, он тут же обогнул быкоголового и заслонился им, как щитом.

А в следующую секунду на пустыню пролился ливень энерголучей.

Загрохотали взрывы. Среди них не выжил бы ни один человек.

Однако Камито не стоял на месте и под прикрытием облака пыли сменил позицию.

Собакоголовый обернулся, создавая вокруг посоха огненные шары.

«Опоздал ты».

Казехая с силой вонзил в песок Убийцу демонов.

Огненные шары собрались на конце посоха и хлынули раскаленным дождем энерголучей.

Парень оттолкнулся от рукояти меча и, разом выплеснув божественную энергию, прыгнул в небо.

Однако в отличие от обычного рывка он не выпустил ее из ног, а воспользовался зарядом священного меча.

– Абсолютное искусство клинка, седьмая форма – Вгрызающийся дракон!

Летевший, как выпущенная из лука стрела, Камито занес Разящий меч и разрубил Сфинкса вместе с посохом.

Собакоголовый рассыпался на частички света и исчез.

«Так я и думал. Он не такой непробиваемый».

Перекувырнувшись в воздухе, он приземлился, схватил Убийцу демонов и повернулся к оставшемуся Сфинксу.

– Итак, мы остались одни. Покончим на этом.

Казехая наполнил клинки энергией и приготовился исполнить высший прием Абсолютного искусства – форму разрушения.

Однако...

– Я признаю твою силу, – произнес Сфинкс, опуская меч.

– ?..

– Врата к усыпальнице открыты. Преемник Владыки демонов, тебе даровано право на аудиенцию с королевой.

Быкоголовый тоже начал растворяться в свете.

– Э-эй!.. – воскликнул Камито, но тот уже исчез в вихре пыльного ветра. – Ну, похоже, меня признали, да?

Оторопевший парень никак не ожидал, что все закончится настолько быстро.

– Камито!

– Камито-кун!

Наблюдавшие за битвой из-за обломков корабля девушки подбежали к нему.

– Камито-сан, ты в порядке?

– Да, вроде бы, – кивнул Казехая.

По сравнению с Грейворс на пике формы два архидемонических духа не представляли особой угрозы.

– Кстати, а что это вообще за достоинство... – пробормотал он.

И тут...

– Что это?! – воскликнула Эллис, указывая вдаль.

– ?..

Все посмотрели в ту сторону.

– Ч-что это?

На горизонте маячила гигантская тень.

– Ее там не было.

– Это да.

Девушки обменялись удивленными взглядами.

– Неужели это столица Владыки демонов? – медленно проговорила Фианна.

Стояла поздняя ночь.

Рубия Эльштейн сидела в своем кабинете и в свете маленькой лампы читала изъятые из Скорпии секретные документы.

В большинстве из них говорилось о Ранбальской войне.

Все началось из незначительного территориального спора между Ордесией и Лугией и постепенно вылилось в конфликт континентального масштаба.

Более двадцати лет назад государства подписали договор о вечном мире, но отголоски войны ощущались и по сей день.

«Эксперименты по передаче людям силы духов, доведению духов до самоуничтожения и буйству внутренней энергии... Я и не представляла таких ужасов».

Рубия зажгла на кончиках пальцев огонь и спалила документы.

Ее тошнило от одной мысли об ужасном преступлении – превращении духов в инструменты для ведения войн.

И ведь таким промышляли все страны.

Даже ее родина, Империя Ордесия, исследовала Печати проклятого вооружения и дорабатывала боевых духов стратегического класса до оружия массового поражения.

«Хотя у меня нет прав судить их безумства», – прикрыв глаза, горько подумала девушка.

Ради силы она осквернила себя Печатями проклятого вооружения и утратила статус непорочной благородной жрицы.

Естественно, она ни о чем не сожалела. Но...

«Мое грешное тело не имеет права держать сестру за руку».

Эта мысль лежала на плечах тяжким грузом.

«Но он...»

Внезапно перед глазами появилось лицо Камито.

Рубия вспомнила, как впервые в жизни предстала обнаженной перед парнем, и густо покраснела.

Никогда ей не доводилось испытывать таких чувств.

Когда она думала о Камито, в ее сердце царило странное волнение.

«Почему?»

В этот момент она ощутила жгучую боль в правой руке. Казалось, к тыльной стороне ладони приложили раскаленное железо.

Кривясь, Рубия опустила взгляд и увидела на коже ярко сияющую алым светом эмблему огня.

– Что?.. – округлила она рубиновые глаза.

Это клеймо не исчезло после того, как она перестала считаться благородной жрицей.

Печать контракта с Владыкой Огня.

Глава 5: Столица Владыки демонов

К тому времени как команда «Скарлет» добралась до возникшего за завесой песка города, восточный край неба начал светлеть.

– Камито... у нас галлюцинации? Или это мираж?

– Хорошо бы... – пробормотал тот.

Он до сих пор не мог прийти в себя и отказывался верить собственным глазам.

Окруженный прочной стеной город был полон энергии. Кричали люди, ржали лошади, стучали колеса повозок...

– Н-не может быть. Откуда посреди пустыни взялся целый город?

Недоуменно моргая, Клэр даже ущипнула Камито за руку.

– Ай, прекрати.

От нескончаемых вопросов кружилась голова.

Они прошли через главные врата и оказались на широкой улице.

Вдоль дороги теснились дома и лавки, вдалеке виднелась уставленная ларьками площадь.

Люди носили традиционную альфасскую одежду, однако украшения и тюрбаны надевали несколько иначе.

– Это не духовная магия и не барьер, – заключила Фианна, вытирая пот со лба. – Они все как живые.

Девушки переглянулись.

Фианна распознала бы любые чары, наводящие ложные видения.

– Н-невозможно! Мы же в смертоносной пустыне!

– Да. Я глазам своим не верю.

– Я тоже. Ни одному духу такое не под силу.

– Невозможно? Я бы не согласилась с вами, Ваше Высочество.

Перед ними появилась дух тьмы, рассыпая черные перья.

– Рестия...

– Вы не рассмотрели вариант, что кто-то помолился о чуде духу уровня Владыки Стихии.

– Что? Дух тьмы, неужели ты что-то знаешь? – нахмурилась Клэр.

Рестия покачала головой.

– Это не знание, а единственно возможное предположение, которое приходит мне на ум.

– А Драконий владыка Дракунии?

– Да. Дух его уровня способен на такое.

– Как бы там ни было, сейчас мы в усыпальнице Владыки демонов, так? – в свою очередь спросил Камито.

– Да, хотя по факту это не усыпальница, а столичный город, – с озабоченным видом кивнула Рестия. – Я уверена, что это Альказард, столица Зольдии, королевства Владыки демонов Соломона. Более того, он ни капли не изменился за тысячу лет.

Дух тьмы жила в то время и видела все собственными глазами, поэтому никто не поставил под сомнение ее слова.

– Но что произошло?

– Не знаю, – опустила взгляд Рестия.

Видимо, она на самом деле пребывала в неведении.

Считалось, что Святая дева Арейсия разрушила Альказард.

Но город не изменился с того дня. Почему?

– Смотрите! Те, кто выходят за ворота, постепенно исчезают! – воскликнула Клэр.

Все поспешно обернулись.

Люди и повозки покидали город и медленно растворялись в пустыне, будто мираж.

– Д-да что тут происходит? – с отчетливыми нотками страха в голосе проговорила Ринслет.

– Значит, они нам просто мерещатся? Но... – непонимающе сказала Эллис.

– Ну, будем стоять на месте, ничего не узнаем, – пожала плечами Клэр и посмотрела в сторону людной площади. – Давайте пойдем и все выясним.

– Давай.

Они быстро шли по главной улице. Вокруг шумел и толпился народ, совсем как на базаре в Мольдесе.

По обе стороны дороги ютились прилавки под навесами.

Естественно, парень в сопровождении пяти милых девушек привлекал всеобщее внимание. Многие мужчины отпускали недовольные фразы.

В Школе подготовки Камито изучал общие фразы языков различных стран, однако не понимал ни слова, как ни прислушивался.

Видимо, люди говорили на каком-то древнем альфасском наречии.

– Рестия, ты их понимаешь? – спросил он у шагающей рядом девушки.

– Так... Похотливое животное, владыка похоти, колдун...

«Не такое я надеялся услышать...»

– Погоди-ка! Меня же прозвали владыкой похоти только в академии!

– Хи-хи, твоя слава ночного Владыки демонов существует вне пространства и времени.

– Ага, как же! – сердито ответил он.

Рестия засмеялась пуще прежнего.

Осматриваясь, Клэр сказала с недоуменным видом:

– Выглядят они как самые обычные люди.

– Да, и они осязаемые. Сомневаюсь, что это мираж, – задумчиво поглаживая подбородок, согласилась Фианна. – Кто и зачем сотворил подобное?

Они шагали под голубым безоблачным небом, как вдруг Эллис остановилась и вытянула руку.

– Что это такое?

Она указывала на здание в форме огромной треугольной пирамиды в самом центре города.

Серые стены сверкали, отражая солнечный свет, и издалека казались металлическими.

Пирамида чересчур сильно выделялась на фоне оживленных улиц.

– Это... древние руины? В самом центре города? – спросила Клэр.

– Не видела таких на континенте, – ответила Фианна. – На замок не похоже.

– Рестия, ты знаешь, что это? – обернулся Камито.

– Нет. В прошлом на том месте возвышался замок Владыки демонов, – покачала головой дух тьмы.

– Что творится?..

Камито считал, что кто-то перенес точную копию столицы на тысячу лет в будущее, однако пирамида разрушила все предположения.

Вероятно, создатель преследовал какую-то цель, поместив ее на самом видном месте.

– А может это быть усыпальница Владыки демонов?

– Вполне, – согласился парень с Клэр.

Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы догадаться: дворец Соломона был заменен на его гробницу.

– Я думаю, нужно заняться исследованием пирамиды.

– Ага...

В этот момент парень заметил, как Рестия нахмурилась и коснулась рукой подбородка.

– Рестия, что-то не так?

– Как-то она меня напрягает... – неопределенно ответила девушка.

– Разве это не усыпальница Владыки демонов?

– Да, вероятно, это она, но...

Дух тьмы распростерла черные крылья и, взметнув облачко песчинок, легко взмыла в небо.

– Я пока полетаю по округе.

– Эй, Рестия!

Камито хотел остановить ее, но девушка развернулась и направилась прямиком к пирамиде.

– Своевольна, как и всегда, – вздохнул парень, глядя ей вслед.

– У-у, мы должны держаться вместе. Это же основа командной работы!

Клэр рассердилась так сильно, что ее хвостики встали дыбом.

– В любом случае, давайте еще побродим по городу, – предложила Эллис.

– Да, тут слишком много непонятного, – поддержал ее Камито.

«Интересно, здесь ли Саладия? – спрашивал он себя. – Без разрешения Сфинкса ей не попасть в город».

– Надо где-нибудь остановиться и отдохнуть.

– Да, и нормально помыться бы не мешало.

– Э-это точно! – с энтузиазмом воскликнула замаявшаяся от жары Ринслет.

Раскинув крылья, дух тьмы зависла над пирамидой.

Армия освобождения под командованием Святой девы Арейсии стерла с лица земли легендарный Зоар – дворец Соломона.

Вероятно, пирамида служила этаким памятником, данью уважения погибшему правителю.

«Входа нет. А стены из орихалкона, что ли?»

Рестия выдернула перо и метнула его в исполинское сооружение.

Черная молния пробежала по поверхности пирамиды... и исчезла.

«Она отразила магию высшего духа...» – уязвленно подумала Рестия.

Возведенный барьер успешно отражал мощные атаки.

Очевидно, пирамида представляла не только историческую ценность.

– И что мне делать? – вздохнула Рестия, скрестив руки. – Раз моя магия не работает, придется обратиться за помощью к духу меча, полностью заряженному божественной энергией Камито. Или к Адской кошке с ее пламенем. Хм, осмотрю-ка я ее поближе.

Она уже хотела приземлиться...

– Ты дух тьмы Рестия Ашдолл? – внезапно раздался голос в голове.

– ?!

«Что?»

Девушка настороженно осмотрелась, но никого не увидела.

– Мое ожидание было столь долгим, – снова сказал голос.

Часть стены, недавно отразившая молнию, пришла в движение.

– Э?..

Поверхность пирамиды податливо изогнулась и ни с того ни с сего провалилась внутрь.

Тьма манила войти внутрь.

– Ты зовешь меня?

– Да. Тебя и избранного тобой преемника.

И тут Рестия поняла, кто правил загадочной столицей Владыки демонов.

– Ясно... – выдохнула она, прищурив сумеречные глаза, взмахнула крыльями и полетела внутрь.

– А? Да что не так с этим чертовым городом?! – бранился парень. – Все они мертвы, но ведут себя, как живые! Как же бесит!

– Успокойся, Джио Инзаги, – проговорила девушка с вуалью на лице. – Столица Владыки демонов не изменилась за тысячу лет, а значит сила Соломона скрыта где-то здесь.

– Да что ты говоришь, принцесса, – язвительно бросил Джио. – Однако чертов саркофаг внутри той здоровенной пирамиды. Входа нет, и я тот камень сломать не могу. Что мне делать, а?! Мы торчим здесь уже два дня!

Два дня назад они брели по Гул-А-Балу и наткнулись на Сфинкса, назвавшегося стражем усыпальницы.

Джио бросился в бой, потерпел позорное поражение и был признан недостойным. Всякие трюки и Печать проклятого вооружения оказались бессильны против могучего исполина.

Саладия Кан поступила по-другому и не стала бросать духу вызов.

Она просто призвала гримуар Альф Лайла Ва-Лайла, прочла какое-то заклинание – возможно, пароль, – и Сфинкс исчез.

А вдалеке материализовался город.

Вторая принцесса, наследница крови Канов, имела при себе ключ к усыпальнице.

А Джио тем временем рвал и метал, что Сфинкс не признал его преемником Владыки демонов...

В любом случае, они оказались в столице.

Однако проблемы на этом не закончились.

Саладия рассказала, что саркофаг покоится в подземной гробнице, которая стоит в центре города.

Вот только они не нашли вход и не пробились через защитный барьер.

– Черт, сила Владыки демонов так близко, а не достать!

Джио стиснул кулаки, глядя на высокую пирамиду.

– Возможно, одной крови Канов мало, чтобы открыть усыпальницу.

– Че?! Тогда на кой черт я тебя с собой тащил?

– А я и не просила спасать меня! – невесело ответила Саладия.

– Что ты там вякнула? Ты бесполезна!

– Следи за словами, наглец! Знаешь ли ты, что я, принцесса династии Кан...

– Тихо.

Внезапно Джио зажал ей рот.

– !.. М-м-м, м-мпх, мх-х!

– Да помолчи. Это еще кто?

– ?..

Саладия нахмурилась и, проследив за его взглядом, подняла голову.

Над пирамидой парила красивая девушка с черными крыльями.

– Это дух? – отбросив руку Джио, прошептала принцесса.

Парень смотрел на нее, округлив глаза.

– Гх... Я знаю... знаю... этого духа...

– Что с тобой?

– Она стерла... мою память... – застонал он, чувствуя, как в груди вскипает гнев.

Дух тьмы из Школы подготовки и его бывший соратник.

Что она здесь делает?

– Дух тьмы... Рестия... Рестия Ашдолл! – на всю улицу заорал переполненный яростью Джио.

Глава 6: Таинственный торговец

Камито и компания бродили по ближайшим к пирамиде районам и искали какую-нибудь гостиницу, как вдруг наткнулись на экстравагантную постройку.

– Это еще что такое?

– Какое необычное здание, – склонила голову Эллис.

– Это варни*, античный жилой комплекс, – подняв указательный палец, объяснила Фианна.

– То есть гостиница?

– Да, что-то вроде. Ручаюсь, там мы найдем большую ванную, где проведем ритуал очищения.

– Правда? – обрадованно улыбнулась Клэр.

– И это будет не песчаная ванна?

– Конечно нет.

Благодаря частому общению с иностранными жрицами в Институте божественного ритуала Фианна многое знала о различных культурах. Она рассказала, что в центре варни обязательно находился храм для поклонения духам, а вокруг располагались душевые, столовые и жилые комнаты. В западной части континента, да в той же Ордесии, варни считались экзотикой, хотя в теократии им никто не удивлялся.

Кстати, в стиле варни были построены отели на Рагна Ис, в которых жили аристократы в период проведения Танца клинка. Фестиваль духов воды, где участвовали Камито с Леонорой, проходил в бассейне близ такого комплекса.

– Остановимся здесь?

– Наверное. Но, думаю, дороговато выйдет.

Кто бы мог подумать, что дочь герцога, пусть и бывшего, поднимет такую тему...

Впрочем, да, проживание в варни било по карману сильнее, чем в обычной гостинице.

– Хмф, какие мелочи. Предоставьте все мне, – гордо выступила вперед Ринслет, откинув платиновые волосы. – Я предполагала такое, поэтому не поленилась взять с собой деньги.

По щелчку пальцев Фенрир открыл пасть и со звоном выплюнул на мостовую несколько золотых империалов.

– Высокоуровневый дух тебе что, копилка?..

– Всегда нужно быть подготовленной, – парировала Ринслет, выпятив грудь.

– А разве имперская валюта здесь в ходу? – резонно поинтересовалась Эллис.

– ...

Ринслет оцепенела.

– В-вот об этом я не подумала!

– Эх, а стоило бы, причем с самого начала, – глубоко вздохнула Клэр.

Камито осмотрелся. Люди, стоявшие за прилавками, пользовались совершенно незнакомыми монетами.

– У-у... Я взяла с собой деньги... Но здесь они бесполезны?

Фенрир утешающе лизнул своего элементалиста в щеку.

– Кстати, а ведь ордесианские империалы содержат настоящее золото, да? – внезапно вспомнил парень.

– Да, это самые настоящие золотые монеты.

– Тогда, может, просто продадим их?

– Ух ты, Камито, отличная идея! Уверена, что нас надуют, но иного выхода нет, – кивнула Клэр.

– А-а ведь правда, можно и так! – воскликнула Ринслет, мгновенно повеселев.

– И не только монеты. Амулеты и кристаллы духа тоже пользуются спросом.

Они принялись озираться в поисках нужного человека.

Вот бы удалось все продать по выгодной цене...

– Я бы вам не советовал. Торговцы Альказарда славятся своей жадностью. Оберут до нитки, вы и глазом не успеете моргнуть, – неожиданно сказал кто-то.

– ?!

Камито резко обернулся.

Им дружелюбно улыбался юноша в одежде пустынного торговца.

«Как он успел подойти к нам?»

– Ты кто? – спросил парень.

Незнакомец выглядел лет на двадцать. Его кожа потемнела от постоянного пребывания на солнце, а черные глаза смотрели цепко и проницательно, как у орла.

– Прошу прощения. Я Сафьян, торговец из Зоара, – поклонился юноша.

– Из Зоара?! – изумленно переспросила Клэр.

Во времена правления Соломона нынешней столицы Асфара еще не существовало.

К тому же этот Сафьян заметно отличался от здешних жителей.

«Он тоже разговаривает на общеконтинентальном языке».

Камито мельком взглянул на Клэр. Девушка едва заметно кивнула.

Видимо, они нашли того, кто знает хоть что-то.

– Ты не местный?

Юноша покачал головой.

– Нет. Как и вы, те, кто пришли снаружи.

– Ты прав, – настороженно кивнул Камито, глядя ему в глаза.

– Похоже, у вас скопилось много вопросов, – улыбнулся Сафьян и указал на варни. – Давайте не будем стоять на улице, а поговорим за обедом.

Они не доверяли таинственному торговцу, но все-таки решили выслушать его.

Только Сафьян мог рассказать, что происходит в этом непонятном городе. И, возможно, он поделился бы информацией о Саладии и о пирамиде.

– Лучше особо ему не доверять. Не нравится он мне, – прошептала Клэр на ухо Камито.

– Не стоит судить человека по внешности.

– Это да... Но я, да будет тебе известно, отлично разбираюсь в характерах.

– Да ну? А не ты ли при нашей первой встрече заклеймила меня похотливым животным?

– Я не сильно ошиблась.

– Ну знаешь...

– А ну-ка, Клэр, о чем это вы там с Камито-куном шепчетесь? – влезла в разговор Фианна.

Не обращая на них внимания, юноша вошел в варни.

Он провел их в прекрасный сад. На клумбах благоухали цветы всех возможных цветов и оттенков. В центре размеренно журчал фонтан.

– Это дом великого мастера, Кусайр-Амра. Некогда здесь располагался только храм городских духов, но в наши дни он оброс комнатами отдыха, ваннами для ритуалов омовения благородных жриц и святилищами, где производят подношения, – поведал Сафьян, указывая на постройки.

– Ясно....

Видимо, варна Кусайр-Амра стала такой чудной сама, в процессе хаотичного расширения в стороны.

Юноша отвел их в полупустой ресторан на первом этаже, из которого открывался чудесный вид на сад.

– Прошу, присаживайтесь.

Камито с девушками расположились на местном аналоге дивана. Сафьян в одиночестве устроился напротив.

Замкнутые дворянки немного освоились в общении с парнями, но незнакомых подсознательно побаивались.

– К-Камито, кажется, мы привлекаем к себе внимание, – робко проговорила Эллис, посматривая на соседние столики.

Остальные посетители действительно перешептывались, глядя на них.

– Вы необычно одеты, – с усмешкой объяснил Сафьян. – Кроме того, пять красавиц определенно будут выделяться в толпе.

– Эй, я парень вообще-то, – резко возразил Камито.

– Шучу-шучу... Но немного макияжа, и ты бы стал очаровательной девушкой.

– Так, ты...

Камито уже начал злиться, но Сафьян просто улыбнулся.

– Давайте уже есть. Я голодна, – заявила Клэр.

– Поддерживаю! – громко добавила Ринслет.

– Итак, с чего мне начать? – медленно проговорил Сафьян, окидывая взглядом собеседников.

– Ты не из этого города, верно? – первой спросила Клэр.

– Да, я не местный. И еще интересный вопрос, люди ли здесь живут.

Они вспомнили, как растворялись люди за городскими вратами, и переглянулись.

Что же получается, они все – какая-то галлюцинация?

– Как ты тут оказался? Обычным людям сюда не попасть, – поинтересовался Камито.

– Да, я сам немало удивился...

Юноша поднял взгляд к потолку и продолжил:

– Много месяцев назад мы с компаньонами снарядили караван и отправились из Зоара в Империю Куина. По дороге нас застигла песчаная буря...

Из рассказа выходило, что Сафьян подрядился отвезти кристаллы духа в блистательную столицу Куины, но их корабль попал в хитроумное сплетение лей-линий и сбился с курса – такое вообще нередко случалось в пустыне. Они заметили это, только когда очутились в Гул-А-Бале, где на них напали огромные чудища.

Сафьян убежал, отбился от компаньонов и много дней брел, куда глаза глядят.

Когда вода и еда кончились, и перед ним замаячил призрак смерти...

– ...Появился дух.

– Дух?

– Да, огромный дух с бычьей головой.

Камито обменялся со спутницами многозначительными взглядами.

Он тоже встречал такого духа и сразился с ним.

– Он исцелил меня и отнес сюда, в этот странный город. С тех пор – а это уже больше полугода – я живу здесь и занимаюсь собственным делом. Даже язык немного выучил... Да, невероятно, – усмехнулся Сафьян, пожав плечами.

– Угу, неплохое приключение, – согласился Камито.

Однако он не позволял себе расслабиться.

Сфинкс назвал себя судьей.

Он атаковал всех, кто приходил к нему. Мог ли страж склепа безвозмездно помочь тому, кто не был вероятным Владыкой демонов?

«Ну, духи своевольны, нам никогда их не понять».

Парень опустил взгляд на левую руку, где темнела печать еще одного норовистого духа. Интересно, она до сих пор изучает пирамиду?

– Здесь есть такие, как ты? Люди, которых принесли духи, – в свою очередь задала вопрос Фианна.

– Да, я встречал нескольких. Они говорили, что тоже блуждали по Гул-А-Балу.

– И они не смогли уйти?

– Только не говори, что они исчезли, как только вышли за ворота, – нервно проговорила Клэр.

Сафьян с улыбкой покачал головой.

– Не волнуйтесь, вы можете уйти в любое время. Вот только...

– Что?

– В Гул-А-Бале обитают страшные чудища. Здесь нет песчаных кораблей, поэтому, выйдя за городскую черту, ты рискуешь стать мумифицированным трупом.

– Ясно.

Обычные люди, не элементалисты, редко отправлялись в странствие по пустыне, а торговцы каждый рейс рисковали своими жизнями.

– Значит, ты решил остаться?

– А что, тут неплохо. Даже уютно в какой-то мере, – пожал плечами юноша.

Кажется, он не лжет...

– Мы элементалисты. Если хочешь, можем помочь, – предложила ответственная Эллис.

– Благодарю за предложение. Я подумаю, – ответил торговец, неопределенно качнув головой.

– Кстати, а ты в последнее время не встречал девушку, которая пришла снаружи? – как бы невзначай спросил Камито о Саладии.

– Нет, только вас.

Похоже на правду.

Возможно, принцесса еще не в городе?

В этот момент им подали еду и напитки.

– М-м, выглядит аппетитно.

Живот Клэр мило забурчал.

– Давайте пообедаем и продолжим, – с улыбкой произнес Сафьян, поднимал винный бокал.

Пиво с ароматом роз, свежеиспеченный хлеб, копченый пряный барашек, несколько видов маринованных огурцов, жареное мясо и яйца...

За исключением нескольких незнакомых овощей кухня не отличалась от альфасской.

– Выглядит неплохо.

– Д-да... А это можно есть? – взволнованно уточнила Клэр.

Камито тоже сомневался, нормальную ли еду готовили в этом городе.

– На вкус ничего.

– Угу... Рыцарь обязан есть то, что должно быть съедено.

Проголодавшиеся после пустынного марша Ринслет и Эллис не заставили себя долго ждать.

«Вроде, все нормально. Вон, торговец не отстает от них».

Камито поспешил урвать кусок мяса, пока еще что-то осталось, и сделал с ним бутерброд.

– А это что? – спросила Ринслет, взяв вертел с черным мясом.

– Песчаный кит. Он встречается в округе.

– Не может такого быть. Песчаные киты давно вымерли, – блеснула знаниями Клэр.

Камито тоже попробовал.

– Так себе.

Мясо оказалось жестким, а специфический вкус ощущался даже сквозь специи.

– Больше похоже на земляного дракона, которого я ел в Дракунии.

– Камито, ты пробовал мясо дракона?

– Да, когда с Леонорой в кафе ходил... Ай!

Клэр больно наступила ему на ногу.

– Т-ты чего?

– Мы, значит, жизнями рисковали на Драконьем пике, а ты по с-свиданиям шлялся?!

Ар-р-р-р-р-р-р-р!

Красные хвостики стали дыбом подобно языкам пламени.

– А я-то считала Леонору-доно рыцарем, уважала ее...

– Вот только расслабишься!..

Эллис и Ринслет тоже сердито смотрели на Камито.

– Благодарим за угощение.

Вскоре на столе выросла гора из пустых тарелок.

Другие посетители обменивались изумленными возгласами, указывая на нее.

Призыв духов заставлял божественную энергию циркулировать активнее и повышал метаболизм, поэтому элементалисты ели много.

– Я заплачу, – сказал Сафьян, вытаскивая кошелек.

Ринслет тут же встала и широким движением откинула волосы.

– Хмф, знай, что мы – девушки знатных родов. Мы еще не настолько опустились, чтобы просить милостыню у простолюдинов.

– Вот только мы в изгнании.

– Н-неважно. Я, щедрая дочь маркграфа Лоренфроста, заплачу за обед. Потому не мог бы ты обменять мне империалы?

– Да, конечно.

Сафьян усмехнулся и дал ей чуть погнутые монеты с изображением профиля какого-то юноши.

– Никогда не видела таких денег.

– Им же тысяча лет.

– ...

Неожиданно Камито ощутил, как что-то зацепило его взгляд, и присмотрелся к монетам.

– Что-то случилось?

– А, нет, ничего...

Лицо показалось ему знакомым.

«Может, я просто переживаю по пустякам?»

– Здесь есть комнаты для ритуалов очищения? – спросила Фианна.

– Да. Ванная комната для благородных жриц недалеко отсюда.

– Отлично. Наконец-то нормально помоюсь, – выдохнула Клэр.

– Камито-кун, а ты чем займешься? Не хочешь с нами? – шаловливо спросила Фианна, наклоняясь вперед и демонстрируя соблазнительные изгибы своей груди.

Парень смутился и отвел взгляд.

– Н-не. Я лучше оставлю наши вещи в комнате, а потом пойду к пирамиде.

– А? Один?

– Да я просто погуляю по окрестностям. Может, Рестию встречу, – сказал он и посмотрел на торговца. – Кстати, а ты ничего о пирамиде не знаешь?

– Хм, пожалуй, нет, – печально покачал головой юноша. – Даже местные не могут ответить, кто ее построил и зачем. Я бродил вокруг нее, но даже входа не нашел.

– Ясно. Похоже, нам придется набраться терпения.

– Хорошо. Тогда мы помоемся и присоединимся к тебе.

– Угу.

– Если не возражаешь, я провожу тебя до комнаты. Кусайр-Амра запутанная, в ней легко заблудиться.

– Буду благодарен, – кивнул Камито и, взяв Убийцу демонов, встал.

Пока что все складывалось как нельзя лучше.

Ему надо было кое в чем удостовериться.

Камито шел за Сафьяном по крутой лестнице Кусайр-Амры. Торговец не соврал, коридоры и впрямь напоминали настоящий лабиринт. Духовная академия Арейсия была построена по схожему принципу, но там использовались принципы духовной инженерии...

«А здесь люди постоянно что-то достраивали или надстраивали», – думал парень, не отрывая взгляда от спины провожатого.

Миновав лестницу и еще один коридор, они наконец-то добрались до жилого сектора.

– Вот здесь можно снять комнату. Просто зарегистрируйся у стойки и все.

– Спасибо, ты очень нам помог.

– Пожалуйста. Я редко вижу гостей из внешнего мира. Если я могу как-то помочь...

Но Камито не дал ему договорить.

Он тенью скользнул вперед и прижал руку к горлу Сафьяна.

– ?..

Торговец удивленно посмотрел на него.

– Кто ты такой? – холодно спросил Камито.

Он воспользовался одним из навыков убийц Школы подготовки и приставил пальцы к сонной артерии.

Однако...

Сафьян спокойно улыбнулся.

Безусловно, он понимал в каком положении оказался. Тут любой догадался бы, что его жизнь висела на волоске.

– Обычный торговец? Думал, я куплюсь? Я ничего не почувствовал, когда ты появился позади нас.

На улице Камито не переставая сканировал окрестности и первым заметил бы того, кто хотел подойти к девушкам.

Но Сафьяна он проморгал.

– Поверь, я не хвастаюсь. Можно пересчитать по пальцам тех, кто способен одурачить меня. Он должен быть как минимум на уровне моего наставника или шпиона из Чисел. И такой человек представился торговцем? Потерпел крушение во время рейса, встретил Сфинкса и попал сюда? Смеешься надо мной?

– Понятно, – невесело усмехнулся юноша. – Но я не виноват в том, что меня нельзя ощутить.

– ?!

Камито округлил глаза.

– Потому что я никогда и не существовал.

Сафьян непостижимым образом исчез и возник за спиной парня.

«Как я ничего не заметил?!»

По виску стекла капля холодного пота.

«Невозможно. Я не отводил от него взгляд ни на мгновение. И все же он умудрился выбраться. Духовная магия? Телепортация? Нет, не то...»

Единственный вариант: торговец дождался, когда Камито отвлекся.

– Если так хочешь напугать меня, возьми Убийцу демонов.

– Откуда ты знаешь об Эст?! Да кто ты такой?..

– Я осколок.

– Осколок?

– Да, осколок его сожалений, оставшийся в Альказарде.

– О чем ты говоришь?

Сафьян с улыбкой развернулся и зашагал в обратном направлении.

– Я рад, что встретил тебя, преемник Владыки демонов и владелец священного меча. Должно быть, это она привела сюда тебя и твоих подруг.

– Да погоди ты! Что все это значит?

Камито рванул за ним, но таинственный торговец бесследно исчез.

К лагерю Рыцарей священной Лугии подплывало большое песчаное судно.

Судя по форме корпуса, оно принадлежало не торговцу, а военной организации.

Так оно и было. В годы Ранбальской войны Лугия активно пользовалась песчаными кораблями для снабжения своих войск. К настоящему времени большую их часть списали, оставив только семь – Пустынную флотилию.

Поднимая тучи песка и пыли, судно с флагом священного королевства остановилось неподалеку от лагеря.

На его борту находились кардинал «Дез Эссента» – высшего правящего совета Лугии – и восемь Рыцарей святого духа, ее телохранители.

Лурье Лизальдия вышла поприветствовать кардинала.

– Ты припозднилась, Миления.

– Слишком долго провозились с настройкой. Не успело оно очнуться, как сразу испепелило трех боевых духов, – ответила прелестная девушка в белоснежной ризе, сходя по трапу.

Ей было лет тринадцать-четырнадцать. Насыщенно-желтые, сверкающие, точно золото, волосы. Гладкая, фарфорово-белая кожа. Правый глаз фиолетовый, как аметист, а левый скрывала простенькая повязка.

Миления Санктус, тринадцатый ранг в «Дез Эссенте».

Не самое высокое положение во внутренней иерархии организации компенсировалось близостью с военными лидерами. Более того, Миления считалась загадочной даже по меркам окутанного тайнами «Дез Эссента».

– Похоже, у вас тут определенные трудности.

– Барьер докучает, и Сфинксы мешаются, – легко пожала плечами Лурье.

Кардинал «Дез Эссента» был главнее приглашенного воина, но они с Миленией общались, как близкие подруги.

– Ой-ой, а я считала, что снять барьер для тебя труда не составит.

– Он весьма необычный. Существует в небольшой пространственной складке между миром людей и Астрал Зеро. Альказард привязан к нему через пространство и время.

Имелись определенные сходства с гробницей Владыки демонов, которая появилась под Духовной академией Арейсия.

Даже такой знаток магии барьеров, как Лурье, ничего не мог сделать.

– Вот как...

Миления Санктус осмотрела знойную пустыню и весело хихикнула.

– Она прямо здесь.

– ?..

– Моя старшая... нет, младшая сестра? Я чувствую ее. Ведь мы одного поля ягоды.

– Неужели Рен Ашбелл тоже здесь?

– Я уверена в этом. Интересно, как они разузнали о склепе? – улыбнулась Миления, приложив пальчик к розовым губам. – Похоже, нам придется снова сразиться с ним.

В глазах Лурье вспыхнуло темное пламя.

– Как интересно. Сильнейший танцор клинка Рен Ашбелл против победителя Танца клинка, проведенного пятнадцать лет назад. Кто же победит, если они оба выложатся на полную?

– Ты уже знаешь ответ, – ответила Лурье и взглянула на корабль. – Нам пришлось ускорить приведение плана в исполнение. Владыка полностью пробудился?

– Нет, в лучшем случае наполовину.

– Этого хватит?

– На трещину в барьере – вполне.

Миления засмеялась и взмахнула хакхарой.

Рыцари святого духа под командованием Луминарис, заметно нервничая, откинули борт судна и начали спускать на веревке большой ящик из белоснежного металла. Формой он напоминал гроб.

Когда его открыли в исследовательском учреждении священной столицы, спящее внутри существо в мгновение ока сожгло боевых духов.

Миления нежно погладила гладкий край и начала читать заклинание призыва, которым обычно пользовались Королевы:

– Ла ула ме алуара син, эрул рагна вулкас. Иг арсиази им, ис арейсия.

(Ты, тиран величайший, тот, кто существует в пламени извечном, кто выше добра и зла, вершитель правосудия.)

Она говорила на древнем языке духов, который понимали считанные единицы.

Эти слова силы были утрачены в далекую эру Войны духов.

– Фирг формалхаут вулканикус.

(Воплощение мирового пламени.)

Крышка гроба накалилась докрасна, изнутри вырвался багровый огонь. Немыслимый жар опалял кожу.

Рыцари попятились.

Среди всполохов пламени появилась она.

Девушка в ярко-алом платье.

Багряные волосы достигали талии. В рубиновых глазах полыхал ярчайший огонь. На голове росли два изогнутых рога.

Изящная, хрупкая, будто стеклянная.

Окутанная пламенем девушка бесстрастно окинула взглядом рыцарей и с явным неудовольствием спросила:

– Это вы посмели прервать мой сон?

Глава 7: Усыпальница Владыки демонов

«Такое чувство, будто меня обвел вокруг пальца какой-то дух...»

Камито зарегистрировался и вошел в небольшую комнату.

Просто и уютно: чисто выметенный и вымытый пол, у окна кровать со свежими простынями, рядом тумбочка для личных вещей. Даже избалованные дворянки не нашли бы к чему придраться, а уж обычные люди и подавно.

«Кто же он такой?»

Ясное дело, не обычный торговец. Но и не высокоуровневый дух в человеческом облике. По крайней мере, не похож.

«Элементалист?»

Совсем маловероятно.

Камито был единственным парнем-элементалистом, не считая всяких подделок вроде Джио Инзаги, с которым он сражался в прошлом.

Вообще, тем для раздумий накопилось немало.

Кто и зачем воссоздал столицу Владыки демонов, разрушенную тысячу лет назад.

Где сейчас принцесса Саладия.

С какой целью священное королевство послало своих рыцарей в пустыню.

И...

Камито выглянул в окно.

На фоне улиц возвышалась высокая пирамида.

«Выходит, мне остается только одно: пробиться внутрь силой».

Камито оставил вещи на полу и взял священный меч.

– Эст, ты не спишь?

– Нет, Камито, – ответила она, вспыхнув клинком.

– Давай сходим на свидание, – предложил парень.

– ?!

Они покинули варни.

Обычно Эст пребывала в форме меча, когда Камито ходил с ней в Академический городок, но сегодня по его просьбе превратилась в девушку.

Во-первых, вооруженный парень вызвал бы больше подозрений. Во-вторых, дух меча страдала от тревожных снов, и Казехая хотел, чтобы она погуляла и развеялась.

– Камито, ты действительно ночной Владыка демонов... Да, Владыка демонов.

– Эй, под свиданием я имел в виду немного другое.

Они держались за руки, чтобы не потеряться в толпе.

Вероятно, окружающие видели не элементалиста и его контрактного духа, а влюбленную пару или дружных брата и сестру... Или, возможно...

«Педофила и его жертву?.. Надеюсь, что нет».

Стоявшие под фонарями девушки посматривали в их сторону и перешептывались.

«Хоть бы они восхищались миловидностью Эст», – молил парень.

– Мы давно не гуляли вдвоем.

– Это точно...

В академии они ходили в городок каждые выходные. Но потом участие в Танце клинка заняло все время. После фестиваля Камито потерял память, а Эст оказалась запечатана. От Лоренфростов с ними вернулась Рестия.

Да, много времени прошло с тех пор, как они в последний раз наслаждались неторопливой прогулкой.

– Камито, что это?

– Заклинатель змей. Я тоже подобное умею.

– Подобное?

– Метать ножи на публику. Всех в Школе подготовки учили этому.

Судя по всему, Эст наслаждалась каждой секундой их времяпровождения, однако внешне оставалась такой же бесстрастной, как и всегда.

Интересно, это потому, что она выбралась в оживленный город?..

– Кстати... Я представлял себе столицу Владыки демонов иначе, – негромко проговорил Камито, оглядывая шумную площадь.

Конечно, он не ожидал увидеть зловещий демонический город в чаще леса из шипастых растений, как любят описывать в старых сказках, но хотя бы что-нибудь менее процветающее. Альказард казался богаче Остдакии, не говоря уже о Мольдесе и Зоаре.

И люди смотрели весело, а не запуганно. Как будто и не было никакого тирана Соломона.

– ...то, Камито.

– А, что?

Парень почувствовал, как Эст дергает его за рукав, и обернулся.

– Камито, я проголодалась.

– Ах да, ты ведь совсем недавно проснулась.

Сильнейший дух меча обладал единственной слабостью – потреблял слишком много энергии. Вообще, духам не требовалось есть пищу людей, однако Эст с ее помощью восстанавливала часть божественной энергии, которую не обеспечивал незавершенный контракт.

– Хорошо... Давай поищем какое-нибудь местечко.

Камито осмотрелся, ища лавку с едой.

– Камито, посмотри, – указала в самый центр площади Эст. Фиолетовые глаза горели от возбуждения.

Около одного из ларьков толпились люди.

За прилавком мускулистый мужчина крутил над огнем вертел с большим куском мяса.

Он готовил знаменитое блюдо пустынных земель – кебаб: отрезал мясо, обкладывал его овощами и заворачивал в лаваш.

– Выглядит аппетитно.

Аромат жареного мяса щекотал ноздри, пробуждая голод.

Эст неотрывно смотрела на крутящийся вертел.

Камито усмехнулся и купил кебаб за монеты, выменянные у таинственного торговца.

– Камито, это очень вкусно, – поделилась девушка, держа лаваш обеими руками и откусывая маленькие кусочки.

– Я рад, что тебе нравится, – спокойно улыбнулся парень, разглядев радость за маской невозмутимости.

Затем они направились к пирамиде.

Похоже, весь Альказард был построен вокруг нее.

«Рестия говорила, что прежде там стоял замок».

Парень с любопытством покосился на печать духа на левой руке.

Он ощущал связь, но с недавних пор дух тьмы не отвечала на его призыв.

Впрочем, как и всегда...

– Камито, – проговорила Эст, сжав его руку и подняв взгляд фиолетовых глаз.

– Да, что такое?

– Ты сейчас на свидании со мной.

Видимо, она догадалась, в каком направлении текли его мысли, и решила на время присвоить своего элементалиста...

– Эст... Ладно, с тобой, так с тобой, – усмехнулся парень и нежно коснулся прохладной ладошки. – Тогда давай займемся тем, чем нужно на свидании.

Он направился к ряду с украшениями и подошел к торговцу, рядом с которым на коврике лежали колечки, серьги, амулеты и прочие аксессуары с драгоценными камнями и кристаллами духа.

– Эст, что тебе нравится?

– ?..

– Хочу сделать тебе подарок, – смущенно пояснил Камито. – Я редко тебе что-то такое покупаю.

Дух меча умела воссоздавать любой увиденный предмет, поэтому Казехая баловал ее по большей части едой и мелкими сувенирами.

– Правда? – округлив глаза, тихо переспросила она. – Я так счастлива, Камито. Тогда выбери, пожалуйста, что-нибудь на свой вкус. А я буду беречь эту вещь.

– Доверяешь выбор мне?

– Да, Камито. Ведь я исполняю все, что ты пожелаешь.

– Хм, ну тогда...

Первым делом на ум пришли, конечно, чулки. Но здесь их, наверное, не продавали.

– Камито, я буду очень рада, если подарок выберешь ты.

– Т-тогда... Может, это?

«Вряд ли ей подойдет что-то яркое, с самоцветами. Лучше что-то простое, спокойное».

С такими мыслями он взял колечко со стилизованным мечом и подал его Эст.

Девушка бесстрастно осмотрела подарок и надела его на безымянный палец, с древних времен символизирующий контракт с духом.

– Скажи, тебе нравится?

– Камито... – подняв взгляд, безэмоционально произнесла Эст. – Я буду твоим контрактным духом. Всегда.

– Это вы посмели прервать мой сон? – спросила красноволосая девушка, взирая на преклонивших колени святых рыцарей.

Источаемые ею волны жара иссушали воздух, а ощущение невероятной мощи пугало не только Рыцарей святого духа, но и Лурье.

«Как-никак она Владыка, пусть и пробужденная наполовину».

Пятнадцать лет назад Лурье удостоилась великой чести и попала в обитель Владык. Застарелый ужас мгновенно воскрес в памяти.

– Владыка, мы пробудили вас по условиям соглашения, которое вы заключили с моим повелителем, – поклонившись, ответила Миления.

– Хм... – недовольно протянула Владыка. – Соглашение? А, да, я заключала соглашение с тем владыкой.

Она осмотрелась.

– Где я?

– В Гул-А-Бале, земле, которую прежде знали как Королевство Зольдия.

– Я такого не помню.

– Потому что вы потеряли память, Владыка.

– Да? Понятно, – раздраженно проговорила девушка. – И чего вы хотите?

– Чтобы вы милостиво испепелили барьер.

– О, барьер...

Она, похоже, обратила на что-то внимание и посмотрела вдаль.

В глубине рубиновых глаз колыхнулось багровое пламя.

– Пространственная складка? Нечасто мне доводилось видеть настолько большую.

– Вы сможете разрушить его?

– Глупый вопрос. Или ты сомневаешься во мне?

– Не смею даже думать о таком, – улыбнувшись, покачала головой Миления.

– Хитрый гибрид, – пробормотала девушка, медленно вытянула руку...

И...

– Танцуй, багровое пламя, что влечет разрушение – Адская вспышка.

Родившийся в ее ладони ярко-алый шар быстрее молнии полетел вперед.

Бу-у-у-у-у-у-у-у-ум!

Казалось, в пустыню упал метеорит.

Земля затряслась, в воздух поднялись тучи красного песка.

Святые рыцари побледнели.

– Т-так вот что... превратило земли Эльштейнов в море пламени. Огонь... Владыки, – едва слышно прошептала Луминарис.

Но нет, красноволосая девушка была не полноценным повелителем всего огня, Вулканикусом, а всего лишь аватарой в мире людей, отделенной от основной части себя.

Но все равно... Она демонстрировала колоссальную мощь.

Когда всполохи магического пламени исчезли в Астрал Зеро, посреди пустыни появился колеблющийся, точно мираж, город.

Из-за хаотичного расширения Кусайр-Амра напоминала изнутри лабиринт.

Служанка отвела девушек из команды «Скарлет» в соседний блок, где располагался хаммам.

В Духовной академии Арейсия комнаты для ритуалов очищения были выдержаны в строгом стиле, но здесь стены пестрели яркими росписями и чудесными живыми цветами.

– Прекрасная комната для омовений. Напомнило мне наши горячие источники, – поделилась впечатлением Клэр, прикрывая полотенцем небольшую грудь.

Посреди окутанного паром зала разместились шесть больших каменных ванн, в которых нежились благородные жрицы.

В теократии большой популярностью пользовались сауны, где основную работу делал пар, расширяя поры и выталкивая грязь, но здесь девушки отмокали в горячей воде.

– Значит, они греют воду кристаллами духа огня.

– Как и у нас на горячих источниках, – сказала Ринслет, пробуя пальцем температуру.

– Но это странно, – проговорила Фианна, склонив голову.

– Что именно?

– Мы же в Гул-А-Бале, земле, покинутой духами. А здесь спокойно греют воду кристаллами.

– А ведь правда...

Если бы духовные механизмы работали стабильно, не было бы нужды пересекать пустыню на старом, обветшалом песчаном корабле.

– Да, городом правит непостижимая сила.

– Предлагаю сосредоточиться на очищении.

– Согласна.

Девушки сняли полотенца и направились в душевую.

– Фуа-а... Все-таки лучше горячих источников ничего нет. По сравнению с ними обычные ванны – ничто.

Ополоснувшись и вымыв песок из волос, они проследовали к самой большой ванне, погрузились по плечи в горячую воду и мгновенно ощутили, как исчезли оковы усталости.

– Хм, похоже, песчаная ванна слабо восстановила нам божественную энергию. Наверное, все дело в энергетике Гул-А-Бала.

Распустившая волосы Эллис блаженно прикрыла глаза.

– Послушай, Эллис... У тебя что, грудь еще больше выросла? – спросила Клэр, пристально глядя на нее.

– О-о чем ты?! Не может этого быть... Наверное... – забубнила синеволосая, покраснев от смущения.

Хотя, если честно, нагрудник Сильфид в последнее время стал ей тесноват.

– Оу, Клэр, так ты тоже подросла, самую чуточку.

Фианна подкралась сзади и схватила ее за грудь.

– Хья! – мелодично вскрикнула девушка. – Ч-ч-ч-что ты делаешь, эро-принцесса?!

– Хо, неужели угадала?

– Хмф, наконец-то мои упражнения по увеличению груди дали результат.

– !..

Волосы Клэр воспламенились, мгновенно нагрев воду.

– Ай, горячо!

– Не забывай, мы в общественной бане!

Ринслет поспешно прочла заклинание, создавая кубики льда.

На шум прибежали массажистки и принялись вежливо, но настойчиво напоминать о правилах поведения.

А контрактные духи расслаблялись по-своему, не обращая внимания на своих хозяек.

Недолюбливающая воду Скарлет лежала на раскаленном кристалле духа и слизывала язычки пламени. Симург сидел на дереве, раскрыв крылья. Фенрир плавал в другой ванне и пользовался вниманием группы благородных жриц. А стальной Георгиос был не в ладах с паром, потому остался в Астрал Зеро.

– М-м-м... Я в раю...

Клэр по-кошачьи вытянулась, прихлебывая розовую воду. Она росла в щадящих условиях, поэтому нелегко перенесла переход по знойной пустыне.

– Да, надо поблагодарить того торговца, – негромко сказала Ринслет.

– ...

Повисло неловкое молчание.

– Ч-что не так?

– Ну, понимаешь... Ты уверена, что он говорил чистую правду? – серьезно спросила Эллис.

– Угу, – кивнула Клэр.

– Он не выглядел как злодей, но я бы поостереглась безоговорочно доверять ему. Не верится, что он прибыл из Зоара.

Все, кроме доброй и доверчивой Ринслет, находили Сафьяна подозрительным.

Дух стража Сфинкс определял, достоин ли человек войти в столицу Владыки демонов. Но помог бы он обычному торговцу?

– Он говорил, что в городе есть и другие помимо нас. Надо найти их и порасспрашивать, – предложила Фианна.

– Только если он говорил правду, – пожала плечами Клэр.

–К-кстати... – неуверенно проговорила Эллис.

– Что, Эллис?

– Я тут поймала себя на мысли... ч-что до сих пор боюсь общаться с п-парнями.

– Да... Я тоже.

– И я.

Клэр и Ринслет согласились с ней.

Благодаря Камито они немного привыкли к обществу парней, но в глубине души оставались теми же замкнутыми дворянками.

– Но Камито-куна ты ведь не боишься, – возразила Фианна, похлопав Эллис по руке.

– К-Камито для меня особенный... Эй, что я такое говорю?!

Она так густо покраснела, что чуть сама не стала источать пар.

– Ох, была бы ты честнее, – сокрушенно проговорила принцесса, вытирая волосы.

– А вы, Ваше Высочество, что чувствуете вы?

– По поводу? – взглянула на нее Фианна.

– А... Ну... Насчет... Камито... Что вы... к нему чувствуете?

Обычно прямолинейная и суровая Эллис мялась и неуверенно подбирала слова.

Фианна вздохнула, пожала плечами и просто ответила:

– Я люблю Камито-куна.

– В-ваше Высочество?!

Капитан Сильфид округлила красновато-коричневые глаза, а Клэр и Ринслет взволнованно посмотрели на нее.

Вторая принцесса покраснела, отвела взгляд и, погрузившись в воду, забулькала.

– А что вы?

– Я... ну... Наверное, он мне... нравится...

– М-мне тоже... У-угу...

Смущенная Ринслет бросила взгляд на Клэр.

Та, красная, как вареный рак, открывала и закрывала рот.

– Н-не то чтобы я л... лю...

– Лю?

– У-у-у-у! Ну ладно, ладно! – решившись, закричала она. – Я люблю Камито!..

Бу-у-у-у-у-у-у-у-ум!

В то же мгновение прогремел оглушительный взрыв, и хаммам затрясся.

– Ч-что за?!

– Что происходит?!

Глава 8: Королева города Владыки демонов

– Ну и громадина, – проговорил Камито, задрав голову.

Вблизи пирамида казалась еще выше. Пожалуй, выше дворца Нефискаль в Ордесии.

Вокруг нее раскинулся чудесный сад, что подтверждало слова Рестии – когда-то здесь стоял дворец.

Сразу же встал вопрос: кто за ним ухаживает? Чтобы поддерживать все в приличном состоянии, требовалась целая команда садовников. Или альказардские растения застыли во времени?..

– Она... металлическая?

Камито притронулся к белоснежной стене и почувствовал холод.

Это не камень и не керамика.

«Как торговец из Зоара и сказал, входа нет».

Парень немного прошелся вдоль одной из граней и не обнаружил даже трещинки на идеально гладкой поверхности.

Хотя для полной уверенности стоило бы обойти всю пирамиду по периметру...

– Так, и что теперь?

Камито не знал, с какой стороны подступиться к проблеме. В последний раз он оказался в подобной ситуации, когда остался наедине с уборкой в огромном поместье Грейворс.

Как попасть в усыпальницу?

– Может, сказать пароль? Или выполнить какое-то условие?

Или ждать еще одного Сфинкса, который решит, пропускать ли чужака?.. Видимо, нет.

«Хотя я был бы не против Сфинкса. Столько трудностей сразу исчезло бы».

Камито повернулся к спутнице.

– Эст, позаботишься о ней?

– Да, Камито. Я твой любимый меч, поэтому в мире нет ничего, что я не рассекла бы.

– Как-то не понял я твое «поэтому»... Ладно, давай попробуем.

– Положись на меня, – кивнула Эст, гордо выпятив грудь.

Казехая взял девушку за руку и направил в нее поток божественной энергии.

– О Королева хладной стали, священный меч, что уничтожает зло!

– Здесь и сейчас острым клинком обратись и стань силой в моей руке!

Эст тотчас превратилась в священный меч.

– Камито, позволь показать тебе силу, которая уничтожила Владыку демонов.

Серебристый клинок сегодня сиял ярче обыкновенного.

Похоже, Эст находилась в отличном настроении.

– Ну, вперед.

Камито шагнул к стене, замахнувшись мечом.

– Ха-а-а-а-а-а!

С громким звоном светящееся лезвие вошло в белый металл.

«Отлично!»

Сработало. По крайней мере, пирамида не была неуязвимой.

– Ну как, Камито? – спросила Эст с довольными нотками в голосе.

– Ага, ты молодчина... Э, что? – парень прервался. – Эст... т-ты застряла!

– ?!

Клинок намертво засел в стене.

– Надеюсь, я смогу тебя вытащить...

– Камито, спаси меня. – запаниковала дух меча.

– Д-держись, я сейчас... И-и раз!

Он уперся подошвой в стену и потянул было изо всех сил...

Как вдруг опора под ногой исчезла.

«Что?»

Не успел Камито опомниться, как с громким криком полетел в дыру.

– А-а-а-а-а-а-а-а!

Он падал в темную бездонную шахту.

По ушам бил ветер, встречный поток воздуха не давал вдохнуть.

«Я влип основательно!»

Вокруг не было стен, а значит он не затормозил бы с помощью меча, как в том ледяном каньоне в землях Лоренфростов.

«Можно выпустить божественную энергию и замедлиться... Но так я только отсрочу неизбежное. Тц, и как мне быть?!»

– Камито, призови духа тьмы.

– Точно!

Он вскинул левую руку.

– Явись, Рестия!

Печать духа в форме полумесяца получила порцию энергии и ярко вспыхнула во тьме, однако...

– ...

Врата перемещения не открылись.

«Гх, вот же эгоистка!»

Если так подумать, в критические моменты ее никогда не было рядом. Например, три года назад Грейворс выпустила за ним вдогонку архидемонического духа, а Рестия тем временем отдыхала в Астрал Зеро и лакомилась вкусняшками.

К сожалению, на жалобы не осталось времени. Шахта должна была когда-нибудь закончиться, и тогда...

«Мне конец».

Но внезапно...

– ?!

Тело как будто стало невесомым и заскользило по воздуху.

– Ч-чего? Еще не конец?

Он медленно ступил на пол.

– ...

Тишину разгонял только громкий стук сердца.

Камито вдохнул и зажег клинок меча.

Яркий серебристый свет разогнал тьму.

Парень ожидал увидеть холодные металлические стены...

– Где это я?!

Но увиденное превзошло все его ожидания.

Он стоял посреди огромного зала. Потолок, на котором сверкали кристаллы духа, подпирали толстые каменные колонны. Стены были украшены искусными барельефами.

Казалось, он попал не в тысячелетний склеп, а в храм или королевский дворец.

– Камито, я уже была здесь, – сверкнув клинком, сказала Эст.

– Неужели к тебе вернулась память?

– Нет. Это...

– Великий храм небесного демона. Именно здесь тысячу лет назад сошлись в последней битве Владыка демонов и Святая дева.

– ?!

Камито вскинул голову.

Над ним в вихре черных перьев появилась знакомая девушка.

– Рестия?

Дух тьмы изящно опустилась перед ним.

– Ну, Камито, как тебе город?

– Знаешь, сколько раз я звал тебя? – с укором спросил парень.

– Прости. Здесь плохая связь с внешним миром. Однако последний твой призыв я слышала.

– Так надо было явиться.

– Я же знала, что ты не расшибешься. Тебе понравилось? – мило улыбнулась она.

Камито вздохнул.

– Ладно. Лучше скажи, где мы. Здесь слишком красиво для усыпальницы.

– Это дворец Владыки демонов. Точнее, его немного видоизмененная версия, – объяснила дух тьмы, подняв взгляд к потолку.

– Видоизмененная?

– Настоящего дворца давно нет. Она взяла его за основу и сотворила остальное.

Она? – переспросил Камито.

– Да. Та, кто управляет склепом Владыки демонов.

– Что?

Рестия улыбнулась и посмотрела на дверь, ведущую в глубины храма.

– Пойдем, Камито. Королева города Владыки демонов желает видеть тебя.

– Мы уже пришли?

– Почти.

Они шли по бесконечному коридору в свете Терминус Эст.

Видимо, королева устроила свои покои в самом сердце пирамиды.

Кем же она была?

Рестия только сказала, что это «она».

Минут через десять путь им преградила большая каменная дверь.

Рестия коснулась кристалла духа в ее центре, и створки распахнулись.

Их встретила тьма.

– Сюда, Камито.

– А тут безопасно? – с тревогой уточнил парень.

Рестия кивнула.

Опустив острие потускневшего меча к полу, Казехая вошел в зал.

И...

– Наконец-то я дождалась тебя, преемник Владыки демонов, – произнес кто-то ясным, чистым голосом.

– ?!

Камито невольно заслонился от вспышки яркого света.

Сквозь пальцы он увидел, как во тьме материализовалась парящая колонна из полупрозрачного кристалла.

Она медленно вращалась, переливаясь яркими цветами.

– Это кристалл духа? – округлил глаза Камито.

Самый большой из обнаруженных кристаллов свободно помещался в двух ладонях. Тем невероятнее выглядела колонна – монолитное образование.

Свечение изменилось, и в центре проступил человеческий силуэт.

«Что?»

Парень прищурился.

Из света соткалась девушка в тонком платье.

Она выглядела чуть старше Камито.

Светло-зеленые, точно изумруд, волосы, белоснежная кожа, кроваво-красные глаза, заостренные кончики изящных ушей.

Чистая, непорочная красота.

– Дух? – выдавил Казехая и тут же понял, что мог бы и не говорить этого – никем иным загадочная девушка не была.

Получается, он встретил седьмого духа в человеческом облике.

Эст, Рестия, аватара Владыки Воды Исерия Сиворд на Рагна Ис, Ортлинда, истинная форма Скарлет, и Драконья владычица Дракунии Бахамут.

Шесть высших духов обладали колоссальной силой.

А значит и седьмой тоже...

– Преемник Владыки демонов, я все это время ждала твоего появления, – произнесла девушка по-матерински нежным и одновременно кристально-чистым голосом.

Камито мгновенно забыл об осторожности.

– Вы ждали меня? – спросил он.

– Да. Тысячу лет в этой гробнице.

– Т-тысячу лет?..

«О чем это она?»

Он повернулся к Рестии и попросил о помощи:

– Эм, можешь разъяснить?.. Вы знакомы?

– Знакомы? Ну... да, – после секундной паузы ответила дух тьмы.

– Как-то расплывчато.

– Да. На самом деле мы мало общались.

– Оу...

– Так уж повелось, – добавила дух из кристалла. – Она была сильнейшим его оружием и проводила большую часть времени на поле боя. Я же, полная ее противоположность, всегда находилась здесь, во дворце.

– «Его»?

– Владыки демонов Соломона, – пояснила Рестия.

– Что?! – округлил глаза Камито.

Черноволосая девушка пожала плечами и шепнула ему на ухо:

– Я же тебе говорила, что Соломон заключил контракт только с одним духом.

– Ох...

Камито вспомнил об их разговоре в Мольдесе.

– Значит, она...

– Да. Она дух Ирис. Королева города Владыки демонов, которая уже тысячу лет охраняет усыпальницу Владыки демонов.

– Дух Ирис...

Единственный дух, которому Соломон доверял и с которым заключил контракт.

«Значит, это она?»

Камито внимательно посмотрел на девушку в кристалле.

Ирис спокойно улыбнулась в ответ.

– Погоди. Ты же говорила, что после смерти Соломона она исчезла где-то в Астрал Зеро.

– Да. Потому что сама так думала, – кивнула Рестия. – Однако я ошиблась. Она не осталась в мире людей и не перешла в Астрал Зеро, а стала стражем усыпальницы.

– Получается...

Камито набрал побольше воздуха и повернулся к Ирис.

– Это вы создали Альказард? И его жителей?

Выходит, она не слабее Владык Стихий?..

Но...

– Нет. Город создала не я, – медленно покачала головой королева. – Это осколок воспоминаний, который Владыка демонов привязал к разрыву между мирами людей и духов. Я лишь контролирую усыпальницу и поддерживаю ее текущее состояние.

– Осколок воспоминаний?

Эта фраза насторожила Камито.

Торговец из Зоара сказал то же самое. Совпадение?

– Значит, Альказард – это воплощение воспоминаний Соломона тысячелетней давности, привязанное к пространственному разрыву. А пирамида – гигантский магический механизм для управления им. Так?

– Да. Город, люди, я... Мы все равно что иллюзии, существующие только между мирами.

– Скажу честно: я ничего не смыслю в магии, – признался Камито, почесывая затылок.

Будь здесь Фианна, она бы разложила все по полочкам.

– Город – это наследие Владыки демонов, убитого тысячу лет назад. А вы сохраняете его таким, какой он есть. Я прав?

– По существу, да. Это верно.

Исчезающие за стеной горожане внешне не отличались от людей, но по своей сути представляли образы из памяти Соломона.

Образы, которые жили в неизвестном мире.

Контрактный дух Соломона тысячу лет в целости хранила саркофаг и весь город.

Ею руководило чувство верности Владыке демонов или же?..

Тут Камито вспомнил, что не спросил о самом главном.

– Зачем же вы пригласили меня, королева?

По идее, она должна была хранить существование города в строжайшем секрете, однако Сфинкс признал парня достойным и пустил в разрыв.

Почему?

– Потому что я должна передать кое-что его преемнику, – ответила королева.

– Вам есть что рассказать мне?

– Да. Я просто хочу открыть тебе правду. Надеюсь, ты не совершишь ту же ошибку, что и он.

«Ошибку?» – повторил Камито.

О какой ошибке мог говорить контрактный дух Соломона?

– Казехая Камито, дотронься до кристалла, – попросила Ирис, впервые назвав его по имени. – Не волнуйся, лишь на время. Нам нужно синхронизировать наши мысли.

Камито взглянул на Рестию. Та кивнула.

– ...

Поколебавшись, парень медленно вытянул руку и дотронулся до кристалла.

Он до сих пор держался настороже, но решил довериться Рестии.

Гладкая поверхность загорелась ярче.

«?!»

Перед глазами все побелело. А потом в голову хлынул поток воспоминаний.

«Это же!..»

– Узнай же, что произошло тысячу лет назад, – прошептала у него над ухом Ирис.

И Камито улетел вдаль.

Тысячу лет назад, когда Гул-А-Бал еще был плодородной землей, в маленькой деревне на границе королевства Зольдия родился мальчик.

– Его звали Соломон Йельсион. И он был элементалистом, как благородные жрицы.

Промелькнула вереница изображений парня в окружении разных духов.

Лет шестнадцать-семнадцать, довольно высокий, мускулистый, длинные черные волосы...

«Так вот какой Владыка демонов Соломон...»

Камито присмотрелся.

«Ни капли не похож на темного властелина в маске-черепе, которого я изображал в Мольдесе».

– Он был умным, храбрым и добрым, сражался со злыми зверями и духами на благо людям и никогда ничего не требовал взамен.

На изображениях юный Соломон спасал деревни, уничтожал жестоких существ и защищал страну от жадных захватчиков.

Вскоре он прославился и стал вторым человеком в стране, а люди нарекли его героем. В награду за подвиги король выдал за него свою единственную дочь.

Люди почитали его и надеялись, что он станет следующим правителем.

Все верили, что герой Соломон поведет Зольдию к небывалым высотам.

Однако...

– Нашлись те, кто завидовал и считал себя ущемленным – древние рода дворян и генералов, а также старшие благородные жрицы.

«Я не удивлен», – подумал Камито.

За тысячу лет люди изменились мало. И перевороты в Ордесии и Альфасе тому доказательство.

– Они плели всевозможные интриги против Соломона, надеясь поймать его на преступлении, однако не нашли ни одного изъяна в благородном герое.

Ложные доносы он опровергал добрыми поступками, а верные духи хранили его от клинков коварных убийц.

В конце концов король узнал о гнусных замыслах негодяев.

– Он разъярился и приказал принести их в жертву духам. Но Соломон уговорил его пощадить осужденных. Ненавистный герой спас завистников и великодушно простил их.

«Все ошибаются, все поддаются слабостям, – говорил он. – Я надеюсь, что вместе мы заставим наше королевство расцвести так, как никогда раньше».

– Враги устыдились своих поступков и повинились. Но малая горстка прониклась еще большей ненавистью.

На словах они раскаялись, а сами затаились, пристально следя за героем и ожидая, когда он оступится. Одни притворились его верными соратниками, другие втерлись в круг друзей.

Через несколько лет они добились желаемого.

– Любимое дитя духов Соломон Йельсион, чистый, благородный и безукоризненный герой нарушил величайший запрет, – глубоко вздохнула королева.

– Запрет?

– Он влюбился в девушку из народа эльфов, врагов королевства.

Картинки изменились.

Камито увидел лесную деву с зелеными волосами и красными глазами.

– Эльфим?

– Похоже, так их сейчас называют, – слабо улыбнулась Ирис. – Они были потомками древних людей, которые пришли из Астрал Зеро. Тысячу лет назад эльфы объединились с лесными духами и начали войну с королевством людей, чтобы спасти Первобытный лес.

Между Зольдией и эльфами прошло несколько крупных сражений. Лесной народ численно уступал, но с поддержкой могучих духов стойко сопротивлялся несколько лет.

Герой и лесная дева неоднократно встречались на поле боя... и в конце концов влюбились.

Так Соломон предал королевство, а девушка – родную деревню.

В итоге у них родился ребенок...

Недруги с радостью побежали доносить королю.

Они заявили, что герой сговорился с эльфами и готовился отдать им королевство.

– Узнав, что герой предал их, король рассвирепел. Он приказал генералам снарядить карательный отряд в деревню той эльфийки...

Камито увидел пылающий лес. Услышал эхо скорбных и гневных криков.

– Деревня сгорела. А лесная дева и ее ребенок... были убиты.

В тот день бывший герой обратился воплощением гнева.

Он восстал против королевства и начал войну бок о бок с лесными духами.

Королевская армия с трудом сдерживала его натиск.

Но после долгих месяцев Соломон попался в ловушку.

Его подвергли жестоким пыткам: растерзали горло, срезали с тела печати духов и лишили всех сил.

А затем сковали и провели перед людьми.

Когда-то они громко приветствовали его, но теперь проклинали и побивали камнями.

Бывший герой впервые за свою жизнь испытал отчаяние и поразился собственной глупости.

Кого он защищал всю свою жизнь?

Поднявшись на эшафот, Соломон поднял голову и попросил небеса покарать человечество.

– Как вдруг он услышал голос.

– Голос?

Камито напрягся. Тот же голос, что слышал он? Голос Рен Ашдолл?

Но Рестия в Мольдесе сказала: «Владыка демонов, которого я знала, никогда не пробуждал силу Владыки Тьмы».

– Нет, не голос Владыки Тьмы, – покачала головой королева.

– Что?

Если Соломон услышал не Рен, то кого?

– С ним заговорил один из Владык Стихий, повелителей этого мира, – ответила Ирис и шепотом добавила:

– Глава Пяти Великих Владык Стихий – Владыка Света Александрос.

– ?!

Камито охнул.

Александрос.

Повелитель света, величайший из всей пятерки.

Тот самый Владыка, который три года назад по непонятной причине отсутствовал в тронном зале.

Как он со всем этим связан?

– Владыка Света предложил приговоренному заключить контракт, – продолжала Ирис.

– Конракт?

– Владыка Света сказал, что его возлюбленную может оживить чудо из потустороннего мира. И заодно вернуть ему силу.

Герой Соломон спросил:

– Что мне придется отдать взамен?

Владыка Света ответил ему:

– Ты станешь Владыкой демонов, который погрузит мир в пучину хаоса и разрушений.

«?!»

Вопросы уже не умещались в голове.

Владыка Света наверняка знал, что Соломон унаследовал силу их врага, Рен Ашдолл.

Почему он, один из властителей мира людей, стремился его разрушить?

– Он заключил контракт с Александросом. И в мир снизошло чудо. А дальнейшее есть в ваших исторических хрониках.

Обретя новые силы, Соломон убил всех, кто присутствовал на казни.

Затем он убил короля, всех дворян и принцессу, свою жену.

Он сжег дворец и, стоя среди пылающих руин, издал могучий рев.

Юный элементалист и бывший герой переродился ужаснейшим Владыкой демонов.

Воспоминания поблекли.

Камито открыл глаза и увидел кристаллическую колонну.

– Вот и вся правда, которую я хотела сообщить тебе, преемник.

– ...

Парень опустил руку и новыми глазами посмотрел на Ирис.

Зеленые, будто свежая листва, волосы, кроваво-красные глаза и аккуратные заостренные уши, характерные для того народа.

– Похоже, Владыка Света сдержал обещание, – прошептал Камито, снедаемый вихрем самых разных чувств.

Он понял, кто такая Ирис... И что именно произошло.

– Ты прав. Владыка Света даровал ему чудо и воскресил меня. Я ожила, но как существо, которому смерть неведома – как дух.

Вернуть кого-то к жизни могла только одна сила.

Та самая, которой Владыки Стихий награждали победителей Танца клинка.

– Обретя новую силу и погрязнув в ненависти, Соломон разжег войну на всем континенте. Я не смогла остановить его, не смогла достучаться до его оскверненной души. Оставалось лишь разделить его судьбу и быть с ним до самого конца в качестве единственного контрактного духа, – сказала королева, глядя Камито прямо в глаза. – Я пригласила тебя, только чтобы открыть правду. Надеюсь, ты не повторишь его ошибок.

Юный Соломон был героем, но поддался гневу и превратился во Владыку демонов.

Казехая имел все шансы пойти по его стопам.

Даже без загадочного Александроса его уже чуть не поглотила сила Рен Ашдолл.

– Я все понимаю, но что мне делать?

Вторым Соломоном становиться не хотелось...

– Я могу предложить тебе кое-что, – спокойно ответила Ирис.

– Что?

– Не хочешь поселиться здесь, в Альказарде?

– А? – невольно выдохнул Камито. – Что вы имеете в виду?

Он не поспевал за ее мыслью.

«Жить здесь?»

– Этот пространственный разрыв изолирован от обоих миров. Здесь тебя не найдут ни Владыки Стихий, ни враги. Тебе не нужно будет сражаться. Сила Владыки Тьмы не проснется, и ты будешь мирно жить в вечном городе, где время остановилось.

– ...

Камито вздохнул и посмотрел на Рестию.

– Я согласна. Здесь самое безопасное место на континенте. По крайней мере, это лучше, чем бегать от Ордесии.

– Рестия?!

– Я просто излагаю факты. Выбор все равно за тобой. Просто знай, что я последую за тобой хоть на край света, – произнесла она, глядя на него сумеречными глазами.

– Если пожелаешь, твои наложницы тоже могут остаться.

– Они не мои наложницы, – поправил Камито, разглядывая свои ноги.

Безмятежное место, застывшее во времени...

Да, здесь безопасно. Можно забыть о Рен Ашдолл и священном королевстве и просто наслаждаться жизнью.

Тем более, парень не имел ровно никакого желания превращаться во Владыку демонов.

Но что если на его глазах убьют Клэр или еще кого-нибудь из подруг?

Что если чей-то сладкий шепот пообещает оживить их?

«Я могу и не сдержаться».

Ведь он уже бросал все, чтобы отыскать Рестию...

– Я... – начал Камито, сжав кулак.

Как вдруг...

Где-то далеко прогремел взрыв. Пирамида вздрогнула.

– Это еще что?

– Не может быть! – изумленно воскликнула Ирис.

– Что случилось?

– Нападение. Кто-то разрушил барьер пирамиды.

Глава 9: Лурье Лизальдия

Бу-у-у-у-у-у-у-ум!

На поверхности пирамиды разорвался багровый огненный шар.

В отражавшей обычные заклинания стене образовалась дыра с оплавленными краями.

Люди разбегались с паническими криками. По-видимому, воспоминания Владыки демонов тоже испытывали страх.

Девушка, в глазах которой отражались летящие искры, бесстрастно посмотрела на свою ладонь.

– Ясно. Всего-то... Видимо, пока что таков мой предел.

На лицах охраны – Рыцарей святого духа – отразился ужас.

Ее пламя «всего-то» испепеляло боевых духов в мгновение ока.

– Полагаю, на пике сил вам не составило бы труда уничтожить гробницу, – сказала Миления Санктус.

Девушка не придала внимания насмешливым ноткам в ее голосе.

– Мне нет дела до гробницы, – ответила она и развернулась. – Я хочу осмотреть город.

– Владыка, вам интересен город людей? – засомневалась Луминарис.

– Тебя что-то не устраивает?

– К-конечно нет. Простите мою дерзость! – дрогнув, поспешила преклонить колено рыцарь.

Вулканикус безразлично скользнула по ней взглядом.

– Я выполнила уговор и впредь буду поступать так, как сочту нужным, – заявила она и направилась в сторону площади.

– Кардинал, стоит ли ее отпускать? – взволнованно спросила Луминарис. – Ну... Давать свободу э-этому монстру?

– Ее непросто контролировать, – ответила Лурье. – Пусть погуляет. Все равно уговор с нашим повелителем по-прежнему довлеет над ней. Однако охрана... точнее, наблюдатели не повредят. Будь добра.

– Есть!

Луминарис поклонилась и с несколькими соратницами поспешила за девушкой.

– Очень хорошо, – Лурье повернулась к дыре в пирамиде. – Путь открыт, Миления. Пора поприветствовать спящую принцессу.

– Нападение? – переспросил Камито.

Он был уверен, что обычными методами стены гробницы не пробить.

Королева мрачно подняла взгляд к потолку.

– Сюда идут элементалист и... дух? Нет. Не дух, но и не человек.

– Не дух и не человек?

– Да. По своей сути она дух, но какая-то странная.

– Миления Санктус, кардинал священного королевства, – произнесла Рестия. – Та самая, которая пыталась убить Драконью владычицу.

– Она, значит...

Камито вспомнил девушку, участвовавшую в атаке на академию.

За повязкой на ее левом глазе скрывалась потусторонняя тьма, которая сводила с ума Владык Стихий.

Вот уж кого он точно не назвал бы обычным духом.

– Значит, рыцари Лугии нашли город?

– Получается.

– Нет, это невозможно! – дрожащим голосом возразила Ирис. – Найти город и пройти через ворота может только тот, кого признал Сфинкс.

– Но они уже здесь, – пожал плечами Камито.

– И, скорее всего, они идут за саркофагом Владыки демонов, который вы охраняете.

– !..

Королева округлила багровые глаза.

Рубия говорила, что священное королевство послало рыцарей в Гул-А-Бал еще до исчезновения Саладии. Значит, они искали не принцессу Альфаса и не команду «Скарлет». Нет, они стремились попасть в гробницу.

«Но я сомневаюсь, что они верят в легенду о силе Соломона, покоящейся в саркофаге».

Глядя в потолок, парень положил ладонь на рукоять Убийцы демонов, а потом посмотрел на Ирис.

– Простите... Но я вынужден отклонить ваше предложение. Ничего не имею против спокойной жизни, но, похоже, судьба не оставляет мне выбора.

Грейворс учила: «Чтобы защищать дорогих тебе людей и родные места, ты должен полагаться в первую очередь на самого себя».

– Вот как. Жаль, – опечаленно опустила голову королева. – Но я не вправе переубеждать тебя. В конце концов, мира в моем городе больше нет.

– Да, мира нет, – согласился Камито. – Но не волнуйтесь. Я защищу то, что дорого вам.

Ему так и так нужно было решить дела со священным королевством.

Оно охотилось за Рестией на Танце клинка, после напало на академию и наверняка прекрасно знало о его присутствии в Альказарде.

– Я премного благодарна тебе, преемник. Я желаю только, чтобы он спал вечным, мирным сном.

Королева низко поклонилась ему.

– Да, можете на меня рассчитывать. С Соломоном кровью мы, конечно, не связаны, но он в каком-то роде мой предок, – пошутил Камито.

– Верно подмечено, – весело улыбнулась Ирис. – Тогда, потомок, прими от меня маленький подарок.

– Подарок? – удивился парень.

Королева пропела заклинание на древнем языке духов.

В воздухе материализовался темный вихрь, из которого в руки Камито что-то выпало.

– Прошу, прими это, Рен Ашбелл.

– Что это? – поинтересовался Казехая, рассматривая угольно-черную ткань.

– Это же Одеяние повелителя! – возбужденно воскликнула дух тьмы.

– Одеяние повелителя? – переспросил Камито.

– Легендарное облачение, которое Владыка демонов Соломон надевал, идя в бой.

– Ничего себе!

Камито чуть не выпустил его из рук.

– Да, оно принадлежало ему. Вплетенное в ткань мощнейшее проклятие поглощает любую духовную магию и отражает вражеские клинки.

– П-проклятие... Э-э, а я под него не попаду?

– Не волнуйся, оно тебе не навредит, потому что ты несешь в себе силу тьмы.

– П-понятно...

«А что будет с тем, у кого этой тьмы нет?.. Хотя лучше не спрашивать».

– Тут и думать нечего, Камито! Бери! – в порыве чувств взмахнула крыльями Рестия.

Она всегда неровно дышала к разного рода артефактам.

– Н-ну ладно. Спасибо за подарок.

Камито развернул одеяние и накинул его поверх униформы.

«Почти невесомая. Из чего она? Да еще отражает магию и клинки... Я что, сплю?»

– В настоящем облачении я еще больше похож на Владыку демонов.

– Хи-хи, тебе очень идет.

– Темный Камито... Очень круто.

Даже Эст высказала свое мнение.

И что за темный Камито?

– Ты действительно выглядишь замечательно, – нежно улыбнулась королева, рассматривая его и, похоже, вспоминая кое-кого другого. – Удачи.

– Да, это рыцари священного королевства, – тихо подтвердила Клэр, обозревая площадь.

– Как они сюда попали? – пробормотала Эллис.

– Не знаю. Может, тоже победили Сфинкса?

Они стояли на часовой башне, откуда открывался отличный вид на всю площадь.

Услышав взрыв, девушки тотчас оделись. Фианна и Ринслет остались в Кусайр-Амре, а Клэр и Эллис, как самые юркие, отправились на разведку. Они поднялись на башню и остолбенели.

От ворот до самой пирамиды тянулся выжженный след.

«Ничего не понимаю. Зачем они это сделали. Решили расчистить дорогу?»

– Ясно одно: они явились за саркофагом Владыки демонов.

– Да, – тихо согласилась Эллис, выглядывая из-за колонны часовой башни.

Магия ветра глушила звуки, однако девушки все равно держались настороже.

– Врагов... около десяти. Думаю, они взяли с собой боевых духов.

– Хм, Луминарис Сент Лейшд тоже здесь, – проговорила Клэр, хладнокровно анализируя противника.

Лугия прислала отряд духовных рыцарей. Скорее всего, элитный.

Благодаря тренировкам в Дракунии девушки могли на равных воевать с рыцарями, но, конечно, не собирались бросаться в бой против большой группы.

«К тому же...»

В центре площади стояла красивая красноволосая девушка в алом платье.

«Кто она такая?»

Клэр сглотнула, ощущая исходящее от нее давление.

– Высокоуровневый дух. Как минимум на уровне Ортлинды.

– С ней мы не справимся, – кивнула Эллис. На ее лбу выступили капли пота.

– Ты еще не нашла Камито?

– Нет. Я разослала воздушных фамильяров по округе, но...

– Тц, вот же! И куда он запропастился, когда так нужен?

– Думаю, он тоже заметил неладное, – обеспокоенно сказала Эллис.

– Давай вернемся к Фианне и Ринслет.

– Давай. Нужно доставить Ее Высочество в безопасное место.

Они уже хотели отступить, как...

– ?!

Клэр застыла от страха. Казалось, сердце стиснула невидимая рука.

– Ты чего?

– Кх... Эллис... беги...

– Что?

Капитан Сильфид взглянула на площадь.

Красноволосая девушка смотрела прямо на них.

– Заметила?!

«На такой дистанции и через барьер ветра? Невозможно!» – вихрем пронеслось в голове.

Девушка материализовала в ладони маленький огненный шар и пустила его в башню.

– Эллис!

– Бушуйте, зловещие ветра! – молниеносно воскликнула та.

Копье выпустило навстречу шарику бесчисленные воздушные клинки.

Громыхнул взрыв, порождая волну пламени.

– Кья!

Ударная волна отбросила девушек.

– Симург!

Эллис выпустила элементальное оружие.

Демонический дух воздуха поймал их и отразил ревущий вал Стеной ветра.

– Спасибо, Эллис...

– Что это было?!

Они опустились на гору обломков.

Клэр смахнула пот со лба.

За пылевой завесой гудел огонь.

К счастью, жители давно убежали отсюда, так что обошлось без жертв.

– Какая мощь... Это же духовная магия?

Мог ли настолько маленький сгусток пламени вызвать такие разрушения?

– Очень похоже на заклинание Огненного шара.

– Что? Это был Огненный шар?! – воскликнула Эллис.

Это было среднее заклинание начального уровня магии огня.

Например, самый мощный Огненный шар Клэр максимум снес бы дом.

– Это был не Огненный шар, дерзновенная.

– ?!

Клэр и Эллис обернулись.

На развалинах башни стояла красноволосая рогатая девушка в алом платье.

– Это был Воссиявший всполох, – с высокомерным видом продолжила она.

– Что?!

– Воссиявший всполох?

Это заклинание входило в категорию дезориентирующих. Раскаленные шары света разлетались в стороны и отвлекали врага, но урона не наносили.

Однако ее атака...

«Намного мощнее моей Адской вспышки!»

Так называлось сильнейшее заклинание огня в арсенале Клэр.

«Да ты блефуешь», – хотела бы сказать она, но...

Как благородная жрица Руж была талантливее Фианны и уж точно Эллис, ее острая интуиция безошибочно улавливала источник немыслимой мощи.

Красноволосая собрала всю силу воли в кулак и посмотрела на загадочного духа.

– К-кто ты такая? Это ты разрушила город?

И...

Ты требуешь мое истинное имя, девчонка?

– ?!

Над девушкой поднялись всполохи пламени.

Жаркий ветер поднял пыль. Клэр с Эллис попятились.

– Мне не нравится, как вы на меня смотрите. Почему вы смотрите на меня, Владыку, свысока? Отвечайте мудро, а не то...

Внезапно девушка исчезла и появилась прямо перед ними.

– В наказание я убью вас.

– Ох!..

Клэр застыла, как кролик перед удавом.

Страх парализовал ее.

И в этот момент...

– Ш-ш-ш-ш!

Из огненного вихря выскочила пылающая адская кошка и зашипела на девушку.

– Скарлет!

– Оу? – удивленно подняла брови незнакомка. – Отличный дух. Вижу, у него есть свое имя.

Она не дрогнула, даже распознав ранг Скарлет.

«Вот насколько она сильна».

Вспотевшая Клэр ломала голову, придумывая план побега, пока их не атаковали всерьез.

Эллис могла наколдовать воздушный кокон и сбежать, вот только никогда так не поступила бы в силу рыцарственной натуры.

Но...

– Хм... – задумчиво протянула девушка, переводя взгляд с кошки на Клэр.

Казалось, она что-то вспомнила и... ни с того ни с сего вытянула указательный палец.

– !..

Клэр зажмурилась, готовясь к взрыву огненного шара.

Я передумала.

– Что?

Красноволосая недоуменно открыла глаза.

– Ты мне нравишься. Я забуду о твоем проступке.

– Э-э...

– Что? Тебе что-то не по вкусу? – нахмурилась она.

Клэр торопливо помотала головой.

– Н-нет! Но почему вдруг?..

– Ты... мне кого-то напоминаешь...

– Кого?

– Сама понять не могу.

– ?..

Клэр и сама совершенно растерялась.

– Но я помню благородную жрицу, которая очень на тебя похожа, – добавила девушка.

«Да что с ней такое?»

Почему на лице небывало могущественного высокоуровневого духа отражалось такое беспокойство?

«И что за благородная жрица, которая похожа на меня?»

Внезапно девушка подняла руку и взяла Клэр за рукав.

– Адская кошка, я прощу тебя, но при одном условии.

– А? – невольно выдохнула та.

Что ей нужно взамен?

«Может, жизнь Эллис? Ну нет, ни за что».

Однако все оказалось проще.

– Покажи мне город.

Камито в Одеянии повелителя быстро шел по коридору к Великому храму небесного демона, где состоялась последняя битва Владыки демонов и Святой девы.

Там он мог свободно размахивать двумя клинками.

Раз на город напала Миления Санктус, значит ее сопровождал грозный элементалист уровнем выше Луминарис. Интуиция подсказывала: это будет не кто иной, как бывшее Число, в прошлом напавшее на академию.

«Лурье Лизальдия?»

Им уже довелось сразиться близ Гробницы Владыки демонов под Академическим городком.

Тогда Камито потерял память.

«Отличный боец. Сильнее всех Чисел».

За исключением Грейворс, конечно.

Хотя Лурье в тот раз, наверное, сдерживалась.

– Рестия, скажи... – внезапно обратился Камито к демоническому мечу в руке.

– Что?

– Королева не солгала? Соломон правда заключил с Владыкой Света контракт?

– Я сама удивилась. Кто бы мог подумать, что к появлению Владыки демонов причастен лидер Владык Стихий.

– Значит, и ты ничего не знала.

– Да. Как я уже говорила, Соломон считал меня хорошим оружием и не более. Он держал меня в кольце и запрещал разговаривать с ним. Возможно, он догадывался, что я – проводник, созданный Владыкой Тьмы.’’

– Легенды говорят, что он обладал семьюдесятью двумя духами. Но единственным контрактным оказалась Ирис... – на ходу проговорил Камито. – Если она сказала правду, почему Владыка Света Александрос заключил контракт с Владыкой демонов?

По логике вещей Пять Великих Владык Стихий отвечали за мир и порядок на всем белом свете.

Поэтому они сражались с Рен Ашдолл, нарушителем равновесия.

Так почему?..

«Возможно, тысячу лет назад Владыка Света уже был одержим потусторонней тьмой».

Тогда все легко объяснялось. Однако...

«Три года назад, когда я выиграл в Танце клинка, его трон пустовал».

Когда Александрос покинул свое место? Во время позапрошлого соревнования пятнадцать лет назад или еще во времена Грейворс, двадцать четыре года тому назад?

И почему только он?

Кусочки пазла не вставали на места.

Может, потусторонняя тьма и правда развращала Владыку Света?

«Как бы там ни было, я выясню это, только когда спрошу людей из священного королевства».

Священное королевство Лугия почитало Александроса и, скорее всего, действовало по его воле.

Камито зашагал быстрее, поглаживая рукояти мечей.

Лурье Лизальдия уверенно шагала во тьму.

Пространственные искажения превратили гробницу – некогда оплот Соломона – в настоящий лабиринт.

Должно быть, постарался хранитель пирамиды.

– Да, нахрапом ее не взять. Ловкий трюк.

Лурье слабо улыбнулась и заклинанием рассекла пространство.

Одно искажение рассеялось, открылось другое.

– Я тебя не узнаю, Иггдрея. Где же твое терпение?

– Будешь тут нетерпеливой, когда исполнение желания так близко.

Она выстрелила лучом священного света в пол.

Камень растрескался и рухнул во тьму.

Миления создала вокруг них сферическое силовое поле, медленно поплывшее вниз.

Иггдрея Сент Асоритес.

Когда-то она мечтала спасти все человечество.

Иггдрея родилась в маленькой деревне неподалеку от государственной границы и с детства прославилась как чудесный целитель.

Ее звали реинкарнацией Святой девы.

Странствуя по миру, она помогала раненым и покалеченным в войнах.

Иггдрея твердо верила, что ее долг – защищать слабых.

Но однажды... у нее открылись глаза.

Небольшой спор между двумя странами привел к самой жестокой войне за всю историю континента – к Ранбальской войне.

Иггдрея спасала жизни, но солдаты снова шли в бой, где либо погибали, либо убивали многих врагов.

Чем больше она спасала, тем больше жертв становилось.

Девушка поняла, насколько безумен мир, и решила принять участие в Танце клинка, чтобы спасти его, чтобы искоренить все зло силой чуда Владык Стихий.

«Я положу всему конец и искуплю свой страшный грех», – думала она, глядя в темноту. Безукоризненно белое одеяние трепетало на ветру.

Свет озарит тьму, и мир переродится.

«Мир, где не будет зла и войн».

Сияние хакхары Милении выхватило контуры еще одной дыры.

Они медленно опустились в большой зал – Великий храм небесного демона, где когда-то сразились Святая дева и Владыка демонов.

– Идеальное место для танца клинка. Он здесь?

– Да. Я чувствую другую себя.

Фиолетовый глаз Милении зловеще сверкал во тьме.

В этот момент над головой загорелись кристаллы духа.

– Я ждал тебя, Лурье Лизальдия.

Из тени вышел парень в черном одеянии, вооруженный демоническим и священным мечами.

– Мы снова встретились, Рен Ашбелл, – улыбнулась Лурье и медленно вытянула руку.

Два танцора клинка – победители прошлого и позапрошлого Танцев – встретились.

Глава 10: Два танцора клинка

– О Королева хладной стали, священный меч, что наполняет истинная тьма.

– Здесь и сейчас клинком небесного демона обратись и стань силой в моей руке!

Миления Санктус рассыпалась на искорки света и исчезла.

Лурье Лизальдия вскинула руку, и в ее ладони материализовался...

«Что за черт?!» – изумился Камито.

Он отлично помнил ее зловещий демонический клинок, похожий на элементальное оружие Грейворс.

Однако Лурье держала обоюдоострый священный меч, окутанный серебристым сиянием.

Миления Санктус.

Не дух и не человек, как ее описала Ирис.

Или все-таки дух, раз в меч превратилась?

Камито внимательно осмотрел оружие противника.

Вероятно, дух меча наподобие Эст – даже дизайн рукоятей одинаковый. Как минимум высокоуровневый дух в человеческом облике, может, не слабее Убийцы демонов.

По шее скатилась капелька пота.

– Рен Ашбелл, отдай священную реликвию.

– Какую реликвию?

– Ту, что сокрыта в дальней части склепа.

Лурье вытянула руку с мечом, чуть приподняв острие.

«Незнакомая стойка. Такой стиль в Ордесии не преподают».

– Значит, саркофаг Владыки демонов в священном королевстве почитают как святыню? Какая ирония.

– Ха, просто ты ничего не знаешь.

– ?!

Лурье сорвалась с места.

Скоростной рывок – базовая техника при ведении боя, заключающаяся в резком выбросе концентрированного потока божественной энергии из ног – сам по себе был быстрым, но Лурье превзошла все мыслимые пределы. Не успел Камито глазом моргнуть, как она уже приблизилась на опасное расстояние.

Громко зазвенела сталь, рассыпая искры.

Парень принял удар на кромку Убийцы демонов.

«Что это за силища?!»

Не останавливаясь, Лурье замахнулась и вторым выпадом отбросила его.

– Черт!

Камито торопливо вонзил меч в пол, чтобы не отлететь далеко.

Женщина с кровожадной улыбкой шагнула вперед... и с оглушительным хлопком бросилась к нему.

Казехая перенес вес на другую ногу, восходящим ударом парировал вражеский меч и подпрыгнул вверх.

Рывок лунных небес – прием, который основан на Абсолютном искусстве клинка и не потребляет божественную энергию.

Одеяние повелителя затрепетало.

– Абсолютное искусство клинка, вторая форма – Метеор!

Камито сложил мечи и одновременно рубанул ими.

Энергетический снаряд пробил в каменном полу огромный кратер.

Однако Лурье успела отскочить в сторону.

Тогда парень, приземлившись перед воронкой, метнулся за ней.

– Абсолютное искусство клинка, первая форма – Пурпурная молния!

Выпустив поток энергии, он набрал скорость самой настоящей молнии, оставив за спиной тусклый послеобраз.

Но Лизальдия была готова к атаке.

– Настал день гнева. По местам, клинков апостолы!

– ?!

Из пола вырос частокол мечей света. Духовная магия стали.

Убийца демонов один ударом смел бы их, однако...

«Ловушка, да?» – понял Камито. Не нравилась ему стойка Лурье. Наверняка она собиралась подманить его поближе.

Дзынь!

Он затормозил при помощи меча и отпрыгнул.

Лурье приподняла брови. Да, все-таки она задумала контратаку.

Световые клинки устремились к Камито, точно рыбный косяк.

– Абсолютное искусство клинка, третья форма – Парный круг вальса темной луны!

Три ярких вспышки, и вражеская атака захлебнулась.

Парень приземлился. Край черного одеяния с шорохом скользнул по полу...

– Мистраль арк!*

Резко выдохнув, Лурье сократила дистанцию и нанесла смертоносный удар, по скорости сравнимый с Пурпурной молнией.

Казехая понимал, что не успел бы защититься, и в последний момент отдернул голову. Из рассеченной щеки брызнула кровь. Лучше уж так, чем вовсе остаться без головы.

– !..

Женщина воспользовалась шансом и развила успех.

– Эклер ораж!*

Она обрушила на парня вихрь ударов.

Камито отчаянно защищался обоими клинками, но один пропустил. Серебристый росчерк полоснул его по плечу.

– Гха!..

– Камито! – закричала Эст.

– О-о-о-о-о-о!

Парень с боевым кличем переборол отдачу и шагнул вперед.

Удивленная Лурье попятилась.

– Пронзай, Разящий разряд!

С клинка демонического меча сорвалась черная молния.

– Настал день кары! Да падут клейменные!

Лизальдия заслонилась наколдованным световым щитом.

Гранд Александрос – высшее заклинание, доступное только талантливым элементалистам ранга святых.

– Уж извини, но дух тьмы против меня бессильна.

Это точно. Свет и тьма обладали плохой совместимостью. Именно поэтому Рен Ашбелл испытывала определенные трудности в бою с Луминарис три года назад.

«Она сильна...»

Один из самых сильных его противников.

Если Грейворс обрушивалась ураганным шквалом, то Лурье резала хлесткими порывами ветра.

Выходит, под академией она сражалась далеко не в полную силу.

– Тебя не зря назвали Сильнейшим танцором клинка, – уважительно произнесла Лурье.

– С языка сорвала, чудесный лекарь, – отозвался Камито, использовав псевдоним, под которым ее знали в Ордесии, и между делом потер плечо.

– Я действительно больше лекарь. Фехтование – просто хобби.

– Вот не надо, а. Ты сильнее любого из Чисел, – возразил парень, сплюнув кровавую слюну. – Иггдрея Сент Асоритес, победитель Танца клинка, состоявшегося пятнадцать лет назад.

– О, так тебе все известно? А ведь я тогда выглядела иначе, – усмехнулась Лурье.

Мастеру исцеления ничего не стоило изменить свою внешность.

– Почему ты, победитель Танца клинка, присоединилась к Лугии? – спросил Камито, заняв стойку с парными клинками.

– Одолей меня, тогда узнаешь.

Лурье тоже вытянула руку с приподнятым священным мечом.

– Мы с тобой оба победители Танца клинка. Давай же решим, кто из нас заслуживает титула Сильнейшего.

– Оба? Ха-ха, – рассмеялся Камито. – Победителей много, но сильнейший один – я.

Он снял Одеяние повелителя.

– Что ты делаешь? – озадаченно нахмурились Лизальдия.

Парень размял шею круговым движением головы и помассировал плечо.

Раны на нем не было.

Легендарный артефакт оправдывал свою репутацию.

– Камито, ты чего?! – недовольно воскликнула Рестия.

– Да ты же сама заметила.

Дух тьмы смущенно промолчала.

– Безусловно, я благодарен Ирис-сан, но оно мне не подходит.

Камито с самого начала ощущал слабый дискомфорт, а Пурпурная молния развеяла все сомнения.

Вплетенное в ткань проклятие отлично защищало его, спору нет, но при этом оно нарушало циркуляцию божественной энергии и не позволяло исполнять приемы Абсолютного искусства клинка идеально.

По всей видимости, Одеяние повелителя было заточено под Соломона.

Оставшись в униформе академии, Камито расслабленно помахал мечом.

– Все-таки одежда от карги получше будет.

– Ты уверен, Рен Ашбелл? Оно спасло тебе жизнь, разве нет?

– Да, наверное... – просто ответил Камито.

Безусловно, одеяние избавило его от глубокой раны плеча.

Однако...

– Не волнуйся. Больше ты по мне не попадешь.

– Очень смешно, Рен Ашбелл! – с ненавистью воскликнула Лурье.

– Ты чем думала?!

– А-а у меня был выбор? Откажись я, от нас бы только угольки остались.

– Ну да...

Клэр с Эллис, перешептываясь, шли по главной улице и то и дело бросали взгляды за спину.

Девушка-дух шла на небольшом отдалении и с любопытством осматривалась вокруг.

По непонятной причине она благосклонно относилась к Клэр и расспрашивала ее обо всем, включая человеческие обычаи.

«Кто же она такая?»

Явно не настроенный боевой дух: им не предоставляли такую свободу действий. Почему же она в одной команде с рыцарями священного королевства?

«Или она не с ними?»

Как бы там ни было, рыцари тоже не ожидали такого поворота событий.

Скорее всего, они разослали поисковых духов. Эллис отправила на перехват фамильяров воздуха, но встреча, а равно и битва были неизбежны.

«Надо найти Камито прежде, чем это случится».

Непростая задача: ходить по улицам, развлекать девушку, искать Камито и при этом не попадаться на глаза святым рыцарям.

– Адская кошка, что это такое? Я чувствую внутри силу моих духов огня.

Преисполненная любопытства девушка указала на дом с трубой.

– Это гончарная мастерская. Духи огня поддерживают тепло в печах для обжига глины, – объяснила отличница Клэр.

– О, ясно, – кивнула красноволосая и добавила нечто непонятное. – Земля хорошая. Упрямая, конечно, но мы с ней в нормальных отношениях.

– В больших гончарных также есть духи воды и воздуха и благородные жрицы, которые служат им. Духи воды замешивают глину, а духи воздуха – высушивают ее.

– Вода… Вот с ней мы не в ладах.

Клэр потянула Эллис за рукав и шепнула на ухо:

– Вроде, она неплохой дух. Давай еще понаблюдаем.

– Я не против. Как думаешь, почему она особенно благоволит тебе?

– Потому что я похожа на благородную жрицу, ее прошлого контрактора. Говорила же.

– Совпадение? Уверена?

– Кто знает…

– О чем вы шепчетесь?

– !..

Подруги чуть не подпрыгнули от неожиданности.

– Н-ни о чем!

– Просто обсуждаем, куда еще можно пойти.

– Хм, ну ладно.

Девушка поверила объяснению Клэр и перестала хмуриться.

– И куда мы пойдем теперь? – с предвкушением спросила она.

Клэр немного подумала.

– Разрешите прежде кое-что у вас спросить.

– Ты мне нравишься, поэтому разрешаю. Спрашивай, – с прежним высокомерием кивнула красноволосая.

– Те рыцари, с которыми вы были на площади... Они ваши друзья?

– Они-то?.. – скучающим тоном протянула девушка, поправив локон. – Они просто попросили меня о помощи. А так у меня нет ни малейшего представления, чем они занимаются.

«То есть они как бы вместе, но не в одном отряде», – заключила Клэр.

– Это они попросили вас разрушить город?

– Угу. Если точнее, они попросили сделать дыру в пирамиде.

– Я-ясно…

Значит, улицы она выжгла, чтобы было удобнее идти.

– Что?! И поэтому вы разрушили город?!

Эллис начала заводиться.

– Почему ты злишься? Тут же много домов.

– Что?!

– Эллис, спокойнее!

Клэр поспешно одернула подругу, страдающую обостренным чувством справедливости, и повернулась к недоумевающему духу.

– Мне все понятно. Но я попрошу вас больше не жечь город.

Девушка моргнула такими же рубиновыми глазами, как и у нее.

– Как же ты похожа на нее, – прошептала она и громче продолжила. – Хорошо. Я сожгла их потому, что они стояли у меня на пути. Я не приветствую ненужные разрушения.

«Хм, а она прислушалась ко мне», – отметила Клэр, ожидавшая новой вспышки гнева.

Они прошли еще по нескольким улицам и вышли на другую площадь.

Пусто. Видимо, все разбежались, заслышав взрыв.

– Похоже, Камито был здесь, – сказала Эллис, выслушав шепот ветра.

– Вот куда он убежал?

Им и в голову не приходило, что парень уже был в пирамиде.

Девушка-дух принюхалась.

– Адская кошка, что это там так вкусно пахнет? – спросила она, указывая на одну из лавок.

– Это прилавок с едой. Еще недавно здесь шла оживленная торговля…

– Но все разбежались.

– Я-я же сказала, что больше не буду, – смущенно отвела взгляд девушка. – А это подношение?

Колыхнув алым платьем, она быстро подошла к прилавку.

– Нет, без разрешения не трогайте!

– Нельзя воровать!

Клэр и Эллис поспешили за ней.

Кажется, там продавалась выпечка.

Безусловно, о стеклянных витринах, кружевных салфетках и прочих атрибутах модных магазинчиков Академического городка не шло и речи.

Девушка-дух остановила выбор на обсыпанных сахаром пончиках.

– Адская кошка, я хочу их.

– Хотеть не вредно, но нужно сперва заплатить.

– Нет. Я, Владыка, получаю все, что только захочу, разве не так? – сделала она дикое заявление. – Если откажете мне, я, пожалуй, сожгу тут все.

– П-погодите, не надо! Зачем так сразу?! – закричала Клэр, увидев у нее в руке огненный шар. – Вы же только что пообещали не разрушать город!

– Хм, и правда…

Девушка послушно кивнула и развеяла огонь.

– Ох, какая-то дикость, – вздохнула Клэр и вытащила несколько серебряных монет. – Надо просто заплатить за них.

– Я все равно не согласна, но, так уж и быть, закрою глаза, – неохотно уступила строгая Эллис.

– …

Девушка получила пончик и принялась рассматривать его со всех сторон.

– Что, ты не будешь его есть?

– А как?

– Кусать. Вот так.

Клэр показала, как надо. Юные леди нечасто сталкивались с пончиками, но Ринслет, бывало, пекла их на десерт.

Этот оказался не самым свежим, но сладким, воздушным и с хрустящей корочкой – в общем, очень вкусным.

– Хм…

Девушка, подражая Клэр, откусила большой кусок.

– Угу. Неплохо. Достойно моей похвалы.

Она выглядела как милый маленький зверек.

На кончиках изогнутых рогов плясали язычки пламени – свидетельство хорошего настроения.

«Наверное, такой же была бы моя младшая сестра».

– Скажите… – внезапно начала Клэр.

– Что, Адская кошка?

– Можно еще раз попросить вас раскрыть ваше имя?

– Клэр… – предостерегла ее Эллис.

Высокоуровневые духи могут оскорбиться от таких просьб.

В прошлый раз девушка рассердилась не на шутку.

Однако…

– Надо же как-то к ней обращаться, – возразила Клэр. – Я же не требую истинное имя. Прозвище, как у моей Скарлет, тоже подойдет.

– Хм, прозвище? Тогда… – девушка задумчиво кивнула. – Меня называют Владыкой.

– Что?

– Что значит «что»? Что тебе не нравится?

– А, нет, вы неправильно поняли… – принялась оправдываться Клэр.

В этот момент по площади разнесся громкий крик:

– Вулканикус-сама!

– ?!

Клэр оглянулась.

Их взял в кольцо отряд воинов с мечами наголо – Рыцари святого духа.

А кричала Луминарис.

– Нас обнаружили?!

Эллис тотчас призвала Ветрокрылое копье.

Солдат особого назначения Эйла Сидар специализировалась на разведке и погоне. Вероятно, она пустила по следу своего духа, Теневого волка.

– Клэр Руж из Ордесии? – округлила глаза Луминарис. – Что ты здесь делаешь?!

– Клэр, что нам делать? – прикусив губу, спросила Эллис.

Но ответа она не услышала.

– Клэр?

Сильфида оглянулась.

– Ты сказала «Вулканикус»? – выдавила побледневшая Клэр, глядя на девушку-духа.

– Ивер дефанс!*

Лурье стремительно рванула вперед и выбросила руку с мечом, исполняя колющий удар. Клинок оставил за собой светящийся зигзагообразный след.

По скорости выпад не уступал Пурпурной молнии.

– У нас тут новые правила.

Идеально просчитав скорость и траекторию удара, Камито отразил священный меч демоническим и провел контратаку.

– ?!

Лурье рассчитывала исполнить серию выпадов, однако оппонент помешал ей и отбросил в сторону.

Она проскользила по полу, оставляя сияющий след из божественной энергии, крутанулась вокруг своей оси, взвилась в воздух и нанесла хлесткий удар.

Камито предвидел и это. Он знал, что атаки из неустойчивого положения оставляют уязвимые места незащищенными, и плавно взмахнул Убийцей демонов.

Резко звякнула сталь. Отдача подкинула руку Лурье.

Разящий меч довершил начатое.

– Гх!..

Танец клинка был великолепен.

Однако Лурье била дрожь.

Казехая Камито как будто преобразился.

«Неужели всему виной то черное одеяние?» – гадала она.

– Вижу, ты не блефовал.

Женщина сразу поняла: в ближнем бою ей не победить. Потому она прыжком отдалилась на безопасное расстояние, взмахнула рукой и проговорила заклинание.

Перед ней материализовались семь шаров, сотканных из света и электрических разрядов.

Шаровая молния – высокоуровневая магия стихии света.

В Лугии лишь малая горстка элементалистов могла призвать одновременно семь таких.

– Посмотрим, Рен Ашбелл, увернешься ли ты от всех!

– А мне и не придется!

Камито вдохнул и, крутанувшись, взмахнул Убийцей демонов.

Серебристый клинок рассек все вражеские снаряды.

– Ты стер их одной энергетикой меча?! – выпучилась Лурье.

Невероятно. Сильная магия просто взяла и исчезла, войдя в контакт с божественной энергией Терминус Эст.

– Уж извини, но со мной такие трюки не пройдут.

Придав себе ускорение, парень занес меч.

– Абсолютное искусство клинка, вводная форма – Шквал пламенного цветения сакуры!

В воздухе замелькали яркие пятна.

Камито использовал дуэльный прием из побочной ветви девятой формы – формы разрушения – Абсолютного искусства клинка. Он служил своеобразной ступенью на пути к овладеванию Круговоротом танца клинка пламенного цветения.

Безумная пляска света и тьмы пробивала оборону Лурье.

Скорость и точность ударов увеличились в разы.

Вскоре целитель допустила ошибку.

– Я долго ждал этого момента, Лурье, – произнес Камито. – Узри же Сильнейшего танцора клинка Рен Ашбелл.

– ?!

Убийца демонов схлестнулся со священным мечом.

Брызнули искры. Хрупкая Лурье отлетела назад и растянулась на полу.

– Кха… А-а…

– …

Парень наставил на нее острие Терминус Эст.

– Ты сильна. И понимаешь: у тебя нет ни единого шанса.

– Еще не все… кончено… Рен Ашбелл!

– ?!

Лурье вонзила меч в пол и встала.

Ее тело окутал мягкий свет, раны начали затягиваться.

Она свирепо улыбнулась.

«Ясно».

Камито понял, что лежало в основе ее внушительной мощи.

Любой, даже самый опытный боец подсознательно боялся ран.

Но не Лурье.

Врожденный чудесный талант постоянно исцелял ее и позволял не обращать внимания на повреждения.

Конечно, это тоже сила.

«Однако…»

Однако сила извращенная, обретаемая путем страданий.

Лурье перехватила меч обеими руками и подняла его.

– Продолжим наш танец клинка, Рен Ашбелл.

– …

Камито снова занял боевую стойку.

– Камито, ты же помнишь? – обеспокоенно спросила Рестия.

– Ага, – кивнул он.

Его преимущество только казалось прочным.

Постоянное использование Абсолютного искусства клинка опустошало запасы энергии.

«Нельзя затягивать бой. Надо разобраться с ней по-быстрому, а то худо будет».

– Ты сказала «Вулканикус»?

Клэр остолбенела.

Это имя на континенте знали все.

Имя одного из Владык Стихий – Владыки Огня и повелителя огненных духов.

«Неужели она?..»

Внезапно Клэр кое-что вспомнила.

«А ведь нээ-сама говорила...»

После того как команда «Скарлет» очистила Владыку Огня от скверны потусторонней тьмы, он исчез из храма.

А позже, во время миссии по спасению Фианны, Рубия сообщила, что ощутила присутствие Вулканикуса в священной столице Александрии.

«Да, все так и было».

Клэр прикусила губу.

Перед ней стояла аватара Владыки Огня.

Такая же, как и оказавшаяся в Астрал Зеро Исерия Сивард.

Теперь понятно, откуда у нее сила для уничтожения целого города.

«Она – Владыка Огня... которая сожгла мою родину!»

– Вулканикус-сама, пожалуйста, отойдите от них! – издали крикнула Луминарис.

Девушка недовольно посмотрела на нее.

– С чего бы? Мне с ними весело.

Багровые волосы встали дыбом, словно языки пламени.

Рыцари святого духа невольно попятились, ощутив опаляющую волну ярости, одна Луминарис держалась прямо.

– О Владыка, прошу, не гневайтесь. Мы всего лишь заботимся о вашей безопасности.

– Хо? Вам ли тревожиться о моей безопасности?

– ?!

Луминарис побледнела.

Вулканикус не испепелила ее только потому, что держала данное Клэр слово.

– Мне не нужна охрана. Я останусь с ними, – отрезала она, отвернулась...

И заметила, как на нее смотрит Клэр.

– Значит, это правда...

– Что с тобой?

– Вы действительно Владыка Огня...

Ее хвостики встали дыбом, точно столбы огня.

В двух шагах от нее стоял заклятый враг.

– Что теперь не так, Адская кошка?

– Это из-за вас... нээ-сама и родители!..

Из рубиновых глаз потекли слезы.

Девушка вспомнила тот самый день.

Огненный ливень, пылающие города, несмолкаемые крики, ищущие спасения в замке люди, арест, разъяренная толпа...

– О чем ты говоришь? – нахмурилась Вулканикус.

А Луминарис увидела идеальную возможность для атаки.

– Владыка, попрошу вас отойти от них!

Она обнажила меч и бросилась на Клэр.

– Не так быстро!

Эллис, взмахнув элементальным оружием, преградила ей путь.

– С дороги, мелочь!

Паладин взмахнула священным Морглесом.

– !..

Сияющий клинок столкнулся с древком.

– Что? – округлила голубые глаза Луминарис.

Она не ожидала, что противник перехватит ее молниеносный выпад.

– И это все, леди Луминарис?

– Гх!..

На острие Ветрокрылого копья загудел ураганный ветер.

– Вот вам!

Поток сжатого воздуха отбросил Морглес.

Растерявшаяся Луминарис пошатнулась.

Эллис воспользовалась моментом и атаковала ее круговым движением.

Окутанный ветрами наконечник разбил мифриловую латную рукавицу.

– Черт!

Луминарис не могла прийти в себя от изумления.

Эллис Фаренгарт, вторая дочь герцога Фаренгарта, происходит из древнего рода военных.

Вот вся информация, которой располагала паладин.

К Танцу клинка она изучала все данные Велсарии Евы, а на ее младшую сестру не обращала внимания.

– Леди Луминарис, я всегда уважала вас. Ведь вы исполняли танец клинка с самой Рен Ашбелл, – сказала Эллис, вращая копье одной рукой. – Но сейчас я сильнее вас.

Она рванула вперед и быстро исполнила колющий удар.

Глава рыцарей отмахнулась Морглесом.

– Не переоценивай себя, ученик рыцаря!

– Это вам не стоит принижать Сильфид!

Элементальные оружия снова столкнулись.

Вокруг них разразился ураган.

Танец клинка набирал обороты...

Но Клэр и Вулканикус, казалось, не видели его.

– Адская кошка, – первой нарушила молчание Владыка Огня. – Ты ненавидишь меня?

– Э...

Но Клэр и сама не понимала, что испытывает к ней.

«Она правда та Владыка Огня, которая испепелила мои земли?»

Нет, конечно, девушка была воплощением Вулканикус, но...

На Рагна Ис они повстречали аватару Исерии Сивард.

«И она почти ничего не помнила».

Значит, Вулканикус тоже могла забыть о прошлых деяниях.

– Могу я задать вопрос? Вы помните, как звали похожую на меня благородную жрицу?

– ...

Вулканикус покачала головой.

– Имени не помню, – печально ответила Владыка Огня. – Но одно я знаю точно: она была дорогим мне другом.

– А-а...

Да, она разорила земли Эльштейнов. И все-таки...

Сжав кулаки, Клэр подняла голову.

– Вулканикус, я хочу познакомить вас кое с кем.

– Что?

– Решайте. Вернетесь ли вы к людям священного королевства или пойдете с нами?

– !..

Красноволосая девушка посмотрела ей в глаза... Хотя нет, наверное, в глаза дорогого ей друга.

И через несколько секунд...

– Это невозможно, – покачала головой она.

– Почему?

– Меня с ними связывает нерушимый уговор.

– Нет!..

Вулканикус слабо улыбнулась и колыхнула платьем.

– Жаль, что наше знакомство оказалось недолгим, Адская кошка, но мне было с тобой очень весело.

Она загорелась и постепенно исчезла.

Клэр ахнула.

– Что за дела?!

Из-за собственного бессилия она топнула ногой.

Рядом с ней мягко приземлилась Эллис.

– Клэр, она вернулась в Астрал Зеро, да?

– Похоже на то, – кивнула девушка, выпрямилась и осмотрелась.

Десять Рыцарей святого духа взяли их в кольцо.

Противник был силен. На легкую победу рассчитывать не стоило.

– Прорываемся и отступаем.

– Да.

Эллис взмахнула Ветрокрылым копьем, а Клэр призвала Язык пламени.

И они бросились в бой.

В зале, где когда-то сошлись Владыка демонов и Святая дева, звенели клинки.

И так случилось что сражались чудесная святая и преемник Владыки демонов.

Танец клинка под сводами огромного зала воспроизводил легендарную дуэль.

– Сим днем возопит синее небо, и задрожит земля от гнева! – взмахнув белоснежным одеянием, воскликнула Лурье.

Возникшие световые мечи полетели над полом, разрубая каменные колонны.

Но до Камито они не достали.

Он несся к Лурье, перескакивая между падающими опорами, благодаря высокоуровневой технике контактного боя в трех измерениях, которой обучали всех убийц из Школы подготовки.

Пол, стены – нет разницы, где идти.

– Пронзай, Разящий разряд!

Выпущенная под неудобным углом черная молния по непредсказуемой траектории полетела к Лурье.

Но та защитилась заклинанием.

– Дух тьмы бессильна против меня.

– А то я не знаю!

Каменные колонны с грохотом попадали, подняв облако пыли.

В густой завесе сверкали серебристые клинки.

Убийца демонов и безымянный клинок сталкивались, рассыпая фонтаны искр.

– !..

– Это не рыцарский стиль, Рен Ашбелл. Что, занервничал?

– У нас тут смертельный поединок, а не танец клинка на публику, – парировал Камито, скрестив мечи.

Скорость, сила, рассудительность, опыт, божественная энергия, уровень контрактных духов – во всем он превосходил противника.

Однако...

«И я же нахожусь в невыгодном положении».

Одеяние Лурье светилось, не угасая.

Ее раны заживали моментально благодаря необычной врожденной силе, которую можно было назвать и проклятием.

«Исцеление независимо и не принимает в расчет ее желания».

Для победы требовался один точно рассчитанный, фатальный удар.

Но Камито не мог убить ее.

«У меня к ней много вопросов».

Нет, дело даже не в них.

«Я больше не убийца из Школы подготовки».

Рестия и подруги из академии научили его жить по-человечески, поэтому парень пообещал себе, что больше никогда не отнимет чью-то жизнь силой духов.

Оставалось терпеливо ждать, пока Лурье не выдохнется.

Вот только дело в том, что Камито не мог ждать.

Он сам тратил божественную энергию и приближался к тому моменту, когда сила Владыки Тьмы поглотила бы его.

Она уже начала проникать в его сознание.

Время выходило.

Пора заканчивать бой.

– А, замедлился, Рен Ашбелл!

Полыхнул священный меч.

Лурье мастерски сражалась в собственном стиле, основанном на танцах благородных жриц, выполняющих подношения духам.

– Как хорошо.

– Издеваешься, что ли? – спросил Камито, блокируя удары.

– Танец клинка с Сильнейшим танцором... Ах, кровь закипает!

– Правда?

Парень ощутил слабый укол в сердце.

Он собирался поступить более жестоко, нежели просто убить ее.

То Абсолютное искусство клинка лишило бы ее всех способностей элементалиста.

Грейворс запретила ему использовать этот прием.

Камито и сам поклялся забыть о нем.

Он отпрыгнул, Лурье не стала преследовать его.

– Все, Рен Ашбелл, тупик?

– Да нет, – пожал плечами Казехая и вонзил Разящий меч в пол.

– Камито? – удивилась Рестия.

– Прости, но это одноклинковая форма Абсолютного искусства.

К тому же, у Лурье иммунитет к стихии тьмы.

Похоже, Рестия обо всем догадалась и не стала спорить.

Камито перехватил Убийцу демонов обеими руками.

– Что ты задумал?

– Приготовься к удару... И будь добра, не ненавидь меня потом.

Он направил всю божественную энергию в меч.

Прошло три года, но тело в мельчайших подробностях помнило, как исполнять тот прием.

Наверное, потому, что он внушал меньше всего доверия.

Лурье прониклась атмосферой и тоже зарядила безымянный клинок.

И...

Они бросились друг другу одновременно.

– Ивер дефанс!

Аналог Пурпурной молнии.

Техника воина, не заботящегося о ранах.

– О-о-о-о-о-о-о-о-о!

Камито решительно подставил руку навстречу удару.

Лезвие вошло в плоть. Нервы взорвались болью.

Но парень стиснул зубы и вонзил меч прямо в сердце, точку пересечения всех каналов энергии в человеке.

– Кха...

Убийца демонов превратился в клинок из чистого света.

В прошлом Камито так же развеял Печать проклятого вооружения Велсарии. Но теперь...

– Абсолютное искусство клинка, форма пустоты – Иссечение души! – прокричал он и выпустил в Лурье беснующийся поток божественной энергии.

– Вот, похоже, и все.

Лурье упала, сжимая священный меч.

Она поняла, что с ней случилось.

Мягкое сияние погасло. Чудесная сила испарилась.

Убийца демонов не оставил на груди ни раны, ни шрама.

Он уничтожил нечто более важное.

Абсолютное искусство клинка, форма пустоты – Иссечение души.

Запрещенный навык.

Он перереза́л каналы циркулирования божественной энергии.

Лурье навсегда утратила силу элементалиста.

А вместе с ней чудесный дар исцеления, спасший жизни множеству людей.

Камито ни о чем не сожалел.

Лурье сама вынудила его прибегнуть к запрещенному методу.

Он опустил на нее взгляд.

– Говори, ты обещала. Почему ты, одна из Чисел, служишь священному королевству?

– Да, пообещала. Ладно, – опустив голову, пробормотала Лурье. – Я родилась целителем. Думала, что мог долг – помогать людям, поэтому спасала раненых солдат...

Она слабо улыбнулась.

– Однако я ошибалась. Я лечила одного, а он возвращался в бой и убивал двоих. И такой абсурд повторялся снова и снова, – спокойно рассказывала она историю отчаяния. – Поэтому я захотела изменить этот глупый мир.

– И ты приняла участие в Танце клинка.

– Да. Я понадеялась, что Владыки Стихий исполнят мое желание.

Она подняла голову, вспоминая события далеких лет.

– Так что с желанием?.. – начал было Камито, но потом вспомнил, что сейчас творилось на континенте.

– Да, это было невозможно. Даже чудо Владык не справилось.

– ...

– Но, когда я отчаялась, я услышала в голове голос повелителя.

– Повелителя?

– Ты тоже победил три года назад. И там стоял пустой трон, да?

Парень выдохнул сквозь стиснутые зубы.

Так значит, это Лурье освободила Владыку света Александроса?

– Что ему нужно? Чего он добивается из тени священного королевства? – резко спросил он.

Лизальдия хихикнула, наслаждаясь его беспокойством.

– Мой повелитель хочет стереть старый мир, который пошел по неверному пути из-за ошибок Владыки Тьмы, и построить новый мир с нуля, вернуть все на круги своя.

– О чем ты?

– Со временем поймешь, Рен Ашбелл. Ты же видел их в храме Владык Стихий?

Камито сглотнул.

Да, видел. Посреди бескрайней потусторонней тьмы стояло войско ангелов.

– Скоро они явятся сюда, – с садистским наслаждением сказала Лурье.

– Что?! – воскликнул Камито.

«Что она имеет в виду?»

– Нам нужно готовиться. И для этого нам нужен саркофаг в глубине гробницы.

– Что?..

Камито нахмурился.

Вроде как Лурье осталась без сил, но...

– Камито, у меня дурное предчувствие, – ментально предупредила Рестия.

И тут...

Бледная, как привидение, Лурье поднялась на ноги.

Под одеждой в районе сердца наливался алым светом прозрачный камень размером с кулак.

«Это же!..»

Насыщенно-красный кристалл духа.

– Кровавый камень! – невольно вскричал Камито.

Так назывался чистейший кристалл, который добывали только в священных землях Астрал Зеро.

Он мог содержать намного более могущественных существ, нежели обычные вместилища.

Именно с помощью Кровавого камня Джио Инзаги подчинял духов.

– Ты слышал об оружии под названием «духовная бомба»? – спросила Лурье, изогнув губы в кровожадной ухмылке.

– ?!

Духовные бомбы получили широкое распространение во времена Ранбальской войны. В настоящее время их использование было запрещено международным договором.

В каждой бомбе спрессовывалось до нескольких сотен духов. Затем внешний раздражитель возбуждал их и заставлял реагировать друг с другом, что порождало цепную реакцию.

Силы взрыва хватало для полного уничтожения небольшого города.

В общем, порождение безумия военных лет.

– Пирамида запечатывает саркофаг, значит мне нужно просто разрушить ее.

– Так ты планировала это с самого начала!

– Нет, это крайняя мера, – улыбнулась Лурье – Знай, я рада, что мне выпала честь исполнять танец клинка с самим Сильнейшим танцором клинка.

Она вонзила священный меч в свое сердце.

Великий храм потонул в ослепительной вспышке багрового света.

Эпилог

Усыпальница Владыки демонов содрогнулась от чудовищного взрыва.

Грохот пробился даже через барьер.

– Так они решили уничтожить всю гробницу?! – в отчаянии вскричала Ирис.

На поверхности колонны возникла большая трещина.

Обрушение пирамиды – магического устройства для поддержания барьера – означало смерть связанной с ней королевы.

Печать на саркофаге Владыки демонов в любую секунду могла сломаться.

В нем лежало то, что Соломон сковал остатками своих сил, чтобы оно никогда не вырвалось на волю.

Ирис охраняла не останки Владыки демонов.

Его тело давно истлело, и только осколки души блуждали по городу.

Несмотря на название – саркофаг Владыки демонов, – в нем спал...

По поверхности колонны зазмеились трещины.

Изнутри вырывался ослепительный свет.

И кристалл разлетелся на части.

– Госпожа.

– Что, Эст? – склонила голову Арейсия.

Дух меча очень редко заговаривала с ней первой.

– Госпожа, получается, у вас нет родителей, как у других людей?

– Нет, – грустно покачала головой девушка. – Меня подобрал и вырастил староста деревни. Настоящих родителей я не знаю.

Обычная история для тех лет.

Впрочем, Арейсии было не на что жаловаться. Приемная семья любила ее, как свою родную дочь.

Она не знала, почему родители бросили ее. Жители деревни тоже не торопились рассказывать ей.

А вот это тебе знать необязательно, – сразу отрезал староста и потом запретил вообще поднимать тему.

Впервые он говорил с ней строгим тоном.

– Но мне не одиноко, – улыбнулась девушка.

Ее все любили. Но что важнее...

– У меня есть ты, Эст.

Она ласково погладила ее по сияющим серебристым волосам.

В глубине бесстрастных фиолетовых глаз что-то дрогнуло.

– Я тоже, госпожа.

– Что?

– Я тоже не знаю, где родилась и откуда пришла.

– Вот как...

Арейсия слышала истории, что духи приходят из другого мира. Они – ожившая энергия природных стихий, в которую превращаются человеческие молитвы и желания.

А Эст, выходит, не такая как они?

– Значит, мы с тобой одинаковые.

– Да, госпожа.

Это был сон о давних днях Святой девы и священного меча.

Послесловие

От автора

Камито, я буду твоим контрактным духом. Всегда.

Здравствуйте, с вами Симидзу Ю. Прошу прощения за столь долгую задержку. Представляю вам семнадцатый том «Seirei Tsukai no Blade Dance», «Королева города Владыки демонов»!

Отряд Камито садится на песчаный корабль, бросается в погоню за принцессой Саладией и... обнаруживает столицу Владыки демонов, которую разрушили тысячу лет назад?!

На этот раз история крутится около легендарного Соломона, который много раз упоминался. Мы узнали, как он стал Владыкой демонов, и кто все эти века дергал за ниточки из-за занавеса истории.

До завершения серии осталось всего три тома. Мы потихоньку подбираемся к самой сути. Будьте уверены, история продолжится, пока не раскроются все тайны: истинная личность кардинала Милении Санктус, пропавший Владыка Стихии, армия ангелов, тайна рождения Рестии и истинная причина того, почему семь тысяч лет назад разгорелась Война духов. Надеюсь, вы, читатели, не покинете меня до самого конца!

Итак, семнадцатый том. Некоторые из вас уже позабыли прошлые события, а кто-то не хочет перерывать книги, чтобы уточнить какой-нибудь факт. Специально для вас издательство решило выпустить гайдбук по вселенной с кратким описанием сюжета и персонажей. Ищите его в книжных магазинах.

Привычный уголок объявлений и благодарностей. К сожалению, Нимура-сенсей не смог продолжать работу ввиду чрезвычайной занятости, поэтому его пост перенял Симесаба Кохада-сенсей. Вы могли встречать его иллюстрации в книгах «Seikoku no Dragnar»* и «Seiju no Kuni no Kinju Tsukai»*.

Огромное спасибо командам редактуры, контроля качества, дизайнерам и всем остальным.

Дорогие читатели, наберитесь еще немножко терпения. Мне постоянно мешают те или иные обстоятельства, но я постараюсь написать следующий том как можно скорее.

И напоследок большое объявление.

У «Seirei Tsukai no Blade Dance» будет аудио-драма!

Не могу раскрывать детали, но я уже пишу новую историю. Сейю из аниме озвучат персонажей и вдохнут в них душу. Я прямо пылаю. Надеюсь, вы тоже.

Что ж, увидимся в восемнадцатом томе «Отвоевывание имперской столицы» (предположительно)!

Январь 2018 года, Симидзу Ю.

※ P.S. Наконец-то создал свою страничку в Твиттере. Там я буду выкладывать информацию о «Танце», так что подписывайтесь.

От иллюстратора

Послесловие команды

От ArtemAvix (переводчик)

Мяу, с вами Артём!

Спасибо, что прочитали 17 том Сейрея (пятый из шести переведенных в армии и второй отрелизенный).

Итак, смело могу заявить, что годовой перерыв пошел Симидзу на пользу. Сюжет арки устремился в гору, уверенно приближаясь к кульминации и развязке, причем развязке всей серии.

17 том выгодно отличается от своего предшественника наличием вот-это-повороттингов. Безусловно, шаблонных, но оттого не менее поворотных.

В первую очередь, конечно, тот факт, что злодей, оказывается, и не злодей вовсе, а жертва интриг главгада – света. Если бы Александрос не влез со своим контрактом, или Соломон воспротивился бы искушению и погиб на плахе, пошла бы история носителей силы Рен Ашдолл иначе? Стали бы Аврил и другие несчастные Непентес Лорами? Отличалось бы отношение людей к Камито? さあ...

Раз заговорили о Владыках Стихий. Симидзу, ты серьезно? Вулканикус тоже лоли? Или, может, они все лоли? Оскверненные тьмой непослушные девочки, которых надо наказать священным мечом. М-м… А если Рен Ашдолл окажется лоли-версией Рестии… м-м. Я бы такое, хм, перевел.

К слову о лоли. Эст теперь вполне законная лоли минимум с семитысячелетним стажем. Няшинь. РКН, все нормально, можете больше не покушаться на Бака-цуки.

И еще к слову. Миления. С 15 тома, когда обнаружилось, что Рестия управляет потусторонней тьмой, я думал, они как-то связаны. Пошла речь о сестре, о «одного поля ягоды», о качествах одновременно человека и духа, моя уверенность крепла… Но потом случилась последняя глава, разбомбившая гипотезу в пух и прах. Почему я считал, что так называемое родство должно проявиться в явной противоположности? Почему не обратил внимания на сходство?.. Хотя эффект зеркала тоже имеется: тьма, тянущаяся к свету, и свет, погрязший во тьме.

Линии отношений. И здесь я имею в виду ГГ и его гарем. Развития нет. Вот вообще нет. Конечно, я понимаю, с романтотой в гаремниках туго, но что-то с этим делать надо! Алло, до конца три тома, а у нас только вялые поползновения в сторону Рубии! Я не считаю Эст и Рестию, потому что они духи, с ними… сложно все. Я говорю о людях. Что стоило немного добавить главу в варни, где было бы уделено внимание именно этому? Пусть Камито старается, зарабатывает плюсики. О будущем тоже думать надо. Если только он не собирается после всего поселиться отшельником в Астрал Зеро и провести остаток дней там.

Ладно, говорить можно много, но все равно это ничего не изменит...

Если отвлечься от сюжета, самый большой минус этого тома – иллюстрации. Я проглядывал твиттер Симесабы, видел кошкодевочек в его исполнении и рассчитывал на более качественную работу, а не на пришествие оппай-лоли. Нимура хотя бы сначала пытался подражать стилю Сакуры.

Уголок благодарностей.

Спасибо Розе, до которой я все-таки достучался, за редактуру, Канносу – за обработку иллюстраций, Эду – за клятвенное обещание покрасить все иллюстрации с Рестией от Симесабы. =)

Что ж, 18 тома от zzhk придется ждать еще месяца два-три, поэтому быстрее будет дождаться дембеля, благо он всего в трех неделях прямо по курсу.

Еще увидимся!

Коротающая время на дежурствах святая эфемерная кошкодевочка-переводчица Авикс-нян.

От Rozettka (редактор)

А меня вот порадовало, что тут нет продвижения в отношениях ГГ с гаремом, больше внимания уделяется сюжету. Радует, что осталось всего три тома, конец уже близко, появляются ответы на вопросы!

Спасибо Артему, что и из армии умудрялся продолжать перевод.

Всем спасибо!

Примечания

  1. Невидимое перемещение в земле.
  2. Возможен вариант «барнеа». Отсылка к Кадес-Варни, названию стана израильтян в библейском повествовании об исходе евреев из Египта.
  3. Mistral аrc (франц.) – дуга мистраля. Мистралем называется холодный северо-западный ветер, дующий на средиземноморское побережье Франции.
  4. Éclair orage (франц.) – удар молнии.
  5. Hiver défense (франц.) – зимняя защита.
  6. «Драгнар со звездной меткой».
  7. «Заклинатель из страны священного древа».

Комментарии